Biografía Juan Ponce De Leon

Juan Ponce de León
Fotografía: Stock Montage/Getty Images

Juan Ponce de León

Biografía

(1460–1521)
Mientras buscaba la mítica fuente de la juventud, Juan Ponce de León fundó el asentamiento más antiguo de Puerto Rico y desembarcó en la tierra firme de Norteamérica, región que bautizó como «Florida».

¿Quién fue Juan Ponce de León?


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El conquistador español Juan Ponce de León dirigió una expedición europea en busca de oro, que le llevó a la costa sureste de lo que sería Estados Unidos. Dio nombre a Florida y fue el primer gobernador de Puerto Rico.

Los primeros años

Ponce de León nació en el seno de una familia pobre pero noble en Santervás de Campos, España, en 1460. Sirvió como paje en la corte de Aragón, donde aprendió habilidades sociales, religión y tácticas militares. Finalmente se convirtió en soldado y luchó contra los moros en Granada. Como otros conquistadores, Ponce de León pronto buscó fama y fortuna a través de la exploración, y se cree que comenzó su búsqueda como parte de la segunda expedición de Cristóbal Colón en 1493. Durante sus últimas exploraciones, empleó las habilidades y tácticas que había aprendido en el ejército para someter y controlar a los pueblos nativos del Caribe.

La Española y Puerto Rico

En la primera década de 1500, Ponce de León construyó asentamientos en La Española (actuales Haití y República Dominicana), fundó granjas y construyó defensas con la esperanza de establecer una colonia insular para España. Sus esfuerzos dieron resultado y prosperó, vendiendo productos y ganado a los barcos españoles que regresaban a casa. Tras ayudar a reprimir un levantamiento de los caribes en La Española, en 1504 Ponce de Le&#xF3n fue nombrado gobernador provincial de la parte oriental del país. En un viaje de regreso a España por esas fechas, se casó con una mujer llamada Leonora, con la que acabaría teniendo tres hijos.

Pero al oír informes persistentes sobre la existencia de oro en el cercano Puerto Rico, en 1508 la corona española envió oficialmente a Ponce de León a explorar la isla. (Algunos relatos especulan que sus ambiciones podrían haberle llevado a explorar extraoficialmente la zona dos años antes). Llevó 50 soldados y un solo barco, y se estableció cerca de lo que hoy es San Juan. Un año después, regresó a La Española, habiendo encontrado mucho oro y oportunidades. La expedición se consideró un éxito y fue nombrado gobernador de Puerto Rico.

Alentada por sus ganancias, la corona española ordenó a Ponce de Le&#xF3n que continuara con la colonización de la isla y que intensificara las actividades de extracción de oro. Pronto regresó a Puerto Rico con su esposa e hijos. Al igual que en La Española, Ponce de León estableció un exitoso asentamiento utilizando un gran número de personas esclavizadas como mano de obra. Aunque algunos relatos históricos mencionan su trato relativamente no violento con la población nativa, el efecto general de la esclavización de los taínos y la introducción de enfermedades como la viruela y el sarampión fue desastroso para la población nativa.

Pero a pesar de sus logros en la isla, en 1509 una lucha entre el hijo de Cristóbal Colón y la corona española hizo que Ponce de León perdiera la gobernación de Puerto Rico.

La Fuente de la Juventud y el nombramiento de Florida

Aunque la corona española había cedido algo de terreno a los rivales de Ponce de León, el rey Fernando quiso recompensarle por sus leales servicios. En 1512, el rey le animó a seguir buscando nuevas tierras, con la esperanza de encontrar aún más oro y expandir el imperio español. Por esa época, Ponce de León se enteró de la existencia de una isla caribeña llamada Bimini, en la que se rumoreaba que había aguas milagrosas que supuestamente eran una “fuente de la juventud” La fábula era conocida a ambos lados del Atlántico, alegando que el manantial estaba en el Jardín del Edén, que muchos creían situado en Asia (los primeros españoles creían que América era Asia).

Aunque la búsqueda de la fuente de la juventud se cita a menudo como la fuerza motivadora de su expedición, Ponce de León pudo llegar a un acuerdo sustancialmente lucrativo con la corona para montarla. Tendría derechos exclusivos y sería declarado gobernador de por vida de las tierras que encontrara. Llamativamente, no se menciona la fuente de la juventud en las órdenes de la corona, e investigaciones recientes demuestran que tal búsqueda sólo se asoció a su nombre después de su muerte.

En marzo de 1513, Ponce de León dirigió una expedición, a sus expensas, de tres barcos y más de 200 hombres a Bimini desde Puerto Rico. En un mes, él y sus hombres desembarcaron en la costa este de Florida. Al no darse cuenta de que estaba en tierra firme de Norteamérica, pensó que había desembarcado en otra isla. Llamó a la región Florida (que significa "florida"), en referencia a su exuberante vegetación floral y porque la descubrió en la época de Pascua, a la que los españoles se referían como Pascua Florida ("fiesta de las flores").

Aunque a menudo se le atribuye el descubrimiento de Florida, Ponce de León se limitó a desembarcar en una zona que ya estaba habitada desde hacía mucho tiempo. Además, no era el primer europeo que exploraba la zona. Las expediciones españolas habían incursionado en las Bahamas con regularidad durante años antes, y hay pruebas de que algunas llegaron hasta la costa este de Florida.

Al regresar a Puerto Rico ese mismo año, Ponce de León encontró la isla sumida en el caos. Una tribu vecina de caribes había quemado el asentamiento hasta los cimientos y había matado a varios españoles. Su propia casa fue destruida y su familia escapó por poco de la muerte.

Más hazañas y muerte

En 1514, Ponce de León regresó a España, donde informó de sus descubrimientos y fue nombrado gobernador militar de Bimini y Florida, consiguiendo permiso para colonizar esas regiones. La corona española también le ordenó que organizara un pequeño ejército para someter un levantamiento indígena en Puerto Rico que había continuado en su ausencia. Salió de España con una pequeña flota en mayo de 1515. Los relatos históricos de sus encuentros con los caribes en Puerto Rico son vagos, pero parece que hubo una serie de enfrentamientos militares sin un resultado claro. Ponce de León finalmente rompió las hostilidades al enterarse de que su principal partidario, el rey Fernando, había muerto en España, y regresó rápidamente para proteger sus reclamaciones y títulos. Permaneció allí durante dos años, hasta que finalmente recibió garantías de que su imperio financiero estaba asegurado y regresó a Puerto Rico.

En febrero de 1521, Ponce de León partió de Puerto Rico para una segunda exploración de Florida. Los registros son escasos, pero algunos relatos describen un viaje mal organizado. La expedición desembarcó en algún lugar del lado occidental de la península de Florida, donde pronto fue atacada por guerreros calusas. Ponce de León fue herido en el enfrentamiento, posiblemente por una flecha envenenada en el muslo. La expedición regresó a Cuba, donde murió en julio de 1521.

Legado

Ponce de León fue un producto de su tiempo — ambicioso, trabajador y despiadado cuando la ocasión lo requería. Construyó un pequeño imperio financiero que contribuyó al avance de la colonización española en el Caribe, y podría haber llegado aún más lejos si hubiera podido evitar las intrigas políticas con la familia de Colón.

Muchas fuentes históricas coinciden en que trató a los nativos bajo su control mejor que la mayoría de los conquistadores. Sin embargo, la esclavitud y las enfermedades se cobraron un precio muy alto en estas poblaciones y se enfrentó a varios levantamientos violentos durante su mandato como gobernador.

Ponce de Le&#xF3n se asociará para siempre con la fuente de la juventud, aunque no hay constancia de que la buscara deliberadamente. Aunque reconoce la existencia de la fábula en sus memorias, era un hombre demasiado práctico para perder el tiempo en esa fantasía en medio de la construcción de su fortuna.

Ver "Ponce de León: El primer conquistador" en HISTORY Vault

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