Biografía James C Maxwell

James C. Maxwell
Fotografía: Bettmann/Getty Images

James C. Maxwell

Biografía

(1831–1879)
James C. Maxwell fue un pionero de la química y la física del siglo XIX que articuló la idea del electromagnetismo.

¿Quién fue James C. Maxwell?


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James C. Maxwell estudió en la Universidad de Cambridge antes de ocupar diversos puestos de profesor. Ya conocido por sus innovaciones en el campo de la óptica y la investigación sobre la velocidad de los gases, sus revolucionarias teorías sobre el electromagnetismo, articuladas en las famosas ecuaciones de Maxwell, influyeron enormemente en la física moderna tal y como la conocemos.

Contexto académico

James Clerk Maxwell nació el 13 de junio de 1831 en Edimburgo, Escocia. Con un intelecto agudo desde la infancia, presentó uno de sus trabajos de geometría en la Royal Society de Edimburgo durante su adolescencia. A los 16 años se matriculó en la Universidad de Edimburgo, donde se interesó por la óptica y la investigación del color. Estudió allí durante tres años y finalmente asistió al Trinity College de la Universidad de Cambridge, donde se graduó en 1854.

Después de enseñar en el Trinity durante un tiempo, Maxwell se trasladó al Marischal College como parte de la facultad de física. Se casó con Katherine Mary Dewar en 1858.

Los anillos de Saturno

Mientras estaba en Marischal, Maxwell reflexionó sobre una importante cuestión astronómica, estudiando el caso de Saturno e ideando que los anillos del planeta estaban formados por partículas, una teoría que posteriormente se confirmó con las sondas espaciales del siglo XX. Por ello, Maxwell recibió el Premio Adam.

Al pasar Marischal a formar parte de la Universidad de Aberdeen, Maxwell asumió un puesto de profesor en el King's College de Londres. Allí enseñó hasta 1865, cuando renunció a su puesto para dedicarse a la investigación desde su casa en Glenlair. Tras seguir trabajando en la Universidad de Cambridge, Maxwell contribuyó a la creación del Laboratorio Cavendish de la institución, donde asumió las funciones de director de laboratorio y profesor de física experimental a principios de la década de 1870.

Pionero del electromagnetismo

Maxwell continuó sus investigaciones sobre el color e hizo descubrimientos innovadores sobre la velocidad de los gases. Fue durante el tiempo que Maxwell pasó en el King's College cuando comenzó a compartir ideas revolucionarias sobre el electromagnetismo y la luz.

Su compañero físico Michael Faraday ya había defendido la noción de que la electricidad y el magnetismo estaban conectados; Maxwell, a través de la experimentación con vórtices, amplió el trabajo de Faraday y llegó a la teoría de que el movimiento electromagnético se conceptualizaba en forma de ondas, con dicha energía viajando a la velocidad de la luz.

Ecuaciones de Maxwell

Apoyando sus teoremas, las ecuaciones de Maxwell—hablando de la aptitud del erudito—en el uso de las matemáticas para articular los sucesos científicos—se encontraron en el trabajo "Teoría dinámica del campo electromagnético," presentado a la Royal Society de Londres en 1864 y publicado al año siguiente. En 1873 publicó el libro Tratado sobre electricidad y magnetismo, que profundizaba en sus investigaciones.

Otras contribuciones científicas de Maxwell fueron la producción de la primera fotografía en color, tomada en 1861, y la creación de cálculos de ingeniería estructural para el mantenimiento de puentes. A lo largo de su carrera obtuvo una serie de premios, como la medalla Rumford, el premio Keith y el premio Hopkins, además de ser miembro de grupos como la Real Academia de Ciencias de Ámsterdam. Otras publicaciones fueron Teoría del calor (1871) y Materia y movimiento (1877).

Muerte y legado

Maxwell murió en Cambridge, Inglaterra, el 5 de noviembre de 1879, a causa de un cáncer abdominal. Sus descubrimientos allanaron el camino para gran parte de las innovaciones tecnológicas del mundo moderno y siguieron influyendo en la física hasta bien entrado el siglo siguiente, y pensadores como Albert Einstein le elogiaron por sus indispensables contribuciones. La casa original de Maxwell, ahora convertida en museo, es la sede de la Fundación James Clerk Maxwell.

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