Biografía James Byrd Jr

James Byrd Jr.
Fotografía: AP / Byrd Family

James Byrd Jr.

Biografía

(1949–1998)
James Byrd Jr. fue un hombre afroamericano cuyo asesinato por motivos raciales en 1998 ocupó los titulares nacionales y provocó cambios legislativos.

¿Quién era James Byrd Jr.


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El 7 de junio de 1998, James Byrd Jr. aceptó que lo llevaran tres hombres blancos, que lo golpearon, lo encadenaron a la parte trasera de un camión y lo arrastraron hasta su muerte. Su brutal asesinato ocupó los titulares nacionales, y dos de los agresores fueron condenados a la pena de muerte. En 2009, el presidente Barack Obama firmó la Ley de Prevención de Crímenes de Odio de Matthew Shepard y James Byrd Jr.

Vida temprana y familia

Nacido el 2 de mayo de 1949 en Beaumont, Texas, James Byrd Jr. era el tercero de ocho hijos. Sus padres, Stella y James Byrd Sr., criaron a la familia en una comunidad del este de Texas llamada Jasper, y sus vidas giraban en torno a la iglesia. Mientras que la madre de Byrd era maestra de escuela dominical, su padre era diácono en la iglesia bautista Greater New Bethel. Un joven Byrd también contribuía cantando y tocando el piano. En 1967 Byrd se graduó en el instituto Jasper Rowe como parte de la última clase segregada de su historia.

A pesar de un excelente expediente académico y del estímulo de sus padres, Byrd no siguió a sus dos hermanas mayores en la universidad. En su lugar, se casó a los pocos años de terminar el instituto y fue padre de tres hijos: Renee, Ross y Jamie. Byrd trabajó esporádicamente como vendedor de aspiradoras, pero luchó contra el alcoholismo y pasó unos años en la cárcel por pequeños robos.

Byrd y su esposa se divorciaron en 1993, y él volvió a Jasper en 1996 y se propuso mejorar su vida ingresando en Alcohólicos Anónimos. Sus amigos y familiares lo describen como un padre y un abuelo amable, carismático, con talento musical y, en general, muy querido.

Asesinato de Byrd

En la madrugada del 7 de junio de 1998, Byrd salía de casa de sus padres cuando aceptó que le llevaran tres hombres blancos (supuestamente borrachos): Shawn Allen Berry, Lawrence Russell Brewer y John William King.

En lugar de llevar a Byrd a su casa, los tres hombres condujeron al hombre de 49 años a una zona desierta y lo golpearon. Con una cadena en los tobillos, lo arrastraron por una carretera asfaltada durante más de cinco kilómetros. Byrd consiguió mantenerse consciente mientras lo arrastraban hasta que le cortaron la cabeza y el brazo derecho con una alcantarilla. El torso sin cabeza de Byrd&#x2019 fue arrojado junto a una carretera en Jasper.

Después de que la policía descubriera el cuerpo de Byrd&#x2019, registraron la zona y recuperaron una llave inglesa con el nombre "Berry’ pegada a ella y algunas de las pertenencias de Byrd&#x2019. Pocos meses después del crimen, Brewer, King y Berry fueron condenados por asesinato capital.

Brewer fue ejecutado por el Estado de Texas el 21 de septiembre de 2011, marcando la primera vez en la historia de Texas que una persona blanca recibió una sentencia de muerte por matar a una persona negra. Ross Byrd, único hijo de James Byrd y firme defensor de la pena de muerte, protestó públicamente por la ejecución de Brewer.

El 24 de abril de 2019, King también fue ejecutado por el Estado de Texas, dejando a Berry, cumpliendo cadena perpetua y con posibilidad de obtener la libertad condicional en 2038, como el único miembro superviviente del trío de asesinos.

Debido a que Brewer y King eran conocidos supremacistas blancos (King era miembro del KKK y tenía varios tatuajes racistas, entre ellos uno que representaba a un hombre negro linchado desde una cruz), los agentes de la ley se apresuraron a reconocer este atroz ataque como un crimen de odio racial, y la noticia del "linchamiento por arrastre" se extendió rápidamente.

El día de su funeral, la iglesia familiar de Byrd se llenó de más de 200 personas, entre las que se encontraban Jesse Jackson, Al Sharpton y el presidente de la NAACP, Kweisi Mfume, dejando a otras 600 personas llorando fuera. La estrella del baloncesto Dennis Rodman pagó los gastos del funeral, mientras que el promotor de peleas Don King donó 100.000 dólares para apoyar a la familia de Byrd&apos.

Ley de Delitos de Odio de Texas y Ley Shepard-Byrd

El 11 de mayo de 2001, el gobernador de Texas, Rick Perry, firmó la Ley de Delitos de Odio de James Byrd, que refuerza las penas para los delitos motivados por la raza, la religión, el color, el sexo, la discapacidad, la preferencia sexual, la edad o el origen nacional de la víctima en el estado de Texas. La familia Byrd también colaboró con la familia de Matthew Shepard' para aprobar la Ley de Prevención de Crímenes de Odio de Matthew Shepard y James Byrd Jr., que fue promulgada el 28 de octubre de 2009 por el presidente Barack Obama, con dos de las hermanas de Byrd’a su lado. El activismo en torno al asesinato de Byrd impulsó la promulgación de estas leyes, que reconocen la importancia de perseguir la violencia motivada por el racismo y otros delitos relacionados con los prejuicios.

Continuación del legado y la curación

Tras la muerte de Byrd, su familia creó la Fundación James Byrd para la curación racial, que imparte talleres sobre diversidad, ofrece becas a personas de color y lleva a cabo un proyecto de historia oral con más de 2.600 historias personales sobre el racismo.

La ciudad de Jasper también respondió al trágico asesinato de Byrd. El 20 de enero de 1999, los habitantes de la ciudad celebraron el derribo de la valla de hierro forjado que separaba las tumbas de blancos y negros en el cementerio de la ciudad de Jasper (donde están enterrados Byrd y su madre) desde 1836. La ciudad también erigió un parque en su honor, el James Byrd Jr. Memorial Park.

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