Biografía Johnny Cash

Johnny Cash
Fotografía: Bettmann Archive/Getty Images

Johnny Cash

Biografía

(1932–2003)
Johnny Cash, el Hombre de Negro, fue un cantante, guitarrista y compositor cuya música mezclaba de forma innovadora influencias del country, el rock, el blues y el gospel.

¿Quién era Johnny Cash?


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Johnny Cash creció en una comunidad agrícola pobre y se alistó en las Fuerzas Aéreas en 1950. Tras su licenciamiento, fundó una banda y, en pocos años, Johnny Cash and the Tennessee Two consiguió éxitos con canciones como «Walk the Line». La carrera de Cash estuvo a punto de descarrilar en la década de 1960 por un grave problema de abuso de sustancias, pero su matrimonio con June Carter y su aclamado álbum «Johnny Cash at Folsom Prison» (1968) le devolvieron a la senda. En años posteriores, Cash se unió al supergrupo de country Highwaymen y lanzó una serie de grabaciones con el productor Rick Rubin.

Vida temprana

Cash nació el 26 de febrero de 1932 en Kingsland, Arkansas. Hijo de unos pobres aparceros bautistas del sur, Cash, uno de los siete hijos de Ray y Carrie Rivers Cash, se trasladó con su familia a los 3 años a Dyess, Arkansas, para que su padre pudiera aprovechar los programas agrícolas del New Deal instituidos por el presidente Franklin Roosevelt. Allí, el clan Cash vivía en una casa de cinco habitaciones y cultivaba 20 acres de algodón y otros cultivos de temporada.

Cash pasó gran parte de los siguientes 15 años en el campo, trabajando junto a sus padres y hermanos para ayudar a pagar sus deudas. No era una vida fácil, y la música era una de las formas que tenía la familia Cash de escapar de algunas de las dificultades. Las canciones rodeaban al joven Cash, ya fueran las baladas folclóricas y los himnos de su madre, o la música de trabajo que la gente cantaba en los campos.

Desde muy joven, Cash, que empezó a escribir canciones a los 12 años, mostró su amor por la música que envolvía su vida. Intuyendo el don de su hijo para la canción, Carrie reunió el dinero suficiente para que pudiera tomar clases de canto. Sin embargo, después de sólo tres clases, su profesor, cautivado por el estilo de canto ya único de Cash, le dijo que dejara de tomar clases y que nunca se desviara de su voz natural.

La religión también tuvo un fuerte impacto en la infancia de Cash. Su madre era una devota miembro de la Iglesia de Dios Pentecostal, y su hermano mayor, Jack, parecía comprometido con el sacerdocio hasta su trágica muerte en 1944 en un accidente con una sierra eléctrica. Las experiencias de sus primeros años en la agricultura y la religión se convirtieron en temas recurrentes en la carrera de Cash.

Servicio militar y aspiraciones musicales

En 1950, Cash se graduó en el instituto y dejó Dyess para buscar empleo, aventurándose en Pontiac, Michigan, para una breve estancia en una fábrica de carrocerías. Ese verano se alistó en las Fuerzas Aéreas de EE.UU. como "John R. Cash" —las normas militares exigían un nombre de pila completo—y fue enviado a entrenar a la base de las Fuerzas Aéreas de Lackland en San Antonio, Texas, donde conoció a su futura esposa Vivian Liberto. Durante la mayor parte de sus cuatro años en las Fuerzas Aéreas, Cash estuvo destinado en Landsberg, Alemania Occidental, donde trabajó como oficial de interceptación de radio, espiando el tráfico de radio soviético.

También fue en Alemania donde Cash empezó a dedicar más atención a la música. Con algunos de sus compañeros de las Fuerzas Aéreas, formó el grupo Landsberg Barbarians, que le dio la oportunidad de tocar en directo, aprender a tocar la guitarra e intentar componer canciones. «Éramos terribles», dijo más tarde, «pero esa cerveza Lowenbrau te hace sentir que eres genial. Llevábamos nuestros instrumentos a esos honky-tonks y tocábamos hasta que nos echaban o empezaba una pelea.

Tras su licenciamiento en julio de 1954, Cash se casó con Vivian y se instaló con ella en Memphis, Tennessee, donde trabajó, como pudo, como vendedor de electrodomésticos. Para dedicarse a la música, Cash se asoció con un par de mecánicos, Marshall Grant y Luther Perkins, que trabajaban con el hermano mayor de Cash, Roy. Los jóvenes músicos pronto formaron un estrecho vínculo, y el equipo y sus esposas se dirigían a menudo a la casa de uno de ellos para tocar música, en gran parte gospel.

Cash, que tocaba una vieja guitarra de 5 dólares que había comprado en Alemania, se convirtió en el líder del grupo y perfeccionó su singular síntesis de blues y música country y occidental en sus actuaciones en directo. «Era un cantante decente, no uno grande», escribió Marshall Grant en su autobiografía de 2006, I Was There When it Happened: My Life with Johnny Cash. "Pero había poder y presencia en su voz."

Johnny Cash and the Tennessee Two

En julio de 1954, otro músico de Memphis, Elvis Presley, grabó su primer disco, lo que provocó una ola de Elvis-manía, así como un interés en el productor local, el propietario de Sun Records, Sam Phillips, que había publicado el disco. Ese mismo año, Cash, Grant y Perkins hicieron una visita sin previo aviso a Sun para pedir a Phillips una audición. El dueño de Sun Records cedió y Cash y los chicos no tardaron en volver para mostrar sus habilidades. A Phillips le gustó su sonido pero no sus elecciones de canciones de corte gospel, que consideraba que tendrían un mercado limitado, y les pidió que volvieran con una canción original.

El trío lo hizo, comenzando a trabajar en la canción «Hey Porter», escrita por Cash, en la primera sesión de Sun. A Phillips le gustó esa canción, así como el siguiente trabajo del grupo, «Cry, Cry, Cry», y firmó con la nueva marca Johnny Cash and the Tennessee Two. «Hey Porter» se publicó en mayo de 1955 y más tarde ese año «Cry, Cry, Cry» alcanzó el número 14 en las listas de Billboard.

Siguieron otros éxitos, entre los que se encuentran los temas "So Doggone Lonesome" y "Folsom Prison Blues" Pero la verdadera fama llegó en 1956, cuando Cash escribió y lanzó "I Walk The Line", que se catapultó al número 1 de las listas de música country y vendió 2 millones de copias. En 1957 publicó su álbum de debut, Johnny Cash with His Hot & Blue Guitar, y cimentó su fama con éxitos en las listas de éxitos como "Ballad of a Teenage Queen" y "Don't Take Your Guns to Town.

Drogas y divorcio

A principios de la década de 1960, Cash, que había trasladado a su familia a California y dejado Sun por Columbia Records, era una superestrella musical. Salía de gira durante 300 noches al año con el grupo ahora conocido como los Tennessee Three, y a menudo le acompañaba June Carter, que coescribió lo que se convirtió en una de las canciones emblemáticas del Hombre de Negro, "Ring of Fire" (1963). Cash también trató de consolidarse como actor, protagonizando la película Cinco minutos para vivir (1961) y algunos programas de televisión de temática del Oeste.

Pero la agenda y las presiones a las que se enfrentaba hicieron mella en su vida personal. Las drogas y el alcohol eran frecuentes compañeros de gira mientras Vivian, que dejaba el hogar para cuidar de su familia, que ahora incluía a sus hijas Rosanne (nacida en 1955), Kathy (nacida en 1956), Cindy (nacida en 1959) y Tara (nacida en 1961), se sentía cada vez más frustrada por la ausencia de su marido. En 1966, finalmente solicitó el divorcio.

La vida personal de Cash continuó fuera de control. Al año siguiente, tras una grave borrachera de drogas, Cash fue descubierto en un estado cercano a la muerte por un policía en un pequeño pueblo de Georgia. También hubo otros incidentes, como una detención por introducir anfetaminas en Estados Unidos a través de la frontera mexicana y por provocar un incendio forestal en un parque de California. "Tomé todas las drogas que se pueden tomar y bebí", recordaba Cash. "Todo el mundo decía que Johnny Cash estaba acabado" porque andaba" por la ciudad con 150 libras. Parecía la muerte andante.

Matrimonio y renacimiento

Cash consiguió el salvavidas que necesitaba gracias a su antigua compañera de gira, June Carter, que le ayudó a volver a centrarse en su fe cristiana y a recibir el tratamiento contra la adicción a las drogas que necesitaba. Ambos se casaron el 1 de marzo de 1968.

Con su nueva esposa, Cash se embarcó en un notable cambio de rumbo. En 1969, empezó a presentar The Johnny Cash Show, una serie de televisión que presentaba a músicos contemporáneos, desde Bob Dylan hasta Louis Armstrong. También sirvió de foro para que Cash explorara una serie de temas sociales, abordando debates que iban desde la guerra de Vietnam hasta la reforma penitenciaria y los derechos de los nativos americanos.

El mismo año en que debutó su programa, Cash también se llevó dos premios Grammy por el álbum en directo Johnny Cash at Folsom Prison (1968). Este álbum, que fue un éxito comercial y de crítica, contribuyó a reavivar la popularidad del artista. A principios de 1970, Cash y Carter experimentaron una mayor alegría con el nacimiento de su primer y único hijo, John Carter Cash.

La década siguiente ofreció más éxitos al artista, ya que la carrera musical de Cash floreció con el lanzamiento de exitosos singles como "A Thing Called Love" (1972) y "One Piece at a Time" (1976). También coprotagonizó con Kirk Douglas Un tiroteo (1970), escribió la música del largometraje Little Fauss and Big Halsy (1970) y publicó una autobiografía que fue un éxito de ventas, Man in Black (1975). En 1980, se convirtió en la persona viva más joven en ser elegida para el Salón de la Fama de la Música Country.

Cash siguió manteniendo una apretada agenda, y se asoció cada vez más con otros músicos. En 1986, se unió a sus antiguos colegas de Sun Records, Carl Perkins, Jerry Lee Lewis y Roy Orbison, para grabar el popular recopilatorio The Class Of '55. Mientras tanto, unió sus fuerzas con otros incondicionales del country como Kris Kristofferson, Willie Nelson y Waylon Jennings para formar los Highwaymen, que publicaron tres álbumes de estudio entre 1985 y 1995. A principios de la década de 1990, Cash se metió en el estudio con U2 para grabar The Wanderer, un tema que aparecería en el lanzamiento del grupo en 1993, Zooropa.

Durante todo este tiempo, sin embargo, los problemas de salud de Cash y sus continuas batallas con la adicción estaban cerca. Tras someterse a una operación abdominal en 1983, se internó en la clínica Betty Ford. En 1988, Cash volvió a pasar por el quirófano, esta vez para someterse a una operación de doble bypass cardíaco.

Pero, como siempre, Cash siguió adelante. Fue incluido en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 1992, y en 1994 se asoció con el productor musical Rick Rubin para publicar American Recordings, un álbum acústico de 13 pistas que mezclaba baladas tradicionales con composiciones modernas, American Recordings le valió a Cash un nuevo público y un premio Grammy en 1995 al mejor álbum de folk contemporáneo. Le siguió otro álbum producido por Rubin, Unchained (1996), y en 1997 publicó sus segundas memorias, Cash: The Autobiography.

Años finales, muerte y legado

La salud física de Cash se convirtió en un problema a finales de la década de 1990. Se le diagnosticó la enfermedad neurodegenerativa síndrome de Shy-Drager—un diagnóstico erróneo que luego se corrigió a neuropatía autonómica—y fue hospitalizado por una neumonía en 1998.

Aún así, el artista siguió haciendo música. En 2002, publicó American IV: The Man Comes Around, una mezcla de originales y versiones, que incluía canciones desde los Beatles hasta Trent Reznor de Nine Inch Nails. El álbum, grabado en el estudio Cash Cabin de Hendersonville (Tennessee), fue el cuarto recopilatorio de Cash-Rubin.

A lo largo del año siguiente, la salud de Cash siguió empeorando. Quedó destrozado cuando su amor de siempre, June Carter, murió en mayo de 2003, pero siguió trabajando. Con Rubin a su lado, el cantante grabó lo que sería American V: A Hundred Highways. Justo una semana antes de su muerte, el 12 de septiembre de 2003, por complicaciones asociadas a la diabetes, Cash terminó su último tema.

"Una vez que June falleció, tuvo la voluntad de vivir lo suficiente para grabar, pero eso fue prácticamente todo," recordó más tarde Rubin. "Un día después de que June falleciera, dijo, ' necesito tener algo que hacer cada día. De lo contrario, no hay razón para que esté aquí&&"

Ese noviembre, Cash fue homenajeado a título póstumo en los premios anuales de la CMA, ganando el mejor álbum por American IV, el mejor single y el mejor vídeo. En 2005, la historia de su vida y su carrera hasta finales de la década de 1960 se convirtió en un largometraje, Walk the Line, protagonizado por Joaquin Phoenix como Cash y Reese Witherspoon como Carter.

En 2006, los fans pudieron disfrutar de nueva música del fallecido artista. En mayo apareció Personal File, un conjunto de dos CD con material inédito grabado décadas atrás. En julio, se presentó American V: A Hundred Highways. Las canciones, con arreglos muy marcados y a veces lúgubres, ponían de relieve la voz más antigua y áspera de Cash, que destilaba una cruda honestidad. En 2007, la comunidad de Starkville, Mississippi, rindió homenaje al intérprete y a su arresto en 1965 por intoxicación pública con el Johnny Cash Flower Pickin' Festival. Al año siguiente, el fallecido artista ganó otro Grammy, al mejor vídeo musical de formato corto por God's Gonna Cut You Down.

"Creo que será recordado por la forma en que creció como persona y como artista," escribió Kris Kristofferson en 2010, al ser elegido Cash por la revista Rolling Stone como el 31º mejor artista de todos los tiempos. "Pasó de ser este tipo tan salvaje como Hank Williams a ser casi tan respetado como uno de los padres de nuestro país. Era amigo de presidentes y de Billy Graham. Sentías que debería haber tenido su cara en el Monte Rushmore.

En 2010, se publicó material adicional de las sesiones de grabación con Rubin como American VI: Ain't No Grave. En diciembre de 2013, se reveló que se había desenterrado otro álbum de Cash. Out Among the Stars, que había sido grabado a principios de la década de 1980 pero nunca fue publicado por Columbia Records, fue descubierto por John Carter Cash en los archivos de su padre. Como muestra de la popularidad sostenida del cantante, el álbum se convirtió en un éxito de ventas tras su lanzamiento en marzo de 2014.

Vea Ring of Fire en Lifetime Movie Club

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