Biografía John James Audubon

John James Audubon
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

John James Audubon

Biografía

(1785–1851)
John James Audubon fue un ornitólogo, naturalista y artista estadounidense conocido por sus estudios e ilustraciones detalladas de las aves norteamericanas.

¿Quién fue John James Audubon?


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John James Audubon nació el 26 de abril de 1785 en Les Cayes, Saint Domingue, La Española (antigua colonia francesa; actual Haití). Audubon realizó sus primeros estudios científicos desde la finca de su padre en Pensilvania. Tras probar y fracasar en varios tipos de negocios, se concentró en el dibujo y el estudio de las aves, y comenzó a viajar por todo el país para llevar a cabo este trabajo. En 1827 publicó en Londres su extraordinario volumen de cuatro volúmenes Birds of America, al que siguieron varias obras relacionadas. Murió en Nueva York en 1851.

Vida temprana

Audubon nació en Les Cayes, en la actual Haití, el 26 de abril de 1785. Hijo ilegítimo del capitán Jean Audubon, propietario de una plantación francesa, y de su sirvienta criolla Jeanne Rabin, recibió el nombre de Jean Rabin al nacer. Sin embargo, cuando su madre murió poco después de su nacimiento, él y su hermana fueron enviados a Nantes, Francia, donde fueron criados por la esposa del capitán, Anne. La pareja adoptó legalmente a los niños en 1794 y dio a Jean un nuevo nombre: Jean-Jacques Fougère Audubon.

El nuevo nombre vino acompañado de nuevos privilegios. Recibió una educación digna de un rico comerciante, que incluía lecciones de arte, música e historia natural. El niño también disponía de mucho tiempo libre para explorar el mundo que le rodeaba. Fue durante sus andanzas juveniles cuando Audubon comenzó a interesarse por el mundo natural. Le fascinaban especialmente las aves y pronto utilizó sus habilidades artísticas para dibujarlas con regularidad.

Nuevos mundos

En 1803, cuando Audubon tenía 18 años, estalló la guerra entre Francia e Inglaterra. Para evitar que fuera reclutado por el ejército del emperador Napoleón, su padre le envió a su finca de Mill Grove, en Pensilvania. También puso a Audubon a cargo de las operaciones de extracción de plomo en ese lugar. Cambiando su nombre por el de John James Audubon en el camino, abrazó con entusiasmo el nuevo mundo que le esperaba. Centrando su atención en las aves, continuó con sus cuidadosas observaciones de su comportamiento, decidido a representarlas con más precisión que sus contemporáneos.

Al año siguiente de su llegada a Estados Unidos, Audubon conoció y se enamoró de una joven llamada Lucy Bakewell. Se casaron en 1808. Cuando las operaciones mineras en Mill Grove fracasaron, se trasladaron a Louisville, Kentucky, donde Audubon estableció una tienda general y Lucy dio a luz a su primer hijo. Cuando los negocios se ralentizaron allí, Audubon trasladó a su familia y su tienda más al oeste, a la ciudad de Henderson, Kentucky.

Alzando el vuelo

Mientras intentaba mantener su negocio a flote y alimentar a su familia, Audubon también dedicó tiempo a viajar y a cazar, intimando cada vez más con el entorno natural y dedicándose a documentarlo. Durante este tiempo, la pareja tuvo tres hijos más, un hijo y dos hijas; lamentablemente, las dos niñas murieron siendo muy jóvenes. A estas tragedias personales se sumó el fracaso final de su negocio, que llevó a Audubon a la cárcel por deudas impagadas.

Sin saber a qué atenerse, en 1820 Audubon se dirigió al sur para estudiar y dibujar aves. Finalmente se estableció con su familia en Nueva Orleans. Sobrevivían con los ingresos de Lucy como institutriz, complementados con el dinero que Audubon podía reunir pintando retratos en la calle y enseñando dibujo. Durante este tiempo, Audubon siguió desarrollando su talento como artista y sus credenciales como naturalista, acumulando una enorme colección de dibujos que se distinguían por su dramatismo y realismo.

'Aves de América'

En 1824, Audubon se empeñó en encontrar un editor para su obra, pero no consiguió generar ningún interés serio en Estados Unidos. Dos años más tarde, se embarcó hacia el Reino Unido, donde esperaba al menos poder encontrar grabadores lo suficientemente hábiles como para reproducir adecuadamente su obra. La decisión resultó inmediatamente acertada. Expuso su obra tanto en Escocia como en Inglaterra con gran éxito, fascinando al público con sus impresionantes habilidades de dibujo, así como con algunas de las grandes historias que contaba sobre la vida en la frontera americana.

El éxito de sus exposiciones conduciría finalmente a la primera publicación del libro por el que ahora es más conocido: Aves de América. Con más de 400 láminas de sus dibujos, la obra en cuatro volúmenes fue impresa en Londres por Havell & Son en 1827 y se publicó por entregas hasta 1838. Junto a ella se publicó Biografía ornitológica, que contenía textos sobre la vida y el comportamiento de sus sujetos, así como aspectos destacados de las aventuras de Audubon. Siguió a estas obras fundamentales con Sinopsis de las aves de Norteamérica de 1839.

A lo largo de este periodo, Audubon viajó de un lado a otro de Estados Unidos y Europa, supervisando la publicación de sus obras y vendiéndolas también en populares suscripciones por entregas a admiradores entre los que se encontraban el rey Jorge IV y el presidente de Estados Unidos Andrew Jackson. Con la fama y la fortuna consolidadas, en 1841 Audubon trasladó a su familia a una gran finca rural en el Hudson, en el Alto Manhattan, donde comenzó a trabajar en una edición más compacta de Aves de América.

Muerte

Sin embargo, ni la edad avanzada ni la adulación del público reducirían el atractivo del mundo natural para Audubon. Así, en 1843 se aventuró hacia el oeste, al río Misuri, donde emprendió la investigación de una nueva obra sobre mamíferos titulada Los cuadrúpedos vivíparos de Norteamérica. Sin embargo, cuando empezó a reunir sus dibujos para el proyecto, la vista de Audubon empezó a fallarle y cada vez dependía más de sus hijos y de su colaborador, el reverendo John Bachman, para que le ayudaran a completarlo. En 1848, sufrió una apoplejía que también empezó a afectar a su mente.

Audubon murió en su casa el 27 de enero de 1851 y fue enterrado en el cementerio de la Trinidad de Nueva York. Se le recuerda como uno de los naturalistas más importantes de su época, y su respeto y preocupación por el mundo natural le sitúan claramente como uno de los precursores de los movimientos modernos de conservacionismo y ecologismo. En 1886, la primera sociedad de conservación de aves recibió su nombre, lo que condujo a la creación de la Sociedad Nacional Audubon en 1905. Innumerables santuarios de vida silvestre, parques, calles y ciudades también llevan su nombre y honran su legado.

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Biografía de John James Audubon

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