Biografía Jonas Salk

Jonas Salk
Fotografía: © Hulton-Deutsch Collection/CORBIS/Corbis via Getty Images

Jonas Salk

Biografía

(1914–1995)
Jonas Salk fue un médico e investigador estadounidense que desarrolló la primera vacuna segura y eficaz contra la polio.

¿Quién fue Jonas Salk?


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Jonas Salk fue uno de los principales científicos del siglo XX y el creador de la primera vacuna contra la polio. En 1942, en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Michigan, Salk entró a formar parte de un grupo que trabajaba para desarrollar una vacuna contra la gripe. En 1947, se convirtió en jefe del Laboratorio de Investigación de Virus de la Universidad de Pittsburgh. En Pittsburgh comenzó a investigar sobre la polio. El 12 de abril de 1955, la vacuna fue liberada para su uso en los Estados Unidos. En 1963 creó el Instituto Salk de Estudios Biológicos.

Vida temprana

Nacido el 28 de octubre de 1914, Jonas Salk creció en la pobreza en la ciudad de Nueva York, donde su padre trabajaba en el distrito de la ropa. La educación era muy importante para sus padres, que le animaron a aplicarse en sus estudios.

Después de graduarse en el instituto, Salk asistió al City College de Nueva York, donde se licenció en ciencias. En 1939 se doctoró en la Universidad de Nueva York. Salk hizo un internado en el Hospital Mount Sinai durante dos años y luego obtuvo una beca en la Universidad de Michigan, donde estudió los virus de la gripe con el Dr. Thomas Francis Jr.

Vacuna contra la polio

En 1947, Salk aceptó un puesto en la Universidad de Pittsburgh, donde empezó a investigar sobre la polio, también conocida como parálisis infantil. En 1951, Salk había determinado que existían tres tipos distintos de virus de la polio y pudo desarrollar una vacuna de «virus muertos» contra la enfermedad. La vacuna utilizaba virus de la poliomielitis que habían sido cultivados en un laboratorio y luego destruidos.

Las pruebas preliminares de la vacuna contra la poliomielitis comenzaron en 1952 – la inyección se administró principalmente a los niños. Las pruebas nacionales se ampliaron durante los dos años siguientes, convirtiéndose en uno de los mayores ensayos clínicos de la historia de la medicina. Aproximadamente 1,8 millones de niños recibieron la vacuna durante la fase de prueba. En 1953, Salk se administró la vacuna experimental a sí mismo, a su mujer y a sus hijos. Los esfuerzos de Salk fueron apoyados y promovidos por la Fundación Nacional para la Parálisis Infantil y su presidente Basil O'Connor. Cuando la vacuna fue aprobada para su uso general en 1955, Salk se convirtió en un héroe nacional. El presidente Dwight D. Eisenhower le entregó una mención especial en una ceremonia celebrada en el Jardín de las Rosas de la Casa Blanca.

En sus primeros años, la vacuna tuvo un notable impacto en el número de nuevos casos de polio registrados. En 1952 hubo más de 57.000 casos en Estados Unidos, según el Colegio de Médicos de Filadelfia. Una década después, esa cifra se redujo a menos de mil. La vacuna Salk fue sustituida por una vacuna de virus vivo desarrollada por Albert Sabin en esa época porque era menos costosa y más fácil de usar.

Años posteriores

Salk lanzó su propia organización de investigación conocida como el Centro Salk de Estudios Biológicos en 1963. Allí, él y otros científicos centraron sus esfuerzos en enfermedades como la esclerosis múltiple y el cáncer. Salk ocupó el cargo de director del centro hasta 1975, y luego se convirtió en su director fundador. Continuando con la investigación, Salk estudió el SIDA y el VIH más adelante en su carrera.

Además de sus investigaciones, Salk también escribió varios libros sobre temas filosóficos. Entre sus obras se encuentran El hombre se desvela (1972) y La supervivencia de los más sabios (1973), que coescribió con su hijo Jonathan.

Salk murió de un fallo cardíaco el 23 de junio de 1995, en su casa de La Jolla, California. Con su innovadora vacuna, Salk se había ganado un lugar en la historia de la medicina. Siempre será recordado como el hombre que detuvo la polio.

Vida personal

Salk estuvo casado con la trabajadora social Donna Lindsay desde 1939 hasta 1968. La pareja tuvo tres hijos juntos: Peter, Darrell y Jonathan. En 1970 se casó con la artista Françoise Gilot, que anteriormente había mantenido una relación sentimental con Pablo Picasso.

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