Biografía Jefferson Davis

Jefferson Davis
Fotografía: Bettmann/Getty Images

Jefferson Davis

Biografía

(1808–1889)
Jefferson Davis fue un senador estadounidense del siglo XIX, más conocido como presidente de los Estados Confederados de América durante la Guerra Civil.

¿Quién era Jefferson Davis?


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Tras una distinguida carrera militar, Jefferson Davis fue senador estadounidense y secretario de guerra bajo el mandato de Franklin Pierce antes de ser elegido presidente de los secesionistas Estados Confederados de América. Posteriormente fue acusado de traición, aunque nunca fue juzgado, y siguió siendo un símbolo del orgullo sureño hasta su muerte en 1889.

Vida temprana

Jefferson Finis Davis nació el 3 de junio de 1808 en el condado de Christian, Kentucky (ahora llamado Fairview). Es uno de los diez hijos de una familia de militares, y su nacimiento tuvo lugar a sólo 100 millas de distancia y ocho meses antes que el del presidente Abraham Lincoln. El padre y los tíos de Davis fueron soldados en la Guerra de la Independencia, y tres de sus hermanos mayores lucharon en la Guerra de 1812.

Aunque nació en Kentucky, Davis creció principalmente en la plantación Rosemont, cerca de Woodville, Mississippi, y finalmente regresó a Kentucky para asistir a un internado en Bardstown. Tras completar su educación en el internado, Davis se matriculó en el Jefferson College de Mississippi, y posteriormente se trasladó a la Universidad de Transilvania en Kentucky.

En 1824, el presidente James Monroe nombró a Davis cadete en la Academia Militar de los Estados Unidos en West Point, Nueva York. Uno de los compañeros de Davis describió más tarde al joven líder como «distinguido en su cuerpo por su porte varonil y su carácter elevado». En 1828, Davis se graduó en West Point, ocupando el puesto 23 de su promoción.

Primer servicio militar

Al graduarse en West Point, Davis fue asignado al puesto de subteniente de la Primera Infantería. De 1828 a 1833, realizó su primer servicio activo con el ejército de los Estados Unidos. Davis luchó con su regimiento en la Guerra de Blackhawk de 1831, durante la cual capturaron al propio jefe Blackhawk. El jefe indio fue puesto bajo el cuidado de Davis, quien se ganó a Blackhawk gracias a su trato amable con el prisionero.

En marzo de 1833, Davis fue ascendido a primer teniente y transferido al First Dragoons, un regimiento recién formado. También sirvió como oficial de estado mayor de la unidad. Hasta el verano de 1835, Davis continuó su servicio en el campo de batalla contra las tribus indias, incluidos los comanches y los pawnees.

En junio de 1835, Davis se casó con la hija de su oficial al mando, Sarah Knox Taylor. Debido a que su oficial al mando, nada menos que el futuro presidente Zachary Taylor, se oponía al matrimonio, Davis renunció abruptamente a su puesto militar para asumir tareas cívicas antes de la boda. Lamentablemente, Sarah murió de malaria pocos meses después, en septiembre de 1835.

Política temprana

Tras dejar el ejército, Davis se convirtió en agricultor de algodón mientras se preparaba para hacer carrera en la política como demócrata. En 1843, participó en la campaña para gobernador y fue delegado en la Convención Nacional Demócrata. Sus impactantes discursos le hicieron ser muy solicitado. Un año más tarde, se convirtió en elector de Polk y Dallas, adoptando la postura de la protección del estado contra la interferencia federal y apoyando la anexión de Texas en el proceso.

En diciembre de 1845, Davis ganó la elección a la Cámara de Representantes de Estados Unidos y reclamó un escaño en el Congreso, lo que le hizo ganar más atención pública. Además, volvió a casarse, esta vez con una mujer llamada Varina Howell. El matrimonio ayudó a forjar su conexión con los plantadores de Mississippi, ya que la familia de Varina era de esa clase.

Como congresista, Davis era conocido por sus discursos apasionados y carismáticos, y rápidamente se involucró activamente en los debates sobre Texas, Oregón y los aranceles. Entre los logros de Davis en el Congreso se encuentra la conversión de fuertes en escuelas de formación militar. A lo largo de su mandato en el Congreso, su apoyo a los estados’ derecho se mantuvo inquebrantable.

Regreso a las Fuerzas Armadas (1846–'47)

En junio de 1846, Jefferson Davis renunció a su cargo en el Congreso para liderar el Primer Regimiento de Fusileros de Mississippi en la Guerra México-Americana. Tenía el rango de coronel a las órdenes de su antiguo suegro, el general Taylor. Durante la guerra mexicano-estadounidense, Davis luchó en las batallas de Monterrey y Buena Vista, en 1846 y 1847, respectivamente.

En la Batalla de Monterrey, dirigió a sus hombres a la victoria en un asalto al Fuerte Tenería. Fue herido en la batalla de Buena Vista cuando bloqueó una carga de espadas mexicanas — un incidente que le valió la aclamación nacional. Tan impresionado estaba el general Taylor que admitió que antes había juzgado mal el carácter de Davis’ "Mi hija, señor, juzgaba mejor a los hombres que yo’, según se dice, Taylor reconoció.

Regreso a la política

En 1847, tras la heroica hazaña de Davis, Taylor lo nombró senador de los Estados Unidos por Misisipi, un puesto que había quedado libre tras la muerte del senador Jesse Speight. Después de servir el resto del mandato de Speight, de diciembre a enero de 1847, Davis fue reelegido para un mandato adicional.

Como senador, Davis abogó por la esclavitud y los derechos de los estados y se opuso a la admisión de California en la Unión como estado libre; un tema tan candente en la época que los miembros de la Cámara de Representantes a veces se peleaban a puñetazos. Davis ocupó su escaño en el Senado hasta 1851 y se presentó como candidato a la gobernación de Misisipi, pero perdió las elecciones.

Explicando la forma en que su posición sobre la Unión había evolucionado durante su tiempo en el Senado, Davis declaró una vez, "Mi devoción a la Unión de nuestros padres había sido declarada tan a menudo y tan públicamente; había desafiado en el pleno del Senado tan desafiantemente cualquier cuestión de mi fidelidad a ella; mis servicios, civiles y militares, se habían extendido durante un período tan largo y eran tan conocidos, que me sentí muy seguro de que ningún susurro de envidia o mala voluntad podría hacer creer al pueblo de Mississippi que había deshonrado su confianza utilizando el poder que me habían conferido para destruir el gobierno ante el cual estaba acreditado. Entonces, como después, consideré la separación de los estados como un gran mal, aunque no el mayor.

En 1853, Davis fue nombrado secretario de guerra por el presidente Pierce. Ocupó ese cargo hasta 1857, cuando regresó al Senado. Aunque se oponía a la secesión, mientras estaba de vuelta en el Senado, siguió defendiendo los derechos de los estados esclavistas del Sur. Davis permaneció en el Senado hasta enero de 1861, dimitiendo cuando Mississippi abandonó la Unión.

Conjuntamente con la formación de la Confederación, Davis fue nombrado presidente de los Estados Confederados de América el 18 de febrero de 1861. El 10 de mayo de 1865, fue capturado por las fuerzas de la Unión cerca de Irwinville, Georgia, y acusado de traición. Davis fue encarcelado en Fort Monroe en Virginia desde el 22 de mayo de 1865 hasta el 13 de mayo de 1867, antes de ser liberado bajo fianza pagada en parte por el abolicionista Horace Greeley.

Vida posterior, muerte y legado

Después de su mandato como presidente de la Confederación, Davis viajó al extranjero por negocios. Se le ofreció un trabajo como presidente de lo que se convirtió en la Universidad de Texas A&M, pero lo rechazó. También se le instó a presentar otra candidatura al Senado, aunque habría necesitado la aprobación tanto del Senado como de la Cámara de Representantes para volver a ocupar el cargo, según los términos de la 14ª Enmienda.

En 1881, escribió El ascenso y la caída del gobierno confederado en un esfuerzo por defender su postura política. Davis vivió sus años de retiro en una finca llamada Beauvoir en Mississippi.

Alrededor de la 1 de la madrugada del 6 de diciembre de 1889, Davis murió de bronquitis aguda en Nueva Orleans, Luisiana. Su cuerpo fue enterrado temporalmente en el cementerio de Metairie de Nueva Orleans. Más tarde fue trasladado a un monumento especialmente construido en el cementerio de Hollywood, en Richmond, Virginia.

Poderoso e influyente estadista, Davis dejó un legado similar en algunos aspectos al de otros presidentes estadounidenses. Su cumpleaños se celebra en varios estados del Sur, y su biblioteca presidencial se inauguró en Misisipi en 1998. En 1978, se le restituyó la ciudadanía estadounidense a título póstumo.

Al igual que con otros líderes confederados, los monumentos públicos a Davis han generado una considerable controversia en los últimos años. En diciembre de 2017, tras una acalorada batalla legal, los residentes de Memphis (Tennessee) consiguieron que se retirara una estatua de Davis de un parque.

En el verano de 2017, el alcalde de Richmond, Levar Stoney, anunció la formación de una comisión para recomendar "cómo contar mejor la verdadera historia" de las estatuas de la época confederada en la turística Monument Avenue. En un informe publicado en julio siguiente, la comisión sugirió la retirada de una estatua de bronce de Davis de 111 años de antigüedad, una medida que requeriría una acción legal para cambiar una ley estatal. Otras recomendaciones incluían el diseño de exposiciones más elaboradas para contextualizar las estatuas de los generales Robert Lee y Stonewall Jackson, así como la creación de un monumento a los esclavos y a los soldados de las Tropas de Color de Estados Unidos que lucharon en la Guerra Civil.

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