Biografía Jocelyn Bell Burnell

Jocelyn Bell Burnell
Fotografía: Colin McPherson/Corbis via Getty Images

Jocelyn Bell Burnell

Biografía

(1943–)
La astrofísica, académica y pionera británica Jocelyn Bell Burnell descubrió los fenómenos espaciales conocidos como púlsares, y se estableció como una estimada líder en su campo.

¿Quién es Jocelyn Bell Burnell?


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Jocelyn Bell Burnell es una astrofísica y astrónoma británica. Como asistente de investigación, ayudó a construir un gran radiotelescopio y descubrió púlsares, proporcionando la primera prueba directa de la existencia de estrellas de neutrones que giran rápidamente. Además de su afiliación a la Open University, ha sido decana de ciencias en la Universidad de Bath y presidenta de la Royal Astronomical Society. Bell Burnell también ha recibido innumerables premios y honores durante su distinguida carrera académica.

Vida temprana

Bell Burnell nació como Susan Jocelyn Bell el 15 de julio de 1943 en Belfast, Irlanda del Norte. Sus padres eran cuáqueros y fomentaron el interés de su hija por la ciencia con libros y viajes a un observatorio cercano. Sin embargo, a pesar de su apetito por aprender, Bell Burnell tuvo dificultades en la escuela primaria y suspendió un examen destinado a medir su preparación para la educación superior.

Sin inmutarse, sus padres la enviaron a Inglaterra para que estudiara en un internado cuáquero, donde se distinguió rápidamente en sus clases de ciencias. Una vez demostrada su aptitud para la enseñanza superior, Bell Burnell asistió a la Universidad de Glasgow, donde se licenció en física en 1965.

Los pequeños hombres verdes

En 1965, Bell Burnell comenzó sus estudios de posgrado en radioastronomía en la Universidad de Cambridge. Como una de las varias asistentes de investigación y estudiantes que trabajaban bajo la dirección de los astrónomos Antony Hewish, su director de tesis, y Martin Ryle, durante los dos años siguientes ayudó a construir un radiotelescopio masivo diseñado para monitorizar cuásares. En 1967 ya estaba en funcionamiento y a Bell Burnell se le encargó el análisis de los datos que producía. Tras pasar interminables horas revisando los gráficos, observó algunas anomalías que no encajaban con los patrones producidos por los cuásares y llamó la atención de Hewish.

Durante los meses siguientes, el equipo eliminó sistemáticamente todas las posibles fuentes de los pulsos de radio—a los que llamaron cariñosamente Pequeños Hombres Verdes, en referencia a su origen potencialmente artificial—hasta que pudieron deducir que eran producidos por estrellas de neutrones, estrellas colapsadas de giro rápido demasiado pequeñas para formar agujeros negros.

Los pulsares y la controversia del Premio Nobel

Sus hallazgos se publicaron en el número de febrero de 1968 de Nature y causaron una sensación inmediata. Intrigados tanto por la novedad de una mujer científica como por la importancia astronómica del descubrimiento del equipo, que fue bautizado como púlsares—por las estrellas de radio pulsantes—la prensa se hizo eco de la noticia y colmó de atención a Bell Burnell. Ese mismo año, se doctoró en radioastronomía por la Universidad de Cambridge.

Sin embargo, en 1974, sólo Hewish y Ryle recibieron el Premio Nobel de Física por su trabajo. Muchos miembros de la comunidad científica plantearon sus objeciones, creyendo que Bell Burnell había sido desairada injustamente. Sin embargo, Bell Burnell rechazó humildemente esta idea, considerando que el premio se había concedido correctamente dada su condición de estudiante de posgrado, aunque también ha reconocido que la discriminación por razón de sexo pudo haber sido un factor que contribuyó a ello.

La vida en el espectro electromagnético

Premio Nobel o no, los profundos conocimientos de Bell Burnell sobre la radioastronomía y el espectro electromagnético le han valido toda una vida de respeto en la comunidad científica y una estimada carrera en el mundo académico. Tras doctorarse en Cambridge, enseñó y estudió astronomía de rayos gamma en la Universidad de Southampton. A continuación, Bell Burnell pasó ocho años como profesora en el University College de Londres, donde se centró en la astronomía de rayos X.

Durante este mismo tiempo, comenzó su afiliación a la Open University, donde más tarde trabajaría como profesora de física mientras estudiaba las neuronas y las estrellas binarias, y también realizó investigaciones en astronomía infrarroja en el Royal Observatory de Edimburgo. Fue decana de ciencias en la Universidad de Bath de 2001 a 2004, y ha sido profesora visitante en instituciones tan estimadas como la Universidad de Princeton y la Universidad de Oxford.

Serie de honores y logros

En reconocimiento a sus logros, Bell Burnell ha recibido innumerables premios y honores, entre ellos el de Comandante y Dama de la Orden del Imperio Británico en 1999 y 2007, respectivamente; un premio Oppenheimer en 1978; y la Medalla Herschel de 1989 de la Real Sociedad Astronómica, de la que fue presidenta de 2002 a 2004. Fue presidenta del Instituto de Física de 2008 a 2010, y ha sido presidenta de la Real Sociedad de Edimburgo desde 2014. Bell Burnell también tiene títulos honoríficos de una serie de universidades demasiado numerosas para mencionarlas.

Vida personal

En 1968, Jocelyn se casó con Martin Burnell, de quien tomó su apellido, y ambos se divorciaron finalmente en 1993. Ambos tienen un hijo, Gavin, que también se ha convertido en físico.

Un documental sobre la vida de Bell Burnell, Northern Star, se emitió en la BBC en 2007.

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