Biografía Katherine G Johnson

Katherine Johnson
Fotografía: NASA/Donaldson Collection/Getty Images

Katherine Johnson

Biografía

(1918–2020)
Katherine Johnson, una de las «computadoras» humanas de la NASA, realizó los complejos cálculos que permitieron a los humanos realizar con éxito los vuelos espaciales. Su historia se retrata en la película de 2016 «Figuras ocultas».

¿Quién era Katherine Johnson?


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Katherine Johnson aprovechó al máximo las limitadas oportunidades educativas de los afroamericanos y se graduó en la universidad a los 18 años. Comenzó a trabajar en la aeronáutica como "informática" en 1952, y tras la formación de la NASA, realizó los cálculos que enviaron a los astronautas a la órbita a principios de la década de 1960 y a la luna en 1969. Johnson fue honrada con la Medalla Presidencial de la Libertad en 2015 y vio su historia sacada a la luz a través de un libro y un largometraje al año siguiente. Falleció el 24 de febrero de 2020, a los 101 años.

Años tempranos y educación

Johnson nació como Katherine Coleman el 26 de agosto de 1918 en White Sulphur Springs, Virginia Occidental. Era una niña brillante con un don para los números, por lo que no tardó en aprobar las clases y completar el octavo grado a los 10 años. Aunque su ciudad no ofrecía clases para afroamericanos a partir de ese momento, su padre, Joshua, condujo a la familia 120 millas hasta Institute, Virginia Occidental, donde vivieron mientras ella asistía a la escuela secundaria.

Johnson se matriculó en el West Virginia State College (ahora West Virginia State University) en Institute, Virginia Occidental, donde se encontró con un profesorado muy práctico. Un profesor especialmente comprometido era el Dr. William W. Schieffelin Claytor, el tercer afroamericano en obtener un doctorado en matemáticas, que estaba decidido a preparar a Johnson para que se convirtiera en una investigadora matemática. A los 18 años, se graduó summa cum laude con títulos en matemáticas y francés.

Al año siguiente, Johnson se convirtió en una de las tres estudiantes que desegregaron la escuela de posgrado de la Universidad de Virginia Occidental en Morgantown. Sin embargo, el ambiente le pareció menos acogedor que en el Instituto, y nunca llegó a completar su programa allí.

El 'ordenador'

A partir de finales de la década de 1930, Johnson enseñó matemáticas y francés en escuelas de Virginia y Virginia Occidental.

En 1952, Johnson se enteró de que el Comité Consultivo Nacional para la Aeronáutica (NACA) estaba contratando a mujeres afroamericanas para trabajar como 'ordenadores;

Johnson no sólo demostró ser experta en sus cálculos, sino que mostró una curiosidad y una asertividad que pilló por sorpresa a sus superiores. "Las mujeres hacían lo que les decían que hicieran”, recuerda. “No hacían preguntas ni llevaban la tarea más allá. Yo hacía preguntas; quería saber por qué.

Tras sólo dos semanas, Johnson fue trasladada del grupo de informática afroamericana a la división de investigación de vuelo de Langley, donde se abrió paso en las reuniones y obtuvo responsabilidades adicionales. Consiguió el éxito a pesar de las dificultades en casa: En 1956, su marido murió de un tumor cerebral.

Pionera de la NASA

En 1958, tras la reforma de la NACA para convertirla en la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA), Johnson fue una de las personas encargadas de determinar cómo llevar a un ser humano al espacio y volver a él. Al año siguiente se volvió a casar con el condecorado oficial de la Armada y del Ejército James A. Johnson.

Para Johnson, el cálculo de los vuelos espaciales se reducía a los fundamentos de la geometría: "La primera trayectoria era una parábola, y era fácil predecir dónde se encontraría en cualquier punto", dijo. "Al principio, cuando decían que querían que la cápsula bajara en un lugar determinado, intentaban calcular cuándo debía empezar. Yo dije, 'Déjenme hacerlo. Díganme cuándo quieren que aterrice y dónde quieren que lo haga, y yo lo haré al revés y les diré cuándo debe despegar.

Como resultado, la tarea de trazar la ruta para el viaje al espacio de Alan Shepard en 1961, el primero en la historia de Estados Unidos, recayó sobre sus hombros.

El siguiente reto fue enviar a un hombre en órbita alrededor de la Tierra. Esto implicaba cálculos mucho más difíciles, para tener en cuenta la atracción gravitatoria de los cuerpos celestes, y para entonces la NASA había empezado a utilizar ordenadores electrónicos. Sin embargo, el trabajo no se consideró completo hasta que Johnson fue llamada para comprobar el trabajo de las máquinas, dando el visto bueno para propulsar a John Glenn a la órbita con éxito en 1962.

Mientras el trabajo de los ordenadores electrónicos adquiría mayor importancia en la NASA, Johnson seguía siendo muy valiosa por su inquebrantable precisión. Realizó los cálculos para el histórico viaje del Apolo 11 a la Luna en 1969, y al año siguiente, cuando el Apolo 13 sufrió una avería en el espacio, sus contribuciones a los procedimientos de contingencia ayudaron a garantizar su regreso seguro.

Johnson siguió siendo un activo clave para la NASA, ayudando a desarrollar su programa de transbordadores espaciales y el satélite de recursos terrestres, hasta su jubilación en 1986.

'Figuras ocultas'

El libro de 2016 de Margot Lee Shetterly Figuras ocultas: The American Dream and the Untold Story of the Black Women Who Helped Win the Space Race celebró la historia poco conocida de Johnson y sus compañeras afroamericanas. También se convirtió en un largometraje nominado al Oscar, Hidden Figures (2016), protagonizado por la actriz Taraji P. Henson como Johnson.

Premios y legado

Johnson fue honrada con una serie de premios por su trabajo innovador. Entre ellos, el premio al equipo de operaciones y naves espaciales del Orbitador Lunar de la NASA en 1967, y la designación de la Asociación Técnica Nacional como Matemática del Año en 1997. Además, obtuvo títulos honoríficos de SUNY Farmingdale, el Capitol College de Maryland, la Old Dominion University de Virginia y la West Virginia University.

En noviembre de 2015, el presidente Barack Obama le entregó la Medalla Presidencial de la Libertad. El libro de Margot Lee Shetterly de 2016 Hidden Figures: The American Dream and the Untold Story of the Black Women Who Helped Win the Space Race celebró la historia poco conocida de Johnson y sus compañeras afroamericanas. También se convirtió en un largometraje nominado al Oscar, Hidden Figures (2016), protagonizado por la actriz Taraji P. Henson en el papel de Johnson.

Un año más tarde, en septiembre de 2017, Johnson, de 99 años, fue homenajeada por la NASA, con la dedicación de un nuevo edificio de investigación que lleva su nombre — el Centro de Investigación Computacional Katherine G. Johnson. Johnson, su familia y sus amigos estuvieron en la ceremonia de corte de cinta del nuevo edificio que forma parte del Centro de Investigación Langley de la NASA en Hampton, Virginia.

“Estamos aquí para honrar el legado de una de las personas más admiradas e inspiradoras jamás asociadas a la NASA” dijo el director de Langley, David Bowles, en un comunicado de prensa“No puedo’imaginar un mejor homenaje a la Sra. Johnson’el carácter y los logros de la Sra. Johnson que este edificio que llevará su nombre.”

La humilde respuesta de Johnson’a un edificio con su nombre fue dicha con una carcajada: “¿Quiere mi respuesta sincera? Creo que están locos».

Sus pioneras contribuciones se celebraron en la ceremonia de inauguración, en la que Margot Lee Shetterly, autora de Figuras ocultas y oradora principal, dijo de los «ordenadores humanos»: «Vivimos en un presente que ellos crearon con sus lápices, sus reglas de cálculo, sus máquinas de calcular mecánicas y, por supuesto, sus brillantes mentes». ”A Johnson le dijo: ”Su trabajo cambió nuestra historia y su historia ha cambiado nuestro futuro.”Cuando se le pidió que diera un consejo a los empleados de la NASA que seguirán sus pasos y trabajarán en el nuevo edificio que lleva su nombre, Johnson se limitó a decir: ”Que os guste lo que hacéis y entonces daréis lo mejor de vosotros mismos.

Esposa e hijos

En 1939, Johnson se casó con James Francis Goble, con quien tuvo tres hijas: Joylette, Katherine y Constance.

Muerte

Johnson falleció el 24 de febrero de 2020. Tenía 101 años de edad.

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