Biografía James Baldwin

James Baldwin
Fotografía: Anthony Barboza/Getty Images

James Baldwin

Biografía

(1924–1987)
James Baldwin fue un ensayista, dramaturgo, novelista y portavoz del movimiento por los derechos civiles en Estados Unidos, conocido por obras como «Notas de un hijo nativo», «El fuego de al lado» y «Cuéntalo en la montaña».

¿Quién fue James Baldwin?


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El escritor y dramaturgo James Baldwin publicó en 1953 la novela Cuéntalo en la montaña, que fue aclamada por sus reflexiones sobre la raza, la espiritualidad y la humanidad. Otras novelas fueron Giovanni's Room, Another Country y Just Above My Head, así como ensayos como Notes of a Native Son y The Fire Next Time.

Vida temprana

El escritor y dramaturgo James Baldwin nació el 2 de agosto de 1924 en Harlem, Nueva York. Baldwin, uno de los escritores más importantes del siglo XX, abrió nuevos caminos literarios con la exploración de temas raciales y sociales en sus numerosas obras. Fue especialmente conocido por sus ensayos sobre la experiencia de los negros en Estados Unidos.

Baldwin nació de una joven madre soltera, Emma Jones, en el hospital de Harlem. Al parecer, ella nunca le dijo el nombre de su padre biológico. Jones se casó con un ministro baptista llamado David Baldwin cuando James tenía unos tres años.

A pesar de su tensa relación, Baldwin siguió los pasos de su padrastro — al que siempre se refirió como su padre — durante sus primeros años de adolescencia. Trabajó como ministro de la juventud en una iglesia pentecostal de Harlem desde los 14 hasta los 16 años.

Baldwin desarrolló una pasión por la lectura a una edad temprana y demostró un don para la escritura durante sus años escolares. Asistió a la DeWitt Clinton High School en el Bronx, donde trabajó en la revista de la escuela con el futuro famoso fotógrafo Richard Avedon.

Baldwin publicó numerosos poemas, relatos cortos y obras de teatro en la revista, y sus primeros trabajos mostraban una comprensión de los sofisticados recursos literarios en un escritor de tan corta edad.

Después de graduarse en el instituto en 1942, tuvo que dejar en suspenso sus planes de ir a la universidad para ayudar a mantener a su familia, que incluía siete hijos menores. Aceptó cualquier trabajo que pudiera encontrar, incluido el de colocar vías de ferrocarril para el ejército estadounidense en Nueva Jersey.

Durante este tiempo, Baldwin se enfrentó con frecuencia a la discriminación, siendo rechazado en restaurantes, bares y otros establecimientos por ser afroamericano. Después de ser despedido del trabajo de Nueva Jersey, Baldwin buscó otro trabajo y luchó para llegar a fin de mes.

Escritor inspirador

El 29 de julio de 1943, Baldwin perdió a su padre — y ganó a su octavo hermano ese mismo día. Pronto se trasladó a Greenwich Village, un barrio neoyorquino popular entre artistas y escritores.

Dedicándose a escribir una novela, Baldwin aceptó trabajos esporádicos para mantenerse. Entabló amistad con el escritor Richard Wright y, gracias a él, pudo conseguir una beca en 1945 para cubrir sus gastos. Baldwin empezó a publicar ensayos y relatos cortos en revistas nacionales como The Nation, Partisan Review y Commentary.

Tres años después, Baldwin dio un giro radical a su vida y se trasladó a París con otra beca. El cambio de ubicación liberó a Baldwin para escribir más sobre sus antecedentes personales y raciales.

Una vez que me encontré al otro lado del océano, vi muy claramente de dónde venía… Soy el nieto de un esclavo, y soy un escritor. Debo lidiar con ambas cosas," Baldwin dijo una vez a The New York Times. La mudanza marcó el comienzo de su vida como «viajero transatlántico», dividiendo su tiempo entre Francia y Estados Unidos.

' Cuéntalo en la montaña'

Baldwin publicó su primera novela, «Cuéntalo en la montaña», en 1953. El relato, vagamente autobiográfico, se centraba en la vida de un joven que crecía en Harlem lidiando con los problemas de su padre y su religión.

"Mountain es el libro que tenía que escribir si alguna vez iba a escribir algo más. Tenía que lidiar con lo que más me dolía. Tuve que lidiar, sobre todo, con mi padre," dijo más tarde.

Literatura gay

En 1954, Baldwin recibió una beca Guggenheim. Publicó su siguiente novela, Giovanni's Room, al año siguiente. La obra narraba la historia de un estadounidense que vivía en París y abría nuevos caminos por su compleja descripción de la homosexualidad, un tema entonces tabú.

El amor entre hombres también fue explorado en una novela posterior de Baldwin Just Above My Head (1978). El autor también utilizaría su obra para explorar las relaciones interraciales, otro tema controvertido para la época, como se ve en la novela de 1962 Otro país.

Baldwin era abierto sobre su homosexualidad y sus relaciones con hombres y mujeres. Sin embargo, creía que el enfoque en categorías rígidas era sólo una forma de limitar la libertad y que la sexualidad humana es más fluida y menos binaria de lo que se suele expresar en Estados Unidos.

Si te enamoras de un chico, te enamoras de un chico," dijo el escritor en una entrevista en 1969 cuando se le preguntó si ser gay era una aberración, afirmando que tales puntos de vista eran una indicación de la estrechez y el estancamiento.

'Nadie sabe mi nombre'

Baldwin exploró también la escritura para el escenario. Escribió El rincón del amén, que abordaba el fenómeno de la religión pentecostal en las tiendas. La obra fue producida en la Universidad de Howard en 1955, y más tarde en Broadway a mediados de la década de 1960.

Sin embargo, fueron sus ensayos los que ayudaron a establecer a Baldwin como uno de los mejores escritores de la época. Profundizando en su propia vida, proporcionó una mirada incisiva a la experiencia de los negros en Estados Unidos a través de obras como Notas de un hijo nativo (1955) y Nadie sabe mi nombre: Más notas de un hijo nativo (1961).

Nadie sabe mi nombre llegó a la lista de los más vendidos, vendiendo más de un millón de ejemplares. Aunque no era un activista al estilo de las marchas o sentadas, Baldwin se convirtió en una de las principales voces del Movimiento por los Derechos Civiles por su convincente trabajo sobre la raza.

'El fuego de al lado'

En 1963, se produjo un notable cambio en la obra de Baldwin'con El fuego de al lado. Esta colección de ensayos pretendía educar a los estadounidenses blancos sobre lo que significaba ser negro. También ofrecía a los lectores blancos una visión de sí mismos a través de los ojos de la comunidad afroamericana.

En la obra, Baldwin ofrecía una imagen brutalmente realista de las relaciones raciales, pero mantenía la esperanza de posibles mejoras: Si no vacilamos ahora en nuestro deber, tal vez podamos… acabar con la pesadilla racial. Sus palabras tocaron la fibra sensible del pueblo estadounidense, y El fuego de al lado vendió más de un millón de ejemplares.

Ese mismo año, Baldwin apareció en la portada de la revista Time. No hay ningún otro escritor, blanco o negro, que exprese con tanta conmoción y abrasividad las oscuras realidades del fermento racial en el Norte y el Sur, decía Time en el reportaje.

Baldwin escribió otra obra, Blues for Mister Charlie, que se estrenó en Broadway en 1964. El drama estaba vagamente basado en el asesinato por motivos raciales de un joven afroamericano llamado Emmett Till en 1955.

Ese mismo año, su libro con su amigo Avedon, titulado Nada Personal, llegó a las librerías. La obra era un homenaje al asesinado líder del movimiento de los derechos civiles Medgar Evers. Baldwin también publicó una colección de relatos cortos, Going to Meet the Man, por esas fechas.

En su novela de 1968 Dime cuánto tiempo hace que se fue el tren, Baldwin volvió a tratar temas populares; la sexualidad, la familia y la experiencia negra. Algunos críticos criticaron la novela, calificándola de polémica más que de novela. También se le criticó por utilizar la primera persona del singular, el «yo», para la narración del libro.

Obras posteriores y muerte

A principios de la década de 1970, Baldwin parecía desesperado por la situación racial. Había sido testigo de tanta violencia en la década anterior, especialmente de los asesinatos de Evers, Malcolm X y Martin Luther King Jr.

Esta desilusión se hizo patente en su obra, que empleó un tono más estridente que en trabajos anteriores. Muchos críticos señalan a Sin nombre en la calle, una colección de ensayos de 1972, como el inicio del cambio en la obra de Baldwin. También trabajó en un guión cinematográfico en esa época, tratando de adaptar La autobiografía de Malcolm X de Alex Haley para la gran pantalla.

Aunque su fama literaria se desvaneció un poco en sus últimos años, Baldwin siguió produciendo nuevas obras en una variedad de formas. Publicó una colección de poemas, Jimmy's Blues: Selected Poems, en 1983, así como la novela de 1987 Harlem Quartet.

Baldwin también siguió siendo un astuto observador de la raza y la cultura estadounidense. En 1985, escribió La evidencia de las cosas no vistas sobre los asesinatos de niños en Atlanta. Baldwin también pasó años compartiendo sus experiencias y opiniones como profesor universitario. En los años anteriores a su muerte, enseñó en la Universidad de Massachusetts en Amherst y en el Hampshire College.

Baldwin murió el 1 de diciembre de 1987 en su casa de St. Paul de Vence, Francia. Nunca quiso ser un portavoz o un líder, Baldwin consideraba que su misión personal era dar «testimonio de la verdad», misión que cumplió a través de su extenso y arrebatador legado literario.

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