Biografía John Mellencamp

John Mellencamp
Fotografía: Jim Spellman/WireImage

John Mellencamp

Biografía

(1951–)
El cantante y compositor John Mellencamp, sensación del pop en los años 80, se ha convertido en uno de los artistas más duraderos del rock y ha dado voz a la experiencia de los pueblos pequeños.

¿Quién es John Mellencamp?


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John Mellencamp comenzó su carrera musical a mediados de los años 70 como Johnny Cougar. Convertido en una sensación del pop en la década de 1980, Mellencamp ha evolucionado hasta convertirse en uno de los artistas más duraderos del rock. A menudo ha dado voz a la experiencia de los pueblos americanos en su música, algo que conoce muy bien desde su infancia en Indiana. Su primer álbum de 1982, American Fool, incluía el tema número 1 Jack & Diane, y a lo largo de la década cimentó su popularidad con éxitos como Pink Houses y Small Town. Mellencamp siguió produciendo música a medida que su sonido maduraba y volvió a la palestra en 2007 con su álbum Freedom Road. Elegido para el Salón de la Fama del Rock and Roll al año siguiente, sigue publicando nuevo material y haciendo giras con regularidad.

Carrera temprana

John Mellencamp nació el 7 de octubre de 1951 en Seymour, Indiana. Mellencamp, que se recuperó de una cirugía neonatal para corregir un defecto en la columna vertebral, desarrolló un temprano interés por la música. Empezó a tocar en una banda de versiones llamada Crepe Soul en su adolescencia. Con una vena rebelde, Mellencamp salía con sus amigos y se iba de fiesta en lugar de prestar mucha atención a sus estudios. Su disciplinado padre, un ejecutivo de una empresa local de electrónica, intentó motivarle para que se dedicara al atletismo y a sus estudios, con poca suerte. A los 18 años, Mellencamp se fugó con su novia embarazada de 21 años, Priscilla Esterline. La pareja pronto dio la bienvenida a una hija, Michelle.

Mellencamp se matriculó en la Universidad de Vincennes de Indiana e intentó conseguir un empleo estable antes de volver a su música. Grabó varias maquetas de sus canciones y las llevó a Nueva York para lanzar su carrera. Tras varios fracasos, el floreciente músico consiguió un mánager, Tony DeFries, que había trabajado con artistas como David Bowie. DeFries decidió cambiar el apellido de Mellencamp por el de Cougar, creyendo que así sería más atractivo para el público que compraba discos. Mellencamp no estaba contento con esta decisión y más tarde volvería a su nombre de nacimiento.

El primer álbum de Johnny Cougar, Chestnut Street Incident, fue publicado por MCA en 1976, pero no vendió muchas copias. Burlado por la crítica, Mellencamp fue visto por algunos como una versión inferior de Bruce Springsteen o Bob Seger. MCA no llegó a publicar su segundo álbum y le dio de baja de la discográfica, y Mellencamp no tardó en separarse de DeFries.

Éxito de la corriente principal: "Jack & Diane" y "Hurts So Good"

La suerte de Mellencamp&#x2019 acabó mejorando. Su single "I Need a Lover" se convirtió en un éxito en Australia en 1978, y luego en un tema del Top 30 en los Estados Unidos tras su lanzamiento con el álbum John Cougar en 1979. Su siguiente trabajo, Nothing Matters and What If It Did (1980) tuvo dos singles de éxito, “This Time” y “Ain’Even Done With the Night.”

Mientras su carrera ganaba adeptos, Mellencamp atravesaba algunos cambios en su vida personal. Su primer matrimonio terminó en divorcio, y se casó con Vicky Granucci en 1981. La pareja tuvo dos hijas, Teddi Jo y Justice, antes de divorciarse en 1989.

El gran avance de Mellencamp se produjo en 1982 con el álbum American Fool, que fue un éxito de ventas. Su oda a una joven pareja del centro de Estados Unidos, “Jack & Diane,” llegó a lo más alto de las listas de pop. Por “Hurts So Good,” otro éxito del álbum, Mellencamp ganó el premio Grammy a la mejor interpretación vocal masculina de rock. Los vídeos de ambas canciones se emitían a menudo en la MTV, lo que aumentó la popularidad del artista.

Al año siguiente, Mellencamp disfrutó de un mayor éxito comercial con Uh-Huh, que se convirtió en un álbum del Top 10 gracias a tres singles de gran éxito: “Crumblin’ Down,“Pink Houses” y “Authority Song. Ahora que se hacía llamar John Cougar Mellencamp, también estaba cosechando un mayor reconocimiento por parte de la crítica por su capacidad de composición.

El siguiente álbum de Mellencamp, el aclamado Scarecrow (1985), presentaba una mezcla de estilos, desde el uptempo “R. O.C.K. in the U.S.A (A Salute to 60's Rock)” a la más introspectiva “Small Town,” a la tormentosa “Rain on the Scarecrow,” que exploraba la difícil situación del agricultor familiar. Este tema le resultaba especialmente cercano: Cofundador de Farm Aid, una organización dedicada a apoyar a las granjas familiares estadounidenses, Mellencamp ayudó a organizar su primer concierto en 1985 y siguió formando parte de la junta directiva de la organización benéfica.

Sonido maduro

Mellencamp continuó madurando como artista con su siguiente grabación, The Lonesome Jubilee (1987), que presentaba cierta experimentación con un sonido de tipo folk rock. Tres temas del álbum—“Paper in Fire,” “Cherry Bomb” y “Check It Out”—alcanzaron el Top 20 de las listas de pop.

Los siguientes álbumes de Mellencamp siguieron siendo éxitos de ventas, aunque con menos sencillos que llegaran a las listas. Big Daddy (1989) contaba con el éxito auto-satisfactorio “Pop Singer,” mientras que Whenever We Wanted (1991) contaba con “Get a Leg Up.” Para el artista, la realización del álbum fue un acontecimiento que cambió su vida: No sólo fue su primer lanzamiento con su nombre de pila, John Mellencamp, sino que también le permitió conocer a la modelo Elaine Irwin, que aparecía en la portada del álbum y en el vídeo de «Get a Leg Up». La pareja se casó en 1992 y tuvo sus hijos Hud y Speck. Dirigió y protagonizó el largometraje Falling from Grace (1992), un drama semiautobiográfico sobre un músico de éxito que regresa a sus raíces en un pueblo pequeño. El guión fue escrito por el famoso novelista del Oeste Larry McMurtry.

Continuando con su música, Mellencamp lanzó Human Wheels (1993), consiguiendo una sólida repercusión en la radio con su tema principal y con What if I Came Knocking. Su siguiente lanzamiento, Dance Naked (1994), incluyó su mayor éxito en años, una versión de la canción de Van Morrison «Wild Night» con la cantante Meshell Ndegeocello. Sin embargo, ese año Mellencamp tuvo que cancelar abruptamente una gira tras sufrir un ataque al corazón. Esta crisis de salud provocó algunos cambios en el estilo de vida del artista, que dejó de lado un grave hábito de nicotina y comenzó a hacer ejercicio. «No hice nada de ejercicio hasta que tuve el ataque al corazón», declaró más tarde a la revista People.

Reconocimiento y resurgimiento

Al volver al estudio, Mellencamp se asoció con el productor de música de baile Junior Vasquez para crear Mr. Happy Go Lucky (1996), que contó con un modesto éxito en "Key West Intermezzo (I Saw You First)." Al año siguiente, retomó las giras con regularidad.

Aunque dejó de ser un pilar en las listas de éxitos del pop, el artista siguió produciendo música que reflejaba sus reflexiones sobre la vida y la mediana edad a través de los álbumes John Mellencamp (1998), Rough Harvest (1999) y Cuttin' Heads (2001). También fue honrado por su impresionante cuerpo de trabajo con el Premio Century 2001 de Billboard. "John Mellencamp es posiblemente el rockero de raíces más importante de su generación," dijo el editor en jefe de Billboard Timothy White. La mejor música de Mellencamp es un rock despojado de todo escapismo, y mira directamente a los problemas de la vida tal y como se vive». La publicación de un álbum de grandes éxitos en 2005 parecía anunciar su regreso al centro de atención de la cultura pop, y en 2007 Mellencamp aprovechó el impulso con el lanzamiento de Freedom’s Road. Debutando en el número 5 de las listas de Billboard, Freedom&#x2019’s Road incluía el omnipresente single Nuestro país, que apareció en una serie de anuncios de Chevrolet y le valió una nominación a los Grammy.

En 2008, se encontró con que su música estaba atrapada en medio de la política del año electoral. Mellencamp, un conocido partidario de los demócratas, hizo que sus representantes pidieran al candidato presidencial republicano John McCain que dejara de tocar sus canciones “Our Country” y “Pink Houses” durante sus mítines, según la revista People.

En marzo, Mellencamp ingresó en el Salón de la Fama del Rock and Roll, ocasión que culminó con una emocionante interpretación de Authority Song, con su hijo Speck a la guitarra. No contento con descansar en los logros pasados, siguió con otro aclamado álbum, Life, Death, Love and Freedom.

Still Going Strong

Mientras estaba de gira con Bob Dylan y Willie Nelson en 2009, Mellencamp grabó nuevas canciones en una serie de lugares históricos del Sur, como la First African Baptist Church de Savannah, Georgia, y el Sun Studio de Memphis, Tennessee. El resultado fue el sencillo y serio No Better Than This, que se publicó en agosto de 2010 con buenas críticas. A finales de ese año, anunció que se separaba de su esposa Elaine, y el divorcio se concretó el verano siguiente.

Con décadas de éxito en la música popular a sus espaldas, Mellencamp demostró estar dispuesto a explorar nuevas fronteras. Una colaboración largamente planeada con el novelista Stephen King se concretó finalmente en 2012, cuando la producción de Hermanos fantasmas del condado de Darkland comenzó su andadura en el Alliance Theatre de Atlanta, Georgia. Mellencamp escribió las canciones de este musical gótico sureño, sobre un par de hermanos pendencieros y los espíritus que persiguen a su familia.

Por aquel entonces, Mellencamp también reveló su talento como pintor a un público más amplio. Habiendo dedicado más energía a esta afición en los últimos años, recopiló una colección que dio lugar a su primera exposición, Nada Como Lo Planeé: The Art Of John Mellencamp, en el Tennessee State Museum de Nashville en 2012. En años posteriores, sus obras también se expusieron en galerías de Georgia, Ohio y Nueva York.

Aún así, había mucha música nueva que crear. En 2014, Mellencamp publicó su primer álbum de estudio en cuatro años, el Plain Spoken, impregnado de folk y blues. El incansable rockero se fue de gira para apoyar el álbum, cuya última etapa terminó en el otoño de 2016.

En los últimos años, Mellencamp ha sido vinculado románticamente con la actriz Meg Ryan y la supermodelo Christie Brinkley.

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