Biografía Jacob Riis

Jacob Riis

Jacob Riis

Biografía

(1849–1914)
Jacob Riis fue un fotógrafo y escritor cuyo libro «How the Other Half Lives» (Cómo vive la otra mitad) provocó una revolución en la reforma social.

¿Quién fue Jacob Riis?


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Jacob Riis emigró a Estados Unidos en 1870. Tras una serie de trabajos esporádicos, se convirtió en reportero de la policía, un trabajo que mejoró con sus habilidades fotográficas naturales. Interesado en la vida de los inquilinos de la ciudad de Nueva York y en las duras condiciones que soportaban sus habitantes, utilizó su cámara como herramienta para provocar el cambio. Con su libro de 1890 Cómo vive la otra mitad, Riis expuso esas condiciones de vida en un paquete que no podía ser ignorado, y su carrera como reformador social fue lanzada.

Los primeros años

Jacob August Riis nació el 3 de mayo de 1849 en Ribe, Dinamarca, y emigró a Estados Unidos en 1870 en un barco de vapor. Lo único que llevaba consigo eran 40 dólares y un relicario con un cabello de una chica a la que amaba. A su llegada a Nueva York, Riis se abrió paso a través de varios trabajos: herrero, agricultor, albañil, vendedor, todos ellos le permitieron conocer de cerca el lado menos próspero del entorno urbano estadounidense. Su zona era el Lower East Side, un barrio plagado de delincuencia y pobreza. Con un poco de investigación, Riis descubrió la profundidad de la desesperación de la zona, bien representada en el hecho de que en ciertos edificios de viviendas la tasa de mortalidad infantil era del 10%.

'Cómo vive la otra mitad'

Las inquebrantables fotos de Riis aparecieron en libros, periódicos y revistas, y en poco tiempo se utilizaron como herramientas para la reforma social. En 1890, se publicó el libro de crítica social de Riis, Cómo vive la otra mitad, cuyas páginas resultaron ser una experiencia reveladora para el lector. Riis dijo que su motivación para presentar un cuadro tan oscuro era «que la experiencia de cada hombre debería valer algo para la comunidad de la que procede, sea cual sea esa experiencia». En un momento muy oportuno, la fotografía con flash acababa de ser inventada y Riis se convirtió en un pionero en su uso, empleando la nueva técnica para capturar escenas nocturnas en interiores y exteriores. Las imágenes que presentó al público estaban llenas de viviendas abarrotadas, tugurios peligrosos e imágenes conmovedoras de una clase baja oprimida sobre la que la mayoría de los lectores sólo habían leído, en el mejor de los casos.

Impacto en la sociedad

Cómo vive la otra mitad fue un éxito instantáneo y tuvo un impacto inmediato. El comisario de policía Theodore Roosevelt, decidido a mejorar la vida en Nueva York, le dijo a Riis: «He leído su libro y he venido a ayudarle». Riis y Roosevelt recorrieron juntos Nueva York y Riis le mostró al futuro presidente las deplorables condiciones en las que vivía tanta gente. Roosevelt se sintió conmovido por el cierre de las peores casas de alojamiento de la policía de la ciudad, que describió como «simples casas de alojamiento para vagabundos», y exigió a los funcionarios de la ciudad que aprobaran la primera legislación importante para mejorar la situación de los barrios de inmigrantes.

Ahora es una leyenda por su trabajo en favor de la reforma social y por el uso de la fotografía para sacar a la luz mundos hasta entonces ocultos, Riis escribió muchos otros libros, entre ellos, The Battle With the Slum (1902), Children of the Tenements (1903) y la autobiografía, The Making of an American (1901).

Muerte

Riis murió en su granja de Massachusetts el 26 de mayo de 1914.

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