Biografía Juan Rodriquez Cabrillo

Juan Rodríguez Cabrillo
Fotografía: Smith Collection/Gado/Getty Images

Juan Rodríguez Cabrillo

Biografía

(c. 1475–c. 1543)
Se cree que Juan Rodríguez Cabrillo, de origen portugués, fue un soldado y explorador al servicio de España. Se le conoce sobre todo por sus exploraciones de la costa de California en 1542-43.

¿Quién fue Juan Rodríguez Cabrillo?


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Juan Rodríguez Cabrillo fue un ambicioso y a veces despiadado soldado portugués al servicio del Imperio español. Participó en la conquista de Cuba a principios del siglo XVI y posteriormente luchó contra los aztecas en México. Cabrillo acabó haciendo fortuna en Guatemala, extrayendo oro y comerciando con mercancías, al tiempo que participaba en el tráfico de esclavos. Con la esperanza de obtener más riquezas, se dispuso a explorar la costa de California, cartografiando puntos de referencia e identificando pueblos. Murió el 3 de enero de 1543 a causa de una infección provocada por una herida sufrida tras un ataque a su expedición por parte de miembros de la tribu Tongva.

Vida temprana

La vida temprana de Cabrillo es un misterio. Los historiadores creen que pudo ser de ascendencia portuguesa pero que nació en España alrededor de 1475. Más de un pueblo de Portugal afirma ser su lugar de nacimiento. Lo que sí se sabe es que se crió en Castilla, España, en un entorno humilde.

Expediciones al Nuevo Mundo

De joven, Cabrillo se convirtió en un experto marinero y en 1502 se embarcó hacia las Indias Occidentales como parte de una gran expedición de 30 barcos y 2500 soldados para colonizar la isla de Cuba. En 1519 fue enviado a México con la misión de detener al rebelde Hernán Cortés, que había desobedecido las órdenes en su conquista de los aztecas. La misión no tuvo éxito y el ambicioso Cabrillo se unió a Cortés en su asalto a la capital azteca de Tenochtitlán (Ciudad de México).

Después de la derrota de los aztecas debido a la diezma de la población por las enfermedades, Juan Rodríguez Cabrillo se unió a las expediciones militares de Pedro de Alvaradoán en el actual sur de México, Guatemala y El Salvador. Finalmente, Cabrillo se estableció en Guatemala. En 1532 viajó a España, donde conoció y se casó con la sevillana Beatriz Sánchez de Ortega. Ella regresó a Guatemala con él y la pareja tuvo dos hijos.

Conquistador y Enslaver

En la década de 1530, Cabrillo hizo fortuna con la minería del oro. Desde un puerto en la costa del Pacífico de Guatemala, Cabrillo facilitó la importación y exportación de artículos a España y otras regiones del Nuevo Mundo. Se benefició en gran medida del sistema de encomiendas, una práctica económica en la que los habitantes indígenas de determinadas zonas de tierra estaban muy subyugados y debían pagar tributos a las autoridades españolas. Cabrillo disolvió las familias indígenas enviando a los hombres a trabajar en las minas y entregando a las mujeres y niñas a sus soldados y marineros, presumiblemente como personas esclavizadas. Los historiadores creen que Cabrillo también pudo tomar a una mujer indígena como amante y engendrar varios hijos.

Durante esta época, España comenzó a expandir su imperio hacia el norte. Comprendieron que Norteamérica no era la India, como creía Cristóbal Colón, pero no tenían idea de su tamaño real. Las leyendas hablaban de un paso de agua a través del continente que se extendía desde los océanos Atlántico y Pacífico, llamado Estrecho de Anián. Antonio de Mendoza, virrey de Nueva España, encargó a Cabrillo que explorara la costa del Pacífico con la esperanza de encontrar ciudades ricas y el paso de agua. También se le encargó que se reuniera con Francisco Vásquez de Coronado, que se creía que estaba cruzando por tierra hacia el Pacífico. Como Cabrillo había construido y era dueño de su buque insignia, el San Salvador, podía beneficiarse de cualquier comercio o tesoro.

Explorando la costa de California

El 24 de junio de 1542, Cabrillo zarpó de Navidad (cerca del actual Manzanillo, México) con su buque insignia y otros dos barcos, el La Victoria y el San Miguel. Cuatro días más tarde, la expedición llegó a «un muy buen puerto cerrado»; Cabrillo lo llamó «San Miguel» (más tarde conocido como Bahía de San Diego) en honor a uno de sus barcos. Seis días después, la flota navegó hacia el norte a lo largo de la inexplorada costa de California, visitando una serie de islas que incluían Santa Cruz, Catalina y San Clemente. Por el camino, la expedición visitó numerosas aldeas costeras, registrando sus nombres y el número de habitantes. España no volvería a visitar la zona hasta 1769, regresando con soldados y misioneros.

La expedición de Cabrillo se dirigió lentamente hacia el norte a lo largo de la costa, azotada ocasionalmente por perturbaciones meteorológicas. El 13 de noviembre, los exploradores avistaron y bautizaron con el nombre de «Cabo de Pinos» (actual Point Reyes), y luego navegaron hacia el norte hasta la desembocadura del río Ruso antes de que las tormentas de otoño les obligaran a dar la vuelta. A continuación, navegaron hacia el sur por la costa hasta la Bahía de Monterrey, bautizándola como «Bahía de los Pinos». En el proceso, Cabrillo y sus hombres no vieron la entrada de la Bahía de San Francisco, un error que los marineros repetirían durante los dos siglos siguientes, probablemente debido a la niebla. En algún momento alrededor de la Nochebuena, los españoles fueron atacados por guerreros indígenas de Tongva. En un esfuerzo por ayudar a sus hombres, Cabrillo tropezó con rocas irregulares y se rompió la espinilla. La herida se infectó y desarrolló gangrena. Cabrillo murió el 3 de enero de 1543 y se cree que fue enterrado en la isla Catalina. La expedición partió de nuevo a mediados de febrero, navegando posiblemente hasta el norte de Oregón. Regresaron a Navidad en abril de 1543.

La expedición de Cabrillo nunca logró sus objetivos principales de encontrar ciudades ricas y el mítico Estrecho de Anián o reunirse con Coronado. Sin embargo, la expedición reclamó para España nuevas tierras que se extendían al norte de México, que el país colonizaría y poblaría dos siglos después.

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