Biografía James Polk

James Polk

James Polk

Biografía

(1795–1849)
James Polk fue el undécimo presidente de los Estados Unidos, conocido por su expansión territorial de la nación, principalmente a través de la guerra mexicano-estadounidense.

¿Quién fue James Polk?


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James Polk fue el undécimo y más joven (en su momento) presidente de los Estados Unidos (1845–1849). La anexión de Texas por parte de Polk condujo a la Guerra México-Estadounidense (1846–1848), y la victoria de Estados Unidos supuso la adquisición de grandes territorios en el suroeste y a lo largo de la costa del Pacífico, lo que a su vez llevó a la creación del Departamento del Interior. Bajo Polk también se estableció la frontera norte de Estados Unidos, así como la Academia Naval y el Smithsonian. Murió el 15 de junio de 1849 en Nashville, Tennessee.

Años tempranos

James Knox Polk nació en Pineville, un pequeño pueblo del condado de Mecklenburg, Carolina del Norte, el 2 de noviembre de 1795, y se graduó con honores en 1818 en la Universidad de Carolina del Norte. Tras dejar la práctica de la abogacía, sirvió en la legislatura de Tennessee, donde entabló amistad con Andrew Jackson. Polk pasó de la legislatura de Tennessee a la Cámara de Representantes de los Estados Unidos, donde ejerció de 1825 a 1839 (y fue presidente de la Cámara de 1835 a 1839). Dejó su puesto en el Congreso para convertirse en gobernador de Tennessee.

Aproximación a la presidencia

En las elecciones presidenciales de 1844, Polk era el principal candidato demócrata a la vicepresidencia. Ambos candidatos presidenciales, Martin Van Buren por los demócratas y Henry Clay por los whigs, trataron de eludir la cuestión expansionista (el «destino manifiesto») durante la campaña, por considerarla potencialmente controvertida. El primer paso para distanciar sus campañas fue declarar su oposición a la anexión de Texas. Polk, por su parte, adoptó una postura dura sobre el tema, insistiendo en la anexión de Texas y, de forma indirecta, de Oregón.

Entre Jackson, que sabía que el público estadounidense estaba a favor de la expansión hacia el oeste. Trató de presentar un candidato en las elecciones comprometido con los preceptos del destino manifiesto, y en la Convención Demócrata, Polk fue nominado para presentarse a la presidencia. Polk ganó el voto popular por un estrecho margen, pero se impuso en el colegio electoral.

Presidencia y expansionismo

Polk tomó posesión del cargo el 4 de marzo de 1845 y, a los 49 años, se convirtió en el presidente más joven de la historia de Estados Unidos. Antes de que Polk jurara el cargo, el Congreso ofreció la anexión a Texas, y cuando ésta aceptó y se convirtió en un nuevo estado, México rompió las relaciones diplomáticas con Estados Unidos y las tensiones entre ambos países se intensificaron.

Respecto al territorio de Oregón, que era mucho más grande que el actual estado de Oregón, el presidente Polk tendría que enfrentarse a Inglaterra, que había ocupado conjuntamente la zona durante casi 30 años. Los aliados políticos de Polk reclamaban toda la zona de Oregón para Estados Unidos, desde California hacia el norte hasta la latitud 54° 40' (el límite sur de lo que hoy es Alaska), y así nació el mantra "¡54-40 o lucha!". Ni Inglaterra ni el gobierno de Polk querían una guerra, y Polk sabía que sólo la guerra permitiría a Estados Unidos reclamar la tierra.

Después de una negociación de ida y vuelta, y de un eficaz juego duro por parte de Polk, los británicos aceptaron el paralelo 49 como frontera norte (la actual frontera entre Estados Unidos y Canadá), excluyendo el extremo sur de la isla de Vancouver, y el acuerdo quedó sellado en 1846.

Las cosas no fueron tan fáciles en la búsqueda de California y Nuevo México, y las tensiones, cada vez mayores, condujeron a la Guerra México-Estados Unidos. Tras varias batallas y la ocupación estadounidense de Ciudad de México, México cedió Nuevo México y California en 1848, y la expansión de costa a costa se completó.

Años posteriores y muerte

Durante su campaña, Polk prometió que sólo cumpliría un mandato como presidente. Cumplió esa promesa y no buscó la reelección en 1848.

Polk dejó la Casa Blanca en la primavera de 1849 y regresó a su hogar en Nashville, Tennessee. Sin embargo, el estrés de la presidencia había hecho mella en Polk y murió ese verano con sólo 53 años.

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