Biografía John Lewis

John Lewis
Fotografía: Courtesy John Lewis

John Lewis

Biografía

(1940–2020)
Uno de los «seis grandes» líderes del movimiento por los derechos civiles en la década de 1960, John Lewis siguió luchando por los derechos de las personas desde que entró en el Congreso en 1987.

¿Quién era John Lewis?


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John Lewis creció en una época de segregación racial. Inspirado por Martin Luther King Jr. se unió al floreciente movimiento por los derechos civiles. Lewis fue un piloto de la libertad, habló en la Marcha sobre Washington de 1963 y lideró la manifestación que se conoció como «Domingo Sangriento». Fue elegido para el Congreso en 1986 y recibió la Medalla Presidencial de la Libertad en 2011.

Vida temprana

John Robert Lewis nació en las afueras de Troy, Alabama, el 21 de febrero de 1940. Lewis tuvo una infancia feliz, aunque tuvo que trabajar duro para ayudar a sus padres aparceros, pero se quejó de la injusticia de la segregación. Se sintió especialmente decepcionado cuando la sentencia del Tribunal Supremo en el caso Brown contra el Consejo de Educación de 1954 no afectó a su vida escolar. Sin embargo, escuchar los sermones de King y las noticias del boicot de autobuses de Montgomery de 1955-56 inspiraron a Lewis a actuar en favor de los cambios que quería ver.

Lucha por los derechos civiles

En 1957, Lewis dejó Alabama para asistir al Seminario Teológico Bautista Americano de Nashville, Tennessee. Allí aprendió sobre la protesta no violenta y ayudó a organizar sentadas en los mostradores de comida segregados. Fue arrestado durante estas manifestaciones, lo que disgustó a su madre, pero Lewis se comprometió con el movimiento de los derechos civiles y siguió participando en los Freedom Rides de 1961.

Los Freedom Riders desafiaron las instalaciones segregadas que encontraron en las terminales de autobuses interestatales del Sur, que habían sido consideradas ilegales por el Tribunal Supremo. Fue una labor peligrosa que se saldó con detenciones y palizas para muchos de los implicados, incluido Lewis.

En 1963, Lewis se convirtió en presidente del Comité Coordinador Estudiantil No Violento. Ese mismo año, como uno de los "Seis Grandes" líderes del movimiento por los derechos civiles, ayudó a planificar la Marcha sobre Washington. Lewis, el orador más joven del evento, tuvo que modificar su discurso para complacer a otros organizadores, pero aún así pronunció una poderosa oratoria en la que declaró: «Todos reconocemos el hecho de que, para que se produzcan cambios sociales, políticos y económicos radicales en nuestra sociedad, el pueblo, las masas, deben llevarlos a cabo»

Después de la Marcha sobre Washington, en 1964, la Ley de Derechos Civiles se convirtió en ley. Sin embargo, esto no facilitó el voto de los afroamericanos en el Sur. Para llamar la atención sobre esta lucha, Lewis y Hosea Williams encabezaron una marcha desde Selma hasta Montgomery, Alabama, el 7 de marzo de 1965. Tras cruzar el puente Edmund Pettus, los manifestantes fueron atacados por la policía estatal. Lewis fue golpeado severamente una vez más, esta vez sufriendo una fractura de cráneo.

Los violentos ataques fueron grabados y difundidos por todo el país, y las imágenes resultaron demasiado impactantes como para ser ignoradas.

El «Domingo Sangriento», como se denominó el día, aceleró la aprobación de la Ley de Derecho al Voto de 1965.

Congresista de EE.UU.

Lewis dejó el SNCC en 1966. Aunque devastado por los asesinatos de King y Robert Kennedy en 1968, Lewis continuó con su trabajo para dar derechos a las minorías. En 1970, se convirtió en director del Proyecto de Educación del Votante. Durante su mandato, el VEP ayudó a registrar a millones de votantes de las minorías.

Lewis se presentó a las elecciones en 1981, ganando un puesto en el Ayuntamiento de Atlanta. En 1986, fue elegido para la Cámara de Representantes. En representación del 5º Distrito de Georgia, fue uno de los miembros más respetados del Congreso. Desde que asumió el cargo, abogó por una reforma de la sanidad, medidas para luchar contra la pobreza y mejoras en la educación. Y lo que es más importante, supervisó múltiples renovaciones de la Ley del Derecho al Voto. Cuando el Tribunal Supremo anuló parte de la ley en el caso Shelby County v. Holder de 2013, Lewis denunció la decisión como una "daga en el corazón" del derecho al voto.

A raíz del tiroteo masivo que tuvo lugar el 12 de junio de 2016 en Orlando (Florida), Lewis encabezó una sentada compuesta por unos 40 demócratas de la Cámara de Representantes el 22 de junio en un intento de llamar la atención y obligar al Congreso a abordar la violencia con armas de fuego adoptando medidas legislativas definitivas. “Hemos estado demasiado tiempo callados” dijo Lewis. “Llega un momento en el que hay que decir algo. Hay que hacer un poco de ruido. Hay que mover los pies. Este es el momento.”

La protesta se produjo apenas unos días después de que fracasaran en el Senado varias medidas, entre ellas un proyecto de ley sobre la comprobación de antecedentes y la adición de restricciones a la compra de armas por parte de personas que figuran en la lista federal de exclusión aérea. El senador Chris Murphy aplaudió la protesta. Murphy había liderado previamente un filibustero en el Senado que llevó a la posterior votación.

Choque con Donald Trump

Lewis también se pronunció en contra de la presidencia de Donald Trump, elegido el 8 de noviembre de 2016. En una entrevista con Chuck Todd para NBC News’ Meet the Press, que se emitió el 15 de enero de 2017, Lewis dijo que no creía que Trump fuera un “presidente legítimo” por la injerencia rusa en las elecciones. “Creo que los rusos participaron en ayudar a este hombre a ser elegido y ayudaron a destruir la candidatura de Hillary Clinton” dijo Lewis en la entrevista. También dijo que no asistiría a la toma de posesión de Trump.

Trump respondió en Twitter, criticando el trabajo de Lewis como congresista y tuiteando que Lewis era «Todo hablar, hablar, hablar – sin acción ni resultados. El ataque del presidente electo a Lewis se produjo pocos días antes de la festividad de Martin Luther King, y provocó el apoyo vocal al icono de los derechos civiles en las redes sociales. Varios legisladores demócratas también se sumaron al apoyo a Lewis y boicotearon la toma de posesión de Trump.

Trump continuó con su guerra de palabras, tuiteando: “John Lewis dijo sobre mi toma de posesión, ‘Será la primera que me pierda’ ¡Error (o mentira)! También boicoteó a Bush 43 porque… pensó que sería hipócrita asistir a la toma de posesión de Bush'…. no cree que Bush sea el verdadero presidente elegido. Suena familiar!”

Una portavoz de Lewis confirmó que había faltado a la toma de posesión de George W. Bush: ”Su ausencia en ese momento fue también una forma de disentimiento. No creía que el resultado de esas elecciones, incluyendo las controversias en torno a los resultados en Florida y la intervención sin precedentes del Tribunal Supremo de Estados Unidos, reflejaran un proceso democrático libre, justo y abierto.

Diagnóstico de cáncer y muerte

En diciembre de 2019, Lewis anunció que le habían diagnosticado un cáncer de páncreas en fase 4.

Aunque tenía "los ojos claros sobre el pronóstico," Lewis dijo que se sentía animado porque los avances médicos habían hecho que este tipo de cáncer fuera tratable en muchos casos, y agregó que tenía la intención de volver a trabajar lo antes posible.

Lewis falleció el 17 de julio de 2020.

Legado

Aunque la decisión del Tribunal Supremo sobre la Ley del Derecho al Voto fue un golpe para Lewis, se sintió alentado por los avances que se han producido durante su vida. Después de que Barack Obama ganara la presidencia en 2008, Lewis declaró que "Cuando organizábamos campañas de registro de votantes, íbamos a los Freedom Rides, nos sentábamos, veníamos aquí a Washington por primera vez, nos arrestaban, íbamos a la cárcel, nos golpeaban, nunca pensé — nunca soñé — en la posibilidad de que un afroamericano fuera elegido algún día presidente de los Estados Unidos.

Además de su trabajo en el Congreso, Lewis llegó a una generación más joven al ayudar a crear una serie de novelas gráficas sobre su trabajo en el movimiento por los derechos civiles. En 2016, ganó el National Book Award por la tercera entrega de la serie March: Book Three, que marca la primera vez que una novela gráfica recibe el honor.

Aceptó el premio con el coguionista Andrew Aydin y el ilustrador Nate Powell y habló de su significado en un emotivo discurso de aceptación.

Algunos de ustedes saben que crecí en la Alabama rural, muy pobre, con muy pocos libros en nuestro hogar

Lewis dijo.

Recuerdo que en 1956, cuando tenía 16 años, fui a la biblioteca pública para obtener las tarjetas de la biblioteca, y nos dijeron que la biblioteca era solo para blancos y no para personas de color. Y venir aquí y recibir este honor, es demasiado’

También habló de la importancia de los libros en su vida“Tuve una profesora maravillosa en la escuela primaria que me decía: ‘Lee, hija mía, lee’, y yo intentaba leerlo todo“dijo. "Me encantan los libros"

El icono de los derechos civiles también ha sido galardonado con numerosos premios, entre ellos la Medalla Presidencial de la Libertad, la Medalla Spingarn de la NAACP" y el único Premio John F. Kennedy "Profile in Courage" a la Trayectoria Vital.

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