Biografía John Stuart Mill

John Stuart Mill
Fotografía: Bettmann/Getty Images

John Stuart Mill

Biografía

(1806–1873)
John Stuart Mill, considerado el filósofo de habla inglesa más influyente del siglo XIX, fue un filósofo, economista y teórico moral y político británico.

¿Quién fue John Stuart Mill?


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Bajo la tutela de su imponente padre, también historiador y economista, John Stuart Mill comenzó su andadura intelectual a una edad temprana, iniciando el estudio del griego a los tres años y del latín a los ocho. El padre de Mill era partidario de la filosofía del utilitarismo de Jeremy Bentham, y Mill comenzó a adoptarla en su adolescencia.

Más tarde, empezó a creer que su rigurosa formación analítica había debilitado su capacidad de emoción, que su intelecto había sido alimentado pero sus sentimientos no. Esto quizá le llevó a ampliar el pensamiento utilitario de Bentham, a desarrollar la teoría del daño y a escribir en defensa de los derechos de la mujer, todo lo cual cimentó su reputación como uno de los principales pensadores de su época.

Vida temprana

Nacido en 1806, John Stuart Mill era el hijo mayor de James Mill y Harriet Barrow (cuya influencia en Mill se vio ampliamente eclipsada por la de su padre). Hombre de letras, James Mill escribió Historia de la India británica (1818), y la obra le valió un codiciado puesto en la Compañía de las Indias Orientales, donde ascendió al cargo de examinador jefe. Cuando no desempeñaba sus funciones administrativas, James Mill dedicaba mucho tiempo a la educación de su hijo John, que empezó a aprender griego a los tres años y latín a los ocho. A la edad de 14 años, John estaba muy bien versado en los clásicos griegos y latinos; había estudiado historia universal, lógica y matemáticas; y dominaba los fundamentos de la teoría económica, todo lo cual formaba parte del plan de su padre para convertir a John Stuart Mill en un joven defensor de las opiniones de los radicales filosóficos.

Al final de su adolescencia, Mill pasó muchas horas editando los manuscritos de Jeremy Bentham&#x2019, y se volcó en el trabajo de los radicales filosóficos (todavía guiado por su padre). También fundó varias sociedades intelectuales y empezó a colaborar en publicaciones periódicas, como la Westminster Review (fundada por Bentham y James Mill). En 1823, su padre le consiguió un puesto de trabajo en la Compañía de las Indias Orientales, y él, al igual que su padre antes que él, ascendió en el escalafón, llegando a ocupar el puesto de examinador jefe de su padre.

Crisis y evolución del pensador

En 1826, Mill experimentó lo que más tarde llamaría en su autobiografía una “crisis mental,” durante la cual sufrió una crisis nerviosa marcada por la depresión. Es probable que el intenso estrés de su educación, la continua influencia de su dominante padre y otros factores lo desencadenasen, pero lo que surgió de este periodo es al final más importante que lo que lo causó: A causa de la depresión, Mill comenzó a replantearse toda la obra de su vida hasta entonces y a reformular teorías que antes había abrazado por completo.

El nuevo camino de Mill comenzó con una lucha por revisar la obra de su padre y de Bentham, que de repente vio limitada en varios aspectos. Este nuevo impulso fue quizás provocado por la poesía que había empezado a leer, sobre todo la de William Wordsworth. Mill encontró una especie de bálsamo mental en los versos de Wordsworth. En el transcurso de varios meses, su depresión desapareció, y con ella muchos de sus antiguos ideales firmemente arraigados.

Mill llegó a creer que había sido atrofiado emocionalmente por la exigente formación analítica de su padre, que su capacidad de sentir se había visto comprometida por el constante cultivo de su intelecto, y que este componente emocional faltaba en lo que los filósofos radicales habían estado propugnando. Por tanto, buscó una filosofía que pudiera superar los límites impuestos por la cultura y la historia (por ejemplo, los derechos naturales) a cualquier posible movimiento de reforma y que hiciera avanzar los papeles del sentimiento y la imaginación.

Mill comenzó a desmontar gran parte de la polémica negativa (y por tanto limitada) de Bentham y su padre. Comprendió que combatir la negatividad contra la que se rebelaba con más negatividad era inútil, así que se permitió ver lo bueno y considerar a los defensores de las viejas costumbres no como reaccionarios, sino como aquellos que siempre han avanzado los aspectos buenos de sus formas de pensar, generalmente defectuosas.

Mill debió considerar su propio papel en el avance de sus antiguas creencias, ya que no abandonó por completo el utilitarismo de Bentham, sino que ahora centró sus pensamientos en sus elementos «positivos» en lugar de atacarlo de forma crítica y destructiva; se centró en cómo sus mejores partes podían utilizarse de forma constructiva en la creación de una nueva sociedad. Avanzó en su empeño sumergiéndose en los escritos de una gran variedad de pensadores (y manteniendo correspondencia con muchos también), como John Ruskin, Auguste Comte y Alexis de Tocqueville, y editando una nueva revista que cofundó con su padre y Charles Molesworth, la London Review.

Libros:

En 1832, Bentham murió, seguido de cerca por James Mill en 1836. Con la muerte de sus dos mentores, Mill descubrió que tenía aún más libertad intelectual. Utilizó esa libertad para crear un nuevo radicalismo filosófico que incorporaba las ideas de pensadores como Coleridge y Thomas Carlyle. También reconoció que, aunque rompía con Bentham, había aspectos de la filosofía de su mentor que pretendía conservar.

Las obras más importantes comenzaron a aparecer en 1843 con Un sistema de lógica, la obra filosófica más completa y sistemática de Mill, que presentaba las ideas de Mills sobre la lógica inductiva y las deficiencias del uso de silogismos (argumentos derivados de principios generales, en los que se utilizan dos premisas para deducir una conclusión) para avanzar en la lógica deductiva.

El año 1859 marcó la publicación de Sobre la libertad, la obra de referencia de Mills para apoyar la libertad moral y económica de los individuos frente al gobierno y la sociedad en general. En su autobiografía, Mill escribió sobre «la importancia, para el hombre y la sociedad…». de dar plena libertad a la naturaleza humana para que se expanda en innumerables y conflictivas direcciones»; una idea que se desarrolla plenamente en «Sobre la libertad». En la obra, Mill afirma que los individuos’ las opiniones y el comportamiento deben gozar de libertad, ya sea frente a la ley o a la presión social. Tal vez como transición hacia el Utilitarismo de Mill, que seguiría cuatro años después, Mill hace una concesión: Si el comportamiento de una persona perjudica a otras personas, ese comportamiento debe ser restringido. El ensayo ha sido criticado por varias imprecisiones en sus argumentos, pero ofrece una apasionada defensa del inconformismo, la diversidad y la individualidad.

En 1861, Utilitarismo comenzó a aparecer por primera vez en forma de serie en Fraser’s Magazine. La obra surge de la asociación de Mill&#x2019 con la filosofía moral de Jeremy Bentham y su ruptura parcial con ella, y se convertiría en la obra más famosa de Mill&#x2019. Refuerza el apoyo a la filosofía de Bentham y refuta ciertos conceptos erróneos sobre ella. En resumen, el utilitarismo como filosofía moral se basa en una sola frase: “Las acciones son correctas en la medida en que tienden a promover la felicidad, y son incorrectas en la medida en que tienden a producir lo contrario de la felicidad.” En su libro, Mill argumenta que el utilitarismo se deriva de los sentimientos “naturales” que existen orgánicamente dentro de la naturaleza social de los seres humanos. Por lo tanto, si la sociedad simplemente adoptara actos que minimizaran el dolor y maximizaran la felicidad, las normas creadas formarían un código ético fácil y naturalmente interiorizado. En su exploración de esta cuestión, Mill trasciende las discusiones sobre el bien y el mal, y la fascinación de la humanidad por los conceptos de los mismos, y plantea un único criterio para una moralidad universal.

Legitimidad

Aunque Mill estaba influenciado por el utilitarismo, escribió una y otra vez en defensa de la importancia de los derechos de los individuos—especialmente en defensa del sufragio para las mujeres y de su igualdad de derechos en la educación. (Su ensayo titulado “El sometimiento de la mujer” [1869] es una temprana, y en su momento bastante controvertida, defensa de la igualdad de género, y por ello se le considera a menudo un protofeminista). La creencia de Mill&#x2019 de que la mayoría suele negar las libertades individuales impulsó su interés por la reforma social, y fue un estridente activista en favor de las reformas políticas, los sindicatos y las cooperativas agrícolas. Se le ha calificado como "el filósofo de habla inglesa más influyente del siglo XIX” y se le recuerda como uno de los grandes pensadores de la historia’ en lo que respecta a la teoría social y política.

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