Biografía James Garfield

James Garfield
Fotografía: Brady-Handy/Epics/Getty Images

James Garfield

Biografía

(1831–1881)
James Garfield es más conocido como el 20º presidente de Estados Unidos. Fue asesinado tras sólo unos meses en el cargo.

¿Quién fue James Garfield?


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James Garfield se levantó de sus humildes comienzos para servir como presidente de una universidad, nueve veces congresista y general militar antes de su elección a la presidencia de los Estados Unidos en 1881. Como vigésimo presidente de EE.UU., el programa de Garfield de reforma de la administración pública y de los derechos civiles se vio truncado cuando un descontento con el cargo le disparó en julio de 1881.

Vida temprana

James Abram Garfield nació el 19 de noviembre de 1831 en una cabaña de madera en el municipio de Orange, Ohio. El padre de Garfield, un luchador, murió cuando Garfield era un bebé.

Garfield destacó en los estudios, especialmente en latín y griego. De 1851 a 1854, asistió al Instituto Ecléctico de la Reserva Occidental (que luego pasó a llamarse Hiram College), y más tarde se matriculó en el Williams College. Tras completar sus estudios, Garfield regresó al Instituto Ecléctico como instructor y administrador. En su tiempo libre, habló públicamente en apoyo del Partido Republicano y de la abolición. El 11 de noviembre de 1858, Garfield se casó con Lucretia Rudolph, una antigua alumna. Finalmente tuvieron siete hijos.

En 1859, Garfield comenzó a estudiar derecho. Al mismo tiempo, se embarcó en una carrera política. Fue elegido para el Senado del Estado de Ohio en 1859, donde ejerció hasta 1861.

Carrera civil y carrera en el Congreso

En el verano de 1861, Garfield fue comisionado como teniente coronel en el Ejército de la Unión. Más tarde, ese mismo año, fue ascendido al rango de general de brigada, comandando una brigada en la batalla de Shiloh en 1862.

La carrera política de Garfield continuó durante la guerra. En octubre de 1862, ganó un escaño en el Congreso, representando al 19º Distrito Congresional de Ohio. Tras las elecciones, Garfield se trasladó a Washington, donde estableció una estrecha alianza con el secretario del Tesoro, Salmon P. Chase. Garfield se convirtió en miembro de los Republicanos Radicales, liderados por Chase, y se encontró con la frustración de los moderados, incluido Abraham Lincoln.

Garfield no sólo estaba a favor de la abolición, sino que también creía que los líderes de la rebelión habían perdido sus derechos constitucionales. Apoyaba la confiscación de las plantaciones del sur y el castigo de los líderes de la rebelión.

Después del asesinato del presidente Lincoln, Garfield intentó mejorar las disputas entre sus propios republicanos radicales y el nuevo presidente, Andrew Johnson. Sin embargo, cuando Johnson socavó la Oficina de Liberados, Garfield se unió a los radicales y posteriormente apoyó la destitución de Johnson.

Presidencia

Garfield fue nominado como candidato republicano a la presidencia en 1880 como un compromiso. La convención, profundamente dividida, nominó a Chester A. Arthur, un republicano incondicional, para la vicepresidencia. Garfield y Arthur fueron elegidos para el cargo por un estrecho margen sobre el candidato demócrata Winfield S. Hancock, ganando el voto popular por menos de una décima parte del uno por ciento.

Los aspirantes al cargo asediaron a Garfield inmediatamente después de su elección, convenciendo al nuevo presidente de la importancia de la reforma del servicio civil. Durante su limitado tiempo en el cargo, Garfield consiguió iniciar la reforma del Departamento de Correos y reafirmar la superioridad de la oficina del presidente sobre el Senado de Estados Unidos en la cuestión de los nombramientos ejecutivos.

Garfield también se comprometió con la causa de los derechos civiles. Recomendó un sistema de educación universal financiado por el gobierno federal, en parte para empoderar a los afroamericanos. También nombró a varios antiguos esclavos, entre ellos Frederick Douglass, para ocupar puestos destacados en el gobierno.

Asesinato y muerte

Otro aspirante a un cargo, Charles J. Guiteau, de 39 años, se resintió por las repetidas negativas a sus peticiones. El 2 de julio de 1881, apenas 100 días después de la toma de posesión del presidente, Guiteau disparó a Garfield por la espalda en la estación de tren Baltimore y Potomac de Washington. Inmediatamente se entregó a las autoridades, anunciando: «Soy un incondicional. Arthur es ahora presidente de los Estados Unidos.

Garfield se aferró a la vida mientras los médicos trataban de extraer la bala, sus repetidos intentos con dedos e instrumentos no esterilizados finalmente hicieron más daño que bien. Mientras tanto, su administración estaba dividida sobre cómo proceder, con Arthur negándose a asumir las funciones ejecutivas.

Garfield finalmente sucumbió a un ataque cardíaco fatal, hemorragia masiva y envenenamiento de la sangre el 19 de septiembre de 1881, su mandato de 199 días fue el segundo más corto en la historia presidencial de Estados Unidos. Dejó atrás a su esposa, Lucretia, y a sus cinco hijos que habían sobrevivido a la infancia.

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