Biografía Janis Joplin

Janis Joplin
Fotografía: John Byrne Cooke Estate/Getty Images

Janis Joplin

Biografía

(1943–1970)
La cantante Janis Joplin saltó a la fama a finales de la década de 1960 y era conocida por su potente voz inspirada en el blues. Murió de una sobredosis accidental en 1970.

¿Quién fue Janis Joplin?


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Janis Joplin se aficionó a la música a una edad temprana, pero su carrera no despegó hasta que se unió a la banda Big Brother and the Holding Company en 1966. Su álbum de 1968, Cheap Thrills, fue un gran éxito. Sin embargo, las fricciones entre Joplin y la banda la llevaron a separarse de Big Brother poco después. Conocida por su potente voz inspirada en el blues, Joplin lanzó su primer trabajo en solitario, I Got Dem Ol' Kozmic Blues Again Mama!, en 1969. El álbum recibió críticas mixtas, pero su segundo proyecto, Pearl (1971), publicado después de la muerte de Joplin, fue un gran éxito. La cantante murió de una sobredosis accidental el 4 de octubre de 1970, a los 27 años.

Vida temprana

Joplin nació el 19 de enero de 1943 en Port Arthur, Texas. Abriendo nuevos caminos para las mujeres en la música rock, Joplin saltó a la fama a finales de la década de 1960 y se hizo conocida por su potente voz inspirada en el blues. Creció en una pequeña ciudad de Texas conocida por sus conexiones con la industria petrolera, con un horizonte salpicado de tanques y refinerías de petróleo. Durante años, Joplin luchó por escapar de esta comunidad confinada, y pasó aún más tiempo para tratar de superar los recuerdos de sus difíciles años allí.

Desarrollando un amor por la música a una edad temprana, Joplin cantó en el coro de su iglesia como un niño y mostró algunas promesas como intérprete. Fue hija única hasta los seis años, cuando nació su hermana, Laura. Cuatro años más tarde llegó su hermano Michael. Joplin era una buena estudiante y bastante popular hasta los 14 años, cuando empezaron a aparecer algunos efectos secundarios de la pubertad. Tuvo acné y ganó algo de peso.

En el instituto Thomas Jefferson, Joplin empezó a rebelarse. Evitaba la moda de las chicas populares de finales de la década de 1950 y a menudo elegía llevar camisas y mallas de hombre o faldas cortas. Joplin, a quien le gustaba destacar entre la multitud, se convirtió en el blanco de algunas burlas y en un tema popular en la fábrica de rumores de la escuela. Algunos la llamaban «cerda», mientras que otros decían que era sexualmente promiscua.

Joplin acabó formando un grupo de amigos varones que compartían su interés por la música y la Generación Beat, que rechazaba las normas habituales y hacía hincapié en la expresión creativa (Jack Kerouac y Allen Ginsberg eran dos de las principales figuras del movimiento Beat).

Primeros intereses musicales

Musicalmente, Janis Joplin y sus amigos se inclinaban por el blues y el jazz, admirando a artistas como Lead Belly. Joplin también se inspiró en las legendarias vocalistas de blues Bessie Smith, Ma Rainey y Odetta, una de las primeras figuras del movimiento de la música folk. El grupo frecuentaba los bares de la clase trabajadora de la cercana ciudad de Vinton (Luisiana). En su último año de instituto, Joplin se había ganado la reputación de ser una chica valiente y de hablar duro, a la que le gustaba beber y ser escandalosa.

Tras graduarse en el instituto, Joplin se matriculó en el Lamar State College of Technology, en la vecina ciudad de Beaumont, Texas. Allí, dedicó más tiempo a salir y beber con sus amigos que a sus estudios. Al final de su primer semestre en Lamar, Joplin dejó la escuela. Fue a la universidad de Port Arthur, donde realizó algunos cursos de secretariado, antes de trasladarse a Los Ángeles en el verano de 1961. Sin embargo, este primer esfuerzo de ruptura no tuvo éxito, por lo que Joplin regresó a Port Arthur durante un tiempo.

En el verano de 1962, Joplin huyó a la Universidad de Texas en Austin, donde estudió arte. En Austin, Joplin comenzó a actuar en folksings—reuniones musicales informales en las que cualquiera puede actuar—en el campus y en Threadgill's, una gasolinera convertida en bar, con los Waller Creek Boys, un trío musical con el que era amiga. Con su estilo de canto contundente y valiente, Joplin sorprendió a muchos miembros del público. No se parecía a ninguna otra vocalista blanca de la época (iconos del folk como Joan Baez y Judy Collins eran conocidos por su sonido suave).

En enero de 1963, Joplin abandonó la escuela para conocer la emergente escena musical de San Francisco con su amigo Chet Helms. Sin embargo, esta estancia en el oeste, al igual que la primera, resultó ser infructuosa, ya que Joplin tuvo dificultades para triunfar como cantante en la zona de la bahía. Hizo algunas actuaciones, incluida una en el Monterey Folk Festival de 1963, pero su carrera no prosperó. Joplin pasó entonces un tiempo en Nueva York, donde esperaba tener más suerte en su carrera, pero su consumo de alcohol y drogas (había empezado a consumir regularmente speed, o anfetamina, entre otras drogas) resultó ser perjudicial para sus aspiraciones musicales. En 1965, abandonó San Francisco y regresó a su país en un esfuerzo por recuperarse.

De vuelta a Texas, Joplin se tomó un descanso de su música y de su estilo de vida festivo, y se vistió de forma conservadora, recogiendo su largo y a menudo desordenado pelo en un moño y haciendo todo lo posible por parecer honesta. Pero la vida convencional no era para ella, y su deseo de perseguir sus sueños musicales no iba a permanecer sumergido durante mucho tiempo.

Joplin volvió lentamente a actuar, y en mayo de 1966, fue reclutada por su amigo Travis Rivers para hacer una prueba para una nueva banda de rock psicodélico con sede en San Francisco, Big Brother and the Holding Company. En ese momento, el grupo estaba dirigido por otro viejo amigo de Joplin, Chet Helms. Big Brother, entre cuyos miembros se encontraban James Gurley, Dave Getz, Peter Albin y Sam Andrew, formaba parte de la floreciente escena musical de San Francisco de finales de los 60; entre las otras bandas que participaban en esta escena se encontraban los Grateful Dead.

Big Brother

Joplin dejó boquiabierta a la banda durante su audición, y rápidamente le ofrecieron formar parte del grupo. En sus primeros días con Big Brother, sólo cantaba algunas canciones y tocaba la pandereta en segundo plano. Pero no pasó mucho tiempo antes de que Joplin asumiera un papel más importante en la banda, ya que Big Brother desarrolló un gran número de seguidores en la zona de la bahía. Su aparición en el ya legendario Monterey Pop Festival en 1967, concretamente su versión de «Ball and Chain» (que hizo famosa la leyenda del R&B, Big Mama Thornton), hizo que el grupo recibiera más elogios. Sin embargo, la mayoría de los elogios se centraron en la increíble voz de Joplin. Alimentada por la heroína, las anfetaminas y el bourbon que bebía directamente de la botella durante los conciertos, el estilo sexual desenfrenado de Joplin y su sonido crudo y valiente hipnotizaron al público, y toda esta atención provocó cierta tensión entre Joplin y sus compañeros de banda. Albert Grossman, que ya dirigía a Bob Dylan, The Band y Peter, Paul & Mary, firmó más tarde como mánager de la banda, y consiguió sacarlos de otro contrato discográfico que habían firmado anteriormente con Mainstream Records.

Aunque sus grabaciones para Mainstream nunca encontraron mucho público, el primer álbum de Big Brother para Columbia, Cheap Thrills (1968), fue un gran éxito. Aunque el álbum tuvo un gran éxito, convirtiéndose rápidamente en un disco de oro certificado con canciones como Piece of My Heart y Summertime, su creación fue un proceso difícil, que causó aún más problemas entre Joplin y los demás miembros de la banda. (El álbum fue producido por John Simon, que hizo que la banda realizara una toma tras otra en un intento de crear un sonido técnicamente perfecto).

Cheap Thrills ayudó a consolidar la reputación de Joplin como una cantante de rock única, dinámica y llena de blues. A pesar del éxito continuado de Big Brother, Joplin se estaba frustrando con el grupo, pues sentía que la estaban frenando profesionalmente.

Carrera en solitario

Joplin luchó con su decisión de dejar Big Brother, ya que sus compañeros de banda habían sido como una familia para ella, pero finalmente decidió separarse del grupo. Tocó con Big Brother por última vez en diciembre de 1968.

Después de una histórica actuación en Woodstock (agosto de 1969), Joplin lanzó su primer trabajo en solitario, I Got Dem Ol' Kozmic Blues Again Mama!, en septiembre de 1969, con Kozmic Blues Band. Algunas de las canciones más memorables del proyecto fueron Try (Just a Little Bit Harder) y To Love Somebody, una versión de un tema de los Bee Gees. Pero Kozmic Blues recibió críticas mixtas, y algunos medios de comunicación criticaron a Joplin personalmente. Al sentirse especialmente presionada para demostrar su valía como artista femenina en solitario en una industria dominada por los hombres, las críticas provocaron la angustia de Joplin. "Fue un momento muy duro para mí", dijo más tarde en una entrevista con Howard Smith de The Village Voice. "Era realmente importante, ya sabes, si la gente iba a aceptarme o no." (La entrevista de Joplin' con Smith fue su última; tuvo lugar el 30 de septiembre de 1970, sólo cuatro días antes de su muerte). Fuera de la música, Joplin parecía estar luchando con el alcohol y las drogas, incluyendo una adicción a la heroína.

El siguiente álbum de Joplin sería su más exitoso, pero, trágicamente, también su último. Grabó Pearl con la Full Tilt Boogie Band y escribió dos de sus canciones, la poderosa y rockera Move Over y Mercedes Benz, una burla de estilo gospel al consumismo.

Muerte trágica y legado

Después de una larga lucha contra el abuso de sustancias, Joplin murió de una sobredosis accidental de heroína el 4 de octubre de 1970, en un hotel de Hollywood. Completado por el productor de Joplin, Pearl se publicó en 1971 y se convirtió rápidamente en un éxito. El sencillo Me and Bobby McGee, escrito por Kris Kristofferson, un antiguo amor de Joplin, alcanzó el primer puesto de las listas de éxitos.

A pesar de su prematura muerte, las canciones de Janis Joplin siguen atrayendo a nuevos fans e inspirando a los intérpretes. A lo largo de los años se han publicado numerosas colecciones de sus canciones, como In Concert (1971) y Box of Pearls (1999). En reconocimiento a sus importantes logros, Joplin fue incluida a título póstumo en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 1995, y fue honrada con el Premio a la Trayectoria de la Academia de la Grabación en los Premios Grammy de 2005.

Conocida como la «primera dama del rock», Joplin ha sido objeto de varios libros y documentales, como Love, Janis (1992), escrito por su hermana Laura Joplin. Ese libro fue adaptado en una obra de teatro del mismo título. El documental de Amy Berg, Janis: Little Girl Blue, se estrenó en el Festival de Toronto en septiembre de 2015.

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