Biografía James D Watson

James D. Watson

James D. Watson

Biografía

(1928–)
James D. Watson es un biofísico e investigador ganador del Premio Nobel al que se atribuye el codescubrimiento de la estructura de doble hélice del ADN.

¿Quién fue James D. Watson?


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A James D. Watson se le atribuye el descubrimiento de la estructura de doble hélice del ADN junto con Francis Crick. Watson recibió el Premio Nobel en 1962 y continuó trabajando en la investigación del cáncer y en la cartografía del genoma humano. Más tarde fue objeto de críticas por varios comentarios polémicos sobre temas que van desde la obesidad hasta la inteligencia basada en la raza.

Años tempranos

James Dewey Watson nació en Chicago, Illinois, el 6 de abril de 1928, y allí pasó su infancia, asistiendo a la Horace Mann Grammar School y a la South Shore High School antes de obtener una beca para la Universidad de Chicago y matricularse a los 15 años. En 1947, se licenció en zoología y posteriormente asistió a la Universidad de Indiana en Bloomington, donde se doctoró en zoología en 1950. Durante sus estudios de posgrado, Watson se vio influenciado por el trabajo de los genetistas H. J. Muller y T. M. Sonneborn y del microbiólogo S. E. Luria. Su tesis doctoral fue un estudio sobre el efecto de los rayos X duros en la multiplicación de los bacteriófagos, y se interesó por el trabajo de los científicos que trabajaban en la Universidad de Cambridge con patrones fotográficos realizados con rayos X.

Trabajo de posgrado

En 1950, Watson comenzó sus estudios posdoctorales en Copenhague como becario Merck del Consejo Nacional de Investigación. Durante este tiempo, trabajó con el bioquímico Herman Kalckar, y más tarde con el microbiólogo Ole Maaløe, y estudió los virus bacterianos para investigar la estructura del ADN. En la primavera de 1951, fue con Kalckar a la Estación Zoológica de Nápoles, donde conoció a Maurice Wilkins y vio por primera vez el patrón de difracción de rayos X del ADN cristalino. Ese otoño, Luria y el bioquímico inglés John Kendrew ayudaron a Watson a trasladar su investigación al Laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge, donde continuó su trabajo con los rayos X, aprendiendo las técnicas de difracción. También conoció al biólogo molecular Francis Crick, que compartía su interés por descifrar la estructura del ADN. El primer esfuerzo serio de Crick y Watson por conocer la estructura del ADN no llegó a buen puerto, pero su segundo intento concluyó en la primavera de 1953 y dio como resultado la configuración doble helicoidal, que se asemeja a una escalera retorcida. Su modelo también demostró cómo la molécula de ADN podía duplicarse a sí misma, respondiendo así a una de las constantes preguntas fundamentales en el campo de la genética. Watson y Crick publicaron sus descubrimientos en "Estructura molecular de los ácidos nucleicos: una estructura para el ácido nucleico de desoxirribosa” en la revista británica Nature en abril-mayo de 1953 con gran éxito.

Watson y Crick habían utilizado el trabajo de la química inglesa Rosalind Franklin, colega de Maurice Wilkins en el King's College de Londres, para llegar a su revolucionario descubrimiento; sin embargo, la contribución de ella a sus hallazgos pasaría desapercibida hasta después de su muerte. Franklin había recopilado varios documentos de trabajo inéditos en los que describía las cualidades estructurales del ADN y, junto con su estudiante Raymond Gosling, había tomado una imagen de difracción de rayos X del ADN, conocida como Foto 51, que se convertiría en una prueba crucial para identificar la estructura del ADN. Sin el conocimiento ni el permiso de Franklin, Wilkins compartió la Foto 51 y sus datos con Watson. Aunque Watson y Crick incluyeron una nota a pie de página en su artículo en la que reconocían que habían sido «estimulados por el conocimiento general» de las contribuciones inéditas de Franklin, fueron Watson, Crick y Wilkins quienes recibieron el Premio Nobel por su trabajo en 1962, cuatro años después de que Franklin muriera de cáncer de ovario.

Academia y más allá

En 1955, Watson se trasladó a la Universidad de Harvard, donde enseñó biología durante 15 años y realizó investigaciones. Allí publicó Biología molecular del gen, que se convertiría en uno de los textos de biología más utilizados.

En 1968, Watson tomó las riendas del Laboratorio de Biología Cuantitativa de Cold Spring Harbor, en Long Island (Nueva York), transformándolo en un centro mundial de investigación en biología molecular durante las décadas siguientes. Ese año también escribió su primer libro de memorias La doble hélice: relato personal del descubrimiento de la estructura del ADN.

Watson se casó con Elizabeth Lewis en 1968, y tienen dos hijos juntos — Rufus, que nació en 1970, y Duncan, que nació en 1972. A su hijo mayor, Rufus, se le diagnosticó esquizofrenia, lo que influyó en la orientación de la obra de Watson. "Cálido y perspicaz, Rufus no puede llevar una vida independiente a causa de la esquizofrenia, ya que carece de la capacidad de participar en las actividades cotidianas" se citó a Watson en The Telegraph. "Durante mucho tiempo, mi mujer y yo esperábamos que lo que Rufus necesitaba era un reto adecuado en el que centrarse. Pero a medida que se adentraba en la adolescencia, temí que el origen de su vida disminuida estuviera en sus genes. Fue esta constatación la que me llevó a ayudar a dar vida al proyecto del genoma humano.

De 1988 a 1992, Watson ayudó a establecer y dirigir el Proyecto del Genoma Humano en los Institutos Nacionales de la Salud, donde supervisó el mapeo de los genes de los cromosomas humanos. Su propio genoma fue secuenciado en 2007, lo que le convirtió en la segunda persona en hacerlo.

«Pongo en línea la secuencia de mi genoma para fomentar el desarrollo de una era de medicina personalizada, en la que la información contenida en nuestros genomas pueda utilizarse para identificar y prevenir enfermedades y para crear terapias médicas individualizadas»

Escribió Watson en el sitio web del Cold Spring Harbor Laboratory.

En 2007, Watson también escribió las memorias Evitar a la gente aburrida: Lecciones de una vida en la ciencia. En octubre de ese año, Watson fue duramente criticado por unas polémicas declaraciones que hizo cuando fue citado en The Times diciendo: ”[soy] intrínsecamente sombrío sobre la perspectiva de África [porque] todas nuestras políticas sociales se basan en el hecho de que su inteligencia es la misma que la nuestra—mientras que todas las pruebas dicen que en realidad no—

Sus comentarios provocaron su dimisión del Laboratorio Cold Spring Harbor, y poco después, anunció formalmente su retirada. Watson se disculpó por sus comentarios y en una declaración publicada por Associated Press dijo: “No puedo entender cómo he podido decir lo que se me cita. No hay ninguna base científica para tal creencia.

Estas no fueron las primeras declaraciones de Watson que suscitaron polémica. En una conferencia en la Universidad de California en Berkeley en el año 2000, el premio Nobel sugirió una relación entre la exposición a la luz solar y el impulso sexual. "Por eso tenéis amantes latinos" dijo Watson. "Nunca habéis oído hablar de un amante inglés. Sólo un paciente inglés." En la conferencia, también dijo: "Siempre que entrevistas a personas gordas, te sientes mal, porque sabes que no las vas a contratar."

En otro movimiento controvertido, Watson subastó su premio Nobel en Christie's en diciembre de 2014, la primera vez que un premio Nobel fue vendido por un premio Nobel vivo. Se vendió por 4,1 millones de dólares, que Watson dijo al New York Times, que se utilizaría en parte para recaudar fondos "para apoyar y potenciar los descubrimientos científicos", así como ser utilizado para mantenerse a sí mismo y a su familia. El multimillonario ruso Alisher Usmanov, catalogado como el hombre más rico de Rusia por la revista Forbes, compró el Premio Nobel y lo devolvió a Watson. “Fue un gran honor para mí poder mostrar mi respeto a un científico que ha hecho una contribución inestimable al desarrollo de la ciencia moderna," dijo Usmanov en un comunicado. "Este tipo de premios deben permanecer con sus destinatarios originales"

A lo largo de su dilatada carrera, James D. Watson ha sido galardonado en numerosas ocasiones, llevándose el premio John Collins Warren del Hospital General de Massachusetts (1959, con Crick), el premio Lasker (1960, con Crick y Maurice Wilkins) y el premio Nobel de Fisiología o Medicina (1962, con Crick y Wilkins), entre otros. Además, es miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias, de la Academia Nacional de las Ciencias y de la Academia Danesa de las Artes y las Ciencias.

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Biografía de James D Watson

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