Biografía James Van Der Zee

James Van Der Zee
Fotografía: Nancy R. Schiff/Getty Images

James Van Der Zee

Biografía

(1886–1983)
James Van Der Zee fue un renombrado fotógrafo afincado en Harlem, conocido por sus imágenes posadas y con historia que captaban a la ciudadanía y a las celebridades afroamericanas.

¿Quién era James Van Der Zee?


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James Van Der Zee se apasionó por la fotografía en su juventud y abrió su propio estudio en Harlem en 1916. Van Der Zee se dio a conocer por sus detalladas imágenes de la vida afroamericana y por capturar a celebridades como Florence Mills y Adam Clayton Powell Jr. Tras tiempos difíciles en lo económico, Van Der Zee disfrutó de un resurgimiento en su carrera durante sus últimos años.

Vida temprana y carrera

James Augustus Van Der Zee vino al mundo el 29 de junio de 1886, en Lenox, Massachusetts, el segundo de los seis hermanos nacidos de Elizabeth y John Van Der Zee. Los niños Van Der Zee eran grandes estudiantes en general, y James aprendió a tocar el piano y el violín de joven. Más tarde desarrolló una pasión por la fotografía y tomó fotos para su instituto.

Con su hermano Walter, James Van Der Zee partió hacia Harlem, Nueva York, en 1906; una vez allí, tuvo trabajos como camarero y ascensorista. Se casó con Kate Brown en 1907 y los recién casados se trasladaron a Virginia, donde Van Der Zee realizaría trabajos de fotografía para el Instituto de Hampton. Después de dar la bienvenida a su primer hijo, la pareja se trasladó de nuevo a Nueva York en 1908 (finalmente se separarían en 1915).

Durante varios años, Van Der Zee puso en práctica su faceta de músico, tocando con la banda de Fletcher Henderson y la Orquesta de John Wanamaker, al tiempo que trabajaba como profesor de piano y violín.

Van Der Zee consiguió un trabajo como ayudante de cámara oscura en unos grandes almacenes de Nueva Jersey, y en 1916 abrió su propio estudio en Harlem, Guarantee Photo. Con el tiempo, cambió el nombre de su lugar de trabajo por el de GGG Studio, en honor a su segunda esposa, Gaynella Greenlee (se casaron en 1920).

Fotografiando la vida de Harlem

El Renacimiento de Harlem estaba en pleno apogeo durante las décadas de 1920 y 1930, y durante décadas, Van Der Zee fotografió a habitantes de Harlem de todos los orígenes y ocupaciones, aunque su trabajo es especialmente conocido por su representación pionera de la vida afroamericana de clase media. Tomó miles de fotografías, en su mayoría retratos en interiores, y etiquetó cada una de sus fotos con una firma y una fecha, lo que resultaría importante para la documentación futura.

Aunque Van Der Zee fotografió a muchas celebridades afroamericanas—como Florence Mills, Hazel Scott y Adam Clayton Powell Jr. la mayor parte de su trabajo era de tipo comercial de estudio: bodas y funerales (incluyendo fotos de los muertos para las familias en duelo), grupos familiares, equipos, logias, clubes y personas que simplemente querían tener un registro de sí mismos en ropa fina. A menudo proporcionaba atrezzo o disfraces y se tomaba el tiempo de posar cuidadosamente a sus sujetos, dando a la imagen una narrativa accesible.

Las fotos de Van Der Zee a veces contenían efectos especiales fruto de la manipulación en el cuarto oscuro. En una de las imágenes, una fotografía de 1920 titulada «Future Expectations (Wedding Day)» (Expectativas futuras (día de la boda)), se presenta a una joven pareja con sus mejores galas, con una imagen fantasmal y transparente de un niño a sus pies.

Dificultades financieras y un nuevo renacimiento

Con la llegada de las cámaras personales a mediados de siglo, el deseo de los servicios de Van Der Zee disminuyó; cada vez conseguía menos encargos, aunque mantenía un negocio alternativo de restauración de imágenes y venta por correo. Él y Greenlee contaban con pocos recursos cuando, en 1969, el Museo Metropolitano de Arte organizó una exposición sobre Van Der Zee, Harlem on My Mind, lo que hizo que el fotógrafo y su obra volvieran a ser objeto de atención.

A pesar de ello, Van Der Zee y su esposa seguían teniendo dificultades económicas; tras ser desalojados de su residencia en Harlem, se trasladaron al Bronx. Greenlee murió en 1976, y Van Der Zee vivía en la miseria y con mala salud. La directora de una galería de arte, Donna Mussenden, se hizo cargo de su causa, empezando a estructurar su espacio doméstico y a organizar apariciones públicas, y ambos se casaron en 1978. Revitalizado, Van Der Zee trabajó con una nueva ola de celebridades como fotógrafo solicitado; algunas de las luminarias que capturó en esta ocasión incluyen a Bill Cosby, Lou Rawls, Cicely Tyson y Jean Michael Basquiat.

En 1981, Van Der Zee presentó una demanda para reclamar más de 50.000 imágenes del Studio Museum de Harlem, cuyos derechos había cedido tras su desalojo. El caso se resolvió a título póstumo, devolviéndose la mitad de las obras al patrimonio del fotógrafo y el resto al museo y al Instituto James Van Der Zee.

Van Der Zee recibió varios reconocimientos tras su regreso a la fama; entre otros honores, se convirtió en miembro permanente del Museo Metropolitano de Arte y recibió el premio Living Legacy del presidente Jimmy Carter. Tras recibir un doctorado honorario de la Universidad de Howard, Van Der Zee falleció de un ataque al corazón a los 96 años, el 15 de mayo de 1983, en Washington, D.C. Su obra ha seguido siendo celebrada durante los últimos años, con exposiciones especiales que honran su legado.

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