Biografía James Brown

James Brown
Fotografía: Frank Carroll/NBCU Fotografía Bank/NBCUniversal via Getty Images via Getty Images

James Brown

Biografía

(1933–2006)
James Brown, el «Padrino del Soul», fue un prolífico cantante, compositor y director de banda, así como una de las figuras más emblemáticas de la música funk y soul.

¿Quién era James Brown?


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James Brown se abrió camino hasta la cima de la música funk y R&B ganándose el apodo de "El Padrino del Soul." Su estilo vocal y musical único influyó en muchos artistas. Brown también era conocido por su turbulenta vida personal, así como por su activismo social, tanto en sus canciones ("America is My Home," "Black and Proud") como en la defensa de los beneficios de la educación para los escolares.

Vida temprana

James Joe Brown Jr. nació el 3 de mayo de 1933 en una choza de una sola habitación en los bosques de Barnwell, Carolina del Sur, a pocos kilómetros al este de la frontera con Georgia. Sus padres se separaron cuando era muy joven y, a los 4 años, Brown fue enviado a Augusta, Georgia, a vivir con su tía Honey, la madame de un burdel. Durante la Gran Depresión, el joven Brown creció en la más absoluta pobreza y trabajó en cualquier trabajo que pudiera encontrar, a cambio de unos pocos centavos. Bailó para los soldados del cercano Fuerte Gordon, recogió algodón, lavó coches y lustró zapatos.

Brown recordó más tarde su empobrecida infancia: «Empecé a lustrar zapatos por 3 centavos, luego subí a 5 centavos, luego a 6 centavos. Nunca llegué a los diez centavos. Tenía 9 años antes de conseguir un par de calzoncillos en una tienda de verdad; toda mi ropa estaba hecha de sacos y cosas así. Pero sabía que tenía que conseguirlo. Tenía la determinación de seguir adelante, y mi determinación era ser alguien.

Inicios musicales

Despedido de la escuela a los 12 años por «ropa insuficiente», Brown se dedicó a trabajar a tiempo completo en varios trabajos ocasionales. Para escapar de la dura realidad de crecer como negro en el sur rural durante la Gran Depresión, Brown se volcó en la religión y en la música. Cantó en el coro de la iglesia, donde desarrolló su poderosa y singularmente emotiva voz.

Sin embargo, en su adolescencia Brown también se dedicó a la delincuencia. A los 16 años, fue detenido por robar un coche y condenado a tres años de prisión. Mientras estaba encarcelado, Brown organizó y dirigió un coro de gospel en la cárcel. En la cárcel, Brown conoció a Bobby Byrd, un aspirante a cantante y pianista de R&B, con quien entabló una amistad y una asociación musical que resultó ser una de las más fructíferas de la historia de la música.

Siempre fue un atleta dotado, al salir de la cárcel en 1953 Brown se dedicó a los deportes y dedicó los dos años siguientes principalmente al boxeo y a jugar al béisbol semiprofesional. Luego, en 1955, Byrd invitó a Brown a unirse a su grupo vocal de R&B, The Gospel Starlighters. Brown aceptó y, gracias a su talento y a sus dotes para el espectáculo, no tardó en dominar el grupo. Rebautizados como Famous Flames, se trasladaron a Macon, Georgia, donde actuaron en clubes nocturnos locales.

En 1956, los Famous Flames grabaron una cinta de demostración de la canción "Please, Please, Please" y la tocaron para Ralph Bass, un cazatalentos de King Records. Bass quedó muy impresionado por la canción y, sobre todo, por el canto apasionado y conmovedor de Brown. Ofreció al grupo un contrato discográfico y, en pocos meses, «Please, Please, Please» había alcanzado el número 6 en las listas de R&B.

Superestrellato

Los Flames se lanzaron inmediatamente a la carretera, realizando giras por el sureste y actuando como teloneros de músicos legendarios como B.B. King y Ray Charles. Pero la banda no consiguió repetir el éxito de «Please, Please, Please» y, a finales de 1957, los Flames volvieron a casa.

Necesitando una chispa creativa y en peligro de perder su contrato discográfico, en 1958, Brown se trasladó a Nueva York, donde, trabajando con diferentes músicos a los que también llamaba los Flames, grabó "Try Me." La canción alcanzó el número 1 en las listas de Ramp;B, se coló en la lista de Hot 100 Singles y dio el pistoletazo de salida a la carrera musical de Brown. Pronto siguió con una serie de éxitos que incluían «Lost Someone», «Night Train» y «Prisoner of Love», su primera canción en entrar en el Top 10 de las listas de pop, alcanzando el número 2. Actuó cinco o seis noches a la semana durante los años cincuenta y sesenta, un programa que le valió el título de «El hombre más trabajador del mundo del espectáculo». Brown era un showman llamativo, un bailarín increíble y un cantante conmovedor, y sus conciertos eran hipnotizantes muestras de exuberancia y pasión que dejaban al público extasiado. Su saxofonista, Pee Wee Ellis, dijo en una ocasión: "Cuando te enterabas de que James Brown iba a venir a la ciudad, dejabas lo que estabas haciendo y empezabas a ahorrar tu dinero.

Brown dominaba y ejecutaba meticulosamente cualquier baile que fuera popular en ese momento—"el paseo del camello," "el puré de patatas," "las palomitas" —y a menudo improvisaba el suyo propio después de anunciar que estaba a punto de "hacer el James Brown. Como director de orquesta y hombre de negocios astuto y despiadado, Brown programaba sus giras para llegar a las «ciudades del dinero» los fines de semana y exigía la perfección de sus coristas y músicos. Era tristemente célebre por multar a los músicos que se saltaban las notas, y durante las actuaciones pedía a los músicos que improvisaran sobre la marcha. Como dijo uno de los músicos de Brown, con considerable subestimación, "Había que pensar rápido para seguir el ritmo."

En una sola noche—el 24 de octubre de 1962—Brown grabó un álbum de conciertos en directo en el Teatro Apollo de Harlem. Aunque en un principio King Records se opuso a él porque no incluía ninguna canción nueva, Live at the Apollo resultó ser el mayor éxito comercial de Brown, alcanzando el número 2 en la lista de álbumes de pop y estableciendo firmemente su atractivo para el público.

Brown siguió grabando muchos de sus singles más populares y duraderos a mediados de la década de 1960, entre ellos "I Got You (I Feel Good)," "Papa's Got a Brand New Bag" y "It's Man's Man's World. Con su calidad rítmica única, conseguida reduciendo cada instrumento a un papel esencialmente percusivo, "Papa's Got a Brand New Bag" se considera la primera canción de un nuevo género, el funk, una rama del soul y un precursor del hip-hop.

Activismo social

A mediados de la década de 1960, Brown también comenzó a dedicar cada vez más energía a las causas sociales. En 1966, grabó "Don't Be a Dropout," un elocuente y apasionado llamamiento a la comunidad negra para que diera más importancia a la educación. Firme creyente en la protesta exclusivamente no violenta, Brown declaró en una ocasión a H. Rap Brown, de los Panteras Negras, "No voy a decirle a nadie que coja una pistola"

El 5 de abril de 1968, el día después del asesinato de Martin Luther King Jr., con disturbios en todo el país, Brown dio un raro concierto televisado en directo en Boston en un intento de evitar los disturbios allí. Su esfuerzo tuvo éxito; los jóvenes de Boston se quedaron en casa para ver el concierto por televisión y la ciudad evitó en gran medida la violencia. Unos meses más tarde, escribió y grabó «Say It Loud: I'm Black and I'm Proud", un himno de protesta que ha unido e inspirado a varias generaciones.

Troubles and Redemption

A lo largo de la década de 1970, Brown siguió actuando sin cesar y grabó varios éxitos más, entre los que destacan "Sex Machine" y "Get Up Offa That Thing. Aunque su carrera decayó a finales de la década de 1970 debido a los problemas financieros y al auge de la música disco, Brown tuvo un inspirado regreso con una polifacética actuación en la clásica película de 1980 The Blues Brothers. Su canción de 1985 "Living in America," que aparece de forma destacada en Rocky IV, fue su mayor éxito en décadas.

Sin embargo, después de convertirse en uno de los primeros músicos incluidos en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 1986— el año de su creación— a finales de la década de 1980, Brown se hundió lentamente en un fango de adicción a las drogas y depresión. La culminación de sus problemas personales llegó en 1988, cuando entró en un seminario sobre seguros drogado con PCP y portando una escopeta antes de conducir a la policía en una persecución de media hora a gran velocidad desde Augusta (Georgia) hasta Carolina del Sur. La policía tuvo que disparar a los neumáticos de Brown para poner fin a la persecución. El incidente llevó a Brown a pasar 15 meses en la cárcel antes de salir en libertad condicional en 1991.

Al salir de la cárcel rehabilitado, Brown volvió a las giras, ofreciendo de nuevo conciertos inspirados y llenos de energía, aunque con un calendario muy reducido respecto a su época de esplendor. Tuvo otro encontronazo con la ley en 1998, cuando disparó un rifle y protagonizó otra persecución policial. Tras el incidente, fue condenado a un programa de rehabilitación de drogas de 90 días.

Vida personal

Brown se casó cuatro veces a lo largo de su vida y tuvo seis hijos. Sus esposas' se llamaban Velma Warren (1953-1969), Deidre Jenkins (1970-1981), Adrienne Rodríguez (1984-1996) y Tomi Rae Hynie (2002-2004). En 2004, Brown fue detenido de nuevo por cargos de violencia doméstica contra Hynie, aunque dijo en un comunicado: "Nunca haría daño a mi mujer. La quiero mucho.

Muerte y legado

Brown falleció el 25 de diciembre de 2006, tras una batalla de una semana contra la neumonía. Tenía 73 años.

Brown es sin duda uno de los pioneros musicales más influyentes del último medio siglo. El Padrino del Soul, el inventor del funk, el abuelo del hip-hop—Brown es citado como una influencia seminal por artistas que van desde Mick Jagger a Michael Jackson, pasando por Afrika Bambaataa o Jay-Z. Perfectamente consciente de su papel en la historia cultural de Estados Unidos, Brown escribió en sus memorias: "Puede que otros hayan seguido mi estela, pero yo fui el que convirtió la juglaría racista en soul negro—y al hacerlo, se convirtió en una fuerza cultural. "Y aunque escribió mucho y se escribió mucho sobre él, Brown siempre mantuvo que sólo había una forma de entenderle de verdad: "Como siempre he dicho, si la gente quiere saber quién es James Brown, lo único que tiene que hacer es escuchar mi música".

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