Biografía Josephine Baker

Josephine Baker
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Josephine Baker

Biografía

(1906–1975)
Josephine Baker fue una bailarina y cantante que se hizo muy popular en Francia durante la década de 1920. También dedicó gran parte de su vida a luchar contra el racismo.

¿Quién era Josephine Baker?


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Josephine Baker pasó su juventud en la pobreza antes de aprender a bailar y encontrar el éxito en Broadway. En la década de 1920 se trasladó a Francia y pronto se convirtió en una de las intérpretes más populares y mejor pagadas de Europa. Trabajó para la Resistencia francesa durante la Segunda Guerra Mundial y durante los años 50 y 60 se dedicó a luchar contra la segregación y el racismo en Estados Unidos. Tras iniciar su regreso a los escenarios en 1973, Baker murió de una hemorragia cerebral el 12 de abril de 1975, y fue enterrada con honores militares.

Vida temprana

Baker nació como Freda Josephine McDonald el 3 de junio de 1906, en San Luis, Missouri. Su madre, Carrie McDonald, era una lavandera que había renunciado a sus sueños de convertirse en bailarina de music-hall. Su padre, Eddie Carson, era un baterista de vodevil. Abandonó a Carrie y a Josephine poco después de su nacimiento. Carrie se volvió a casar poco después y tendría varios hijos más en los años siguientes.

Para ayudar a mantener a su creciente familia, a la edad de ocho años Josephine limpiaba casas y hacía de canguro para familias blancas adineradas, siendo a menudo maltratada. Volvió brevemente a la escuela dos años después antes de escaparse de casa a los 13 años y encontrar trabajo como camarera en un club. Mientras trabajaba allí, se casó con un hombre llamado Willie Wells, del que se divorció sólo unas semanas más tarde.

Bailando en París

También fue en esta época cuando Josephine empezó a bailar, perfeccionando sus habilidades tanto en clubes como en espectáculos callejeros, y en 1919 ya estaba de gira por Estados Unidos con la Jones Family Band y los Dixie Steppers haciendo representaciones cómicas. En 1921, Josephine se casó con un hombre llamado Willie Baker, cuyo nombre mantendría el resto de su vida a pesar de su divorcio años más tarde. En 1923, Baker consiguió un papel en el musical Shuffle Along como miembro del coro, y el toque cómico que aportó al papel la hizo popular entre el público. En busca de estos primeros éxitos, Baker se trasladó a la ciudad de Nueva York y pronto actuó en Chocolate Dandies y, junto con Ethel Waters, en el espectáculo de pista del Plantation Club, donde de nuevo se convirtió rápidamente en una de las favoritas del público.

En 1925, en el punto álgido de la obsesión francesa por el jazz americano y todo lo exótico, Baker viajó a París para actuar en La Revue Nègre en el Théâtre des Champs-Elysées. La impresión que causó en el público francés fue inmediata cuando, junto a su pareja de baile Joe Alex, interpretó el Danse Sauvage, en el que sólo llevaba una falda de plumas.

Baker y la falda de plátano

Sin embargo, fue al año siguiente, en el music-hall Folies Bergère, uno de los más populares de la época, cuando la carrera de Baker’alcanzaría un importante punto de inflexión. En un espectáculo llamado La Folie du Jour, Baker bailó llevando poco más que una falda hecha con 16 plátanos. El espectáculo gozó de gran popularidad entre el público parisino y Baker pronto se convirtió en una de las artistas más populares y mejor pagadas de Europa, y se ganó la admiración de figuras culturales como Pablo Picasso, Ernest Hemingway y E. E. Cummings, y apodos como «Venus negra» y «Perla negra». Además, recibió más de 1.000 propuestas de matrimonio.

Capitalizando este éxito, Baker cantó profesionalmente por primera vez en 1930, y varios años más tarde consiguió papeles cinematográficos como cantante en Zou-Zou y Princesse Tam-Tam. El dinero que ganaba con sus actuaciones pronto le permitió comprar una finca en Castelnaud-Fayrac, en el suroeste de Francia. Louis.

El racismo y la resistencia francesa

En 1936, aprovechando la ola de popularidad de la que gozaba en Francia, Baker regresó a Estados Unidos para actuar en las Ziegfeld Follies, con la esperanza de establecerse también como artista en su país de origen. Sin embargo, se encontró con una reacción generalmente hostil y racista y regresó rápidamente a Francia, cabizbaja por el maltrato recibido. A su regreso, Baker se casó con el industrial francés Jean Lion y obtuvo la ciudadanía del país que la había acogido como una más.

Cuando estalló la Segunda Guerra Mundial ese mismo año, Baker trabajó para la Cruz Roja durante la ocupación de Francia. Como miembro de las fuerzas de la Francia Libre, también entretuvo a las tropas tanto en África como en Oriente Medio. Sin embargo, lo más importante es que Baker trabajó para la Resistencia francesa, a veces pasando mensajes ocultos en sus partituras e incluso en su ropa interior. Por estos esfuerzos, al final de la guerra, Baker recibió la Croix de Guerre y la Legión de Honor con la escarapela de la Resistencia, dos de las más altas condecoraciones militares de Francia.

Hijos

Después de la guerra, Baker pasó la mayor parte del tiempo en Les Milandes con su familia. En 1947, se casó con el director de orquesta francés Jo Bouillon, y a partir de 1950 comenzó a adoptar bebés de todo el mundo. Adoptó 12 niños en total, creando lo que ella denominaba su «tribu del arco iris» y su «experimento de hermandad». A menudo invitaba a la gente a la finca para que vieran a estos niños, para demostrar que personas de diferentes razas podían convivir en armonía, Defensora de los derechos civiles

Durante la década de 1950, Baker regresó con frecuencia a Estados Unidos para prestar su apoyo al Movimiento por los Derechos Civiles, participando en manifestaciones y boicoteando clubes y salas de conciertos segregados. En 1963, Baker participó, junto a Martin Luther King Jr., en la Marcha sobre Washington, y fue una de las muchas oradoras destacadas de ese día. En honor a sus esfuerzos, la NAACP nombró el 20 de mayo «Día de Josephine Baker». Después de décadas de rechazo por parte de sus compatriotas y de toda una vida lidiando con el racismo, en 1973, Baker actuó en el Carnegie Hall de Nueva York y fue recibida con una gran ovación. Se sintió tan conmovida por el recibimiento que lloró abiertamente ante su público. El espectáculo fue un gran éxito y marcó el regreso de Baker a los escenarios.

Muerte

En abril de 1975, Baker actuó en el Teatro Bobino de París, en la primera de una serie de actuaciones para celebrar el 50º aniversario de su debut en París. Asistieron numerosas celebridades, entre ellas Sofía Loren y la princesa Grace de Mónaco, que había sido una querida amiga de Baker durante años. Apenas unos días después, el 12 de abril de 1975, Baker murió mientras dormía a causa de una hemorragia cerebral. Tenía 68 años.

El día de su funeral, más de 20.000 personas se alinearon en las calles de París para presenciar la procesión, y el gobierno francés la honró con una salva de 21 cañonazos, convirtiendo a Baker en la primera mujer estadounidense de la historia en recibir honores militares franceses.

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