Biografía Jack Kevorkian

Jack Kevorkian
Fotografía: Carlos Osorio-Pool/Getty Images

Jack Kevorkian

Biografía

(1928–2011)
Jack Kevorkian fue un médico estadounidense que asistió a pacientes suicidas, lo que hizo que se hablara más de los cuidados paliativos y de las medidas legislativas sobre el «derecho a morir».

¿Quién fue Jack Kevorkian?


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Jack Kevorkian era un patólogo que ayudaba a las personas que sufrían enfermedades agudas a poner fin a sus vidas. Tras años de conflicto con el sistema judicial sobre la legalidad de sus acciones, pasó ocho años en prisión tras una condena en 1999. Las acciones de Kevorkian' estimularon el debate nacional sobre la ética de la eutanasia y los cuidados paliativos.

Vida temprana

Jack Kevorkian nació como Murad Kevorkian el 26 de mayo de 1928 en Pontiac, Michigan, el segundo de los tres hijos de los inmigrantes armenios Levon y Satenig Kevorkian. Los padres de Kevorkian eran refugiados que escaparon de las masacres armenias ocurridas poco después de la Primera Guerra Mundial. Levon fue sacado a escondidas de Turquía por misioneros en 1912 y se dirigió a Pontiac, Michigan, donde encontró trabajo en una fundición de automóviles.

Satenig huyó de la marcha de la muerte armenia, encontrando refugio con familiares en París, y finalmente reuniéndose con su hermano en Pontiac. Levon y Satenig se conocieron a través de la comunidad armenia de su ciudad, donde se casaron y formaron su familia. La pareja tuvo una hija, Margaret, en 1926, seguida por su hijo Murad -que más tarde se ganó el apodo de «Jack» por parte de amigos y profesores estadounidenses- y, finalmente, la tercera hija, Flora.

Después de que Levon perdiera su trabajo en la fundición a principios de la década de 1930, empezó a ganarse la vida de forma considerable como propietario de su propia empresa de excavación, una hazaña difícil en los Estados Unidos de la época de la Depresión. Mientras otras familias sufrían económicamente, los Kevorkian empezaron a llevar una vida más cómoda en un bucólico y multicultural suburbio de Pontiac. "Mis padres sacrificaron mucho para que nosotros, los niños, nos ahorrásemos privaciones y miserias indebidas" escribió Kevorkian más tarde. "Siempre había suficiente para comer."

Educación estricta

Levon y Satenig eran padres estrictos y religiosos, que se esforzaban por asegurarse de que sus hijos fueran cristianos obedientes. Jack, sin embargo, tenía problemas para conciliar lo que él creía que eran ideas religiosas contradictorias. Su familia asistía regularmente a la iglesia, y Jack a menudo se oponía a la idea de los milagros y de un Dios omnisciente en su clase semanal de la escuela dominical. Si había un Dios que podía hacer que su hijo caminara sobre el agua, insistía Kevorkian, también habría podido evitar la matanza de toda su familia en Turquía. Jack debatía la idea de la existencia de Dios todas las semanas hasta que se dio cuenta de que no encontraría una explicación aceptable a sus preguntas, y dejó de asistir a la iglesia por completo a la edad de 12 años.

También se animó a los niños a rendir bien en la escuela, y los tres demostraron una gran inteligencia académica; sin embargo, al ser el único niño, Jack se convirtió en el centro de las altas expectativas de Levon y Satenig. Jack estuvo a la altura de las circunstancias con facilidad; incluso de pequeño, Kevorkian era un lector voraz y un académico al que le gustaban las artes, como el dibujo, la pintura y el piano. Sin embargo, junto con su destreza académica, Jack tenía una mente muy crítica y rara vez aceptaba las ideas al pie de la letra. A menudo discutía con sus profesores en la escuela, a los que a veces humillaba cuando no podían seguir el ritmo de sus agudas habilidades de debate.

Si bien sus ataques a los profesores se ganaban la admiración de sus compañeros, el aprendizaje le resultaba tan fácil a Jack que a menudo lo alejaba de sus compañeros. Kevorkian fue promovido a la Eastern Junior High School cuando estaba en sexto grado, y cuando estaba en la escuela secundaria había aprendido por sí mismo alemán y japonés. Sus compañeros de clase pronto le tacharon de ratón de biblioteca excéntrico y, por ello, Kevorkian tuvo problemas para hacer amigos. También abandonó la idea de las relaciones románticas, por considerarlas una distracción innecesaria de sus estudios. En 1945, cuando Kevorkian tenía sólo 17 años, se graduó con honores en el instituto de Pontiac.

Aceptado en la Facultad de Ingeniería de la Universidad de Michigan, Kevorkian tenía como objetivo convertirse en ingeniero civil. Sin embargo, a mitad de su primer año, se aburrió de sus estudios y empezó a centrarse en la botánica y la biología. A mediados de año, ya había puesto sus miras en la facultad de medicina, y a menudo cursaba 20 horas de crédito en un semestre para cumplir el requisito de 90 horas de la facultad de medicina. Se licenció en medicina en la Universidad de Michigan en 1952 y poco después empezó a especializarse en patología. Sin embargo, en 1953, la Guerra de Corea interrumpió bruscamente la carrera de Kevorkian. Sirvió 15 meses como oficial médico del ejército en Corea y luego terminó su servicio en Colorado.

Carrera temprana

Mientras hacía su residencia en el hospital de la Universidad de Michigan en la década de 1950, Kevorkian quedó fascinado por la muerte y el acto de morir. Visitaba regularmente a los pacientes terminales y fotografiaba sus ojos para intentar determinar el momento exacto de la muerte. Kevorkian creía que los médicos podrían utilizar esa información para distinguir la muerte de los desmayos, el shock o el coma, y así saber cuándo era inútil la reanimación. "Pero en realidad, mi razón número uno fue porque era interesante" dijo Kevorkian a los periodistas más tarde. "Y mi segunda razón fue porque era un tema tabú"

No siendo uno de los que evitan las ideas de mal gusto, Kevorkian volvió a causar revuelo entre sus colegas al proponer que los presos condenados a muerte fueran utilizados como sujetos de experimentos médicos mientras estuvieran vivos. Inspirado en una investigación que describía los experimentos médicos que los antiguos griegos realizaban con criminales egipcios, Kevorkian formuló la idea de que experimentos modernos similares no sólo podrían ahorrar valiosos dólares de investigación, sino también proporcionar una visión de la anatomía de la mente criminal. En 1958, defendió su punto de vista en un documento presentado a la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia.

En un método que denominó "experimentación humana terminal", argumentó que los convictos condenados podrían prestar un servicio a la humanidad antes de su ejecución ofreciéndose como voluntarios para "experimentos médicos indoloros" que comenzarían mientras estuvieran conscientes, pero que terminarían en la fatalidad. Por sus experimentos poco ortodoxos y sus extrañas propuestas, los compañeros de Jack Kevorkian le dieron el apodo de "Dr. Muerte". En su lugar, continuó sus prácticas en el Hospital General de Pontiac, donde comenzó otra serie de polémicos experimentos. Después de oír hablar de un equipo médico ruso que estaba transfiriendo sangre de cadáveres a pacientes vivos, Kevorkian consiguió la ayuda del tecnólogo médico Neal Nicol para simular estos mismos experimentos.

Los resultados fueron muy exitosos, y Kevorkian creía que el procedimiento podría ayudar a salvar vidas en el campo de batalla: si la sangre de un banco no estaba disponible, los médicos podrían utilizar la investigación de Kevorkian para transfundir la sangre de un cadáver a un soldado herido. Kevorkian presentó su idea al Pentágono, pensando que podría utilizarse en Vietnam, pero al médico se le denegó una subvención federal para continuar su investigación. En lugar de ello, la investigación alimentó su reputación de forastero, asustó a sus colegas y acabó contagiando a Kevorkian de hepatitis C.

Cruzada por el suicidio asistido

Después de obtener el título de especialista en 1960, Kevorkian rebotó por todo el país de hospital en hospital, publicando más de 30 artículos en revistas profesionales y folletos sobre su filosofía de la muerte, antes de montar su propia clínica cerca de Detroit, Michigan. El negocio acabó fracasando y Kevorkian se dirigió a California para alternar entre dos trabajos de patología a tiempo parcial en Long Beach. Estos trabajos también terminaron rápidamente cuando Kevorkian renunció en otra disputa con un patólogo jefe; Jack afirmó que su carrera estaba condenada por los médicos que temían sus ideas radicales.

Kevorkian "se retiró" para dedicar su tiempo a un proyecto cinematográfico sobre el Mesías de Handel, así como a la investigación para su revigorizada campaña por la muerte. En 1970, sin embargo, Kevorkian seguía sin trabajo y también había perdido a su prometida; rompió la relación después de encontrar que su futura esposa carecía de autodisciplina. En 1982, Kevorkian vivía solo, durmiendo ocasionalmente en su coche, viviendo de la comida enlatada y de la seguridad social.

En 1985, regresó a Michigan para escribir una historia exhaustiva de los experimentos con seres humanos ejecutados que se publicó en el oscuro Journal of the National Medical Association después de que otras revistas más prestigiosas lo rechazaran. En 1986, Kevorkian descubrió una forma de ampliar su propuesta sobre el corredor de la muerte cuando se enteró de que los médicos de los Países Bajos ayudaban a la gente a morir mediante una inyección letal. Su nueva cruzada a favor del suicidio asistido, o eutanasia, se convirtió en una extensión de su campaña a favor de los experimentos médicos con los moribundos. Kevorkian comenzó a escribir nuevos artículos, esta vez sobre los beneficios de la eutanasia.

Siguió sus artículos con la creación de una máquina de suicidio que llamó el "Thanatron" (en griego significa "Instrumento de la Muerte") que ensambló con materiales por valor de 45 dólares. El Thanatron consistía en tres botellas que suministraban dosis sucesivas de fluidos: primero una solución salina, seguida de un analgésico y, por último, una dosis mortal del veneno cloruro de potasio. Con el diseño de Kevorkian, los pacientes enfermos podían incluso administrarse ellos mismos la dosis letal de veneno. Tras años de rechazo por parte de las revistas médicas y los medios de comunicación nacionales, Kevorkian se convertiría finalmente en el centro de la atención nacional por su máquina y su propuesta de crear una franquicia de «obitorios» en los que los médicos pudieran ayudar a los enfermos terminales a poner fin a sus vidas.

Llegando a los titulares

Pero Kevorkian se haría tristemente célebre en 1990, cuando asistió en el suicidio de Janet Adkins, una paciente de Alzheimer de 54 años de Michigan. Adkins era miembro de la Hemlock Society, una organización que aboga por la eutanasia voluntaria para los enfermos terminales, antes de caer enferma. Después de que se le diagnosticara Alzheimer, Adkins empezó a buscar a alguien que pusiera fin a su vida antes de que la enfermedad degenerativa hiciera pleno efecto. Había oído hablar a través de los medios de comunicación de la invención de Kevorkian de una «máquina de suicidio» y se puso en contacto con Kevorkian para que utilizara el invento con ella.

Kevorkian aceptó asistirla en un parque público, dentro de su furgoneta Volkswagen. Kevorkian conectó la vía, y Adkins se administró su propio analgésico y luego el veneno. En cinco minutos, Adkins murió de un fallo cardíaco. Cuando la noticia llegó a los medios de comunicación, Kevorkian se convirtió en una celebridad nacional… y en un criminal. El Estado de Michigan acusó inmediatamente a Kevorkian de asesinato de Adkins. Sin embargo, el caso fue desestimado más tarde debido a la indecisión de Michigan sobre el suicidio asistido.

A principios de 1991, un juez de Michigan emitió una orden judicial que prohibía a Kevorkian el uso de la máquina de suicidio. Ese mismo año, Michigan suspendió la licencia médica de Jack Kevorkian, pero esto no impidió que el médico siguiera asistiendo a los suicidas. Al no poder reunir los medicamentos necesarios para utilizar el Thanatron, Kevorkian montó una nueva máquina, llamada Mercitron, que suministraba monóxido de carbono a través de una máscara de gas.

Al año siguiente, la Legislatura de Michigan aprobó un proyecto de ley que prohibía el suicidio asistido, diseñado específicamente para detener la campaña de suicidio asistido de Kevorkian. Como resultado, Kevorkian fue encarcelado dos veces ese año. Salió en libertad bajo fianza gracias al abogado Geoffrey Fieger, que ayudó a Kevorkian a escapar de la condena argumentando con éxito que una persona no puede ser declarada culpable de asistir penalmente a un suicidio si administraba la medicación con la «intención de aliviar el dolor y el sufrimiento»; incluso si aumentaba el riesgo de muerte.

Kevorkian fue procesado un total de cuatro veces en Michigan por suicidios asistidos – fue absuelto en tres de los casos, y se declaró un juicio nulo en el cuarto. Kevorkian se mostró decepcionado y dijo a los periodistas que quería ser encarcelado para arrojar luz sobre la hipocresía y la corrupción de la sociedad.

Condena y encarcelamiento

En 1998, la legislatura de Michigan promulgó una ley que convertía el suicidio asistido en un delito castigado con una pena máxima de cinco años de prisión o una multa de 10.000 dólares. También cerraron el vacío legal que permitió las absolutorias anteriores de Kevorkian. Sin embargo, Kevorkian siguió asistiendo a los pacientes. Mientras tanto, los tribunales siguieron persiguiendo a Kevorkian por cargos penales.

No es de los que se rinden ante un desafío, Kevorkian siguió su cruzada con aún más pasión en 1998. Ese año, permitió que el programa de noticias de la CBS 60 minutos emitiera una cinta que él había grabado de la inyección letal de Thomas Youk. Youk padecía la enfermedad de Lou Gehrig y había solicitado la ayuda de Kevorkian. En la grabación, Kevorkian ayudó a administrar los medicamentos a su paciente. Tras la difusión de las imágenes, Kevorkian habló con los reporteros de 60 Minutos y desafió a los tribunales a perseguirle legalmente. Los fiscales se dieron por enterados y esta vez presentaron un cargo de asesinato en segundo grado contra Kevorkian. El 26 de marzo de 1999, un jurado del condado de Oakland condenó a Jack Kevorkian por asesinato en segundo grado y por la entrega ilegal de una sustancia controlada. En abril fue condenado a 25 años de prisión con posibilidad de libertad condicional. Durante los tres años siguientes, Kevorkian intentó llevar la condena a un tribunal de apelación. Su petición fue rechazada. Los abogados que representan a Kevorkian intentaron llevar el caso al Tribunal Supremo de Estados Unidos, pero esa petición también fue rechazada.

La enfermedad y la muerte

El 1 de junio de 2007, tras cumplir algo más de ocho años de su condena, Kevorkian salió de la cárcel por buena conducta. El ex médico también se comprometió a no colaborar en más suicidios. Los médicos sospechaban que a Kevorkian le quedaba poco tiempo de vida, ya que sufría daños en el hígado debido a las fases avanzadas de la hepatitis C. Sin embargo, Kevorkian pronto se recuperó y comenzó a dar conferencias sobre el suicidio asistido.

El 12 de marzo de 2008, Kevorkian anunció sus planes de presentarse como candidato independiente a un escaño en el Congreso de Estados Unidos en representación de Michigan. Aunque no ganó las elecciones, obtuvo el 2,6% de los votos.

En 2010, HBO anunció que en abril se estrenaría una película sobre la vida de Kevorkian, titulada You Don't Know Jack. La película estaba protagonizada por la leyenda del cine Al Pacino en el papel de Kevorkian, y también contaba con la participación de Susan Sarandon y John Goodman.

El 3 de junio de 2011, a la edad de 83 años, Kevorkian murió en el Hospital Beaumont de Royal Oak, Michigan. Llevaba unas dos semanas hospitalizado por problemas renales y cardíacos antes de su muerte. Le sobrevivió su hermana, Flora Holzheimer.

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