Biografía Hernando De Soto

Hernando de Soto
Fotografía: Stock Montage/Getty Images

Hernando de Soto

Biografía

(c. 1500–1542)
Hernando de Soto fue un explorador y conquistador español que participó en las conquistas de Centroamérica y Perú y descubrió el río Misisipi.

¿Quién fue Hernando de Soto?


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A principios de la década de 1530, mientras formaba parte de la expedición de Francisco Pizarro, Hernando de Soto ayudó a conquistar Perú. En 1539 partió hacia América del Norte, donde descubrió el río Misisipi. De Soto murió de fiebre el 21 de mayo de 1542 en Ferriday, Luisiana. En su testamento, de Soto nombró a Luis de Moscoso Alvarado nuevo jefe de la expedición.

Vida temprana

De Soto nació hacia 1500 en una familia noble pero pobre de Jerez de los Caballeros, España. Se crió en la casa solariega de la familia. Un generoso mecenas llamado Pedro Arias Dávila financió la educación de Soto en la Universidad de Salamanca. La familia de Soto esperaba que se convirtiera en abogado, pero él le dijo a su padre que prefería explorar las Indias Occidentales.

De acuerdo con su deseo, el joven de Soto fue invitado a unirse a Dávila, gobernador de Darién, en su expedición de 1514 a las Indias Occidentales. Como excelente jinete, de Soto fue nombrado capitán de una tropa de exploración de caballería. Partiendo de Panamá hacia Nicaragua y más tarde hacia Honduras, de Soto demostró rápidamente su valía como explorador y comerciante, obteniendo grandes beneficios gracias a sus audaces y dominantes intercambios con los nativos.

Conquista del Perú

En 1532, el explorador Pizarro nombró a de Soto segundo al mando de la expedición de Pizarro para explorar y conquistar el Perú. Mientras exploraba el altiplano del país en 1533, de Soto encontró un camino que conducía a Cuzco, la capital del Imperio Inca de Perú. De Soto desempeñó un papel fundamental en la organización de la conquista de Perú y participó en una exitosa batalla para capturar Cuzco.

En 1536 de Soto regresó a España como un hombre rico. Su parte de la fortuna del Imperio Inca ascendía a nada menos que 18.000 onzas de oro. De Soto se instaló en Sevilla y se casó con la hija de su antiguo mecenas Dávila un año después de regresar de Perú.

Explorando América del Norte

A pesar de tener una nueva esposa y un hogar en España, de Soto se sintió inquieto cuando escuchó historias sobre la exploración de Florida y otros estados de la costa del Golfo por parte de Cabeza de Vaca. Atraído por las riquezas y las tierras fértiles que supuestamente había encontrado allí, de Soto vendió todas sus pertenencias y utilizó el dinero para preparar una expedición a Norteamérica. Reunió una flota de 10 barcos y seleccionó una tripulación de 700 hombres basándose en su capacidad de lucha.

El 6 de abril de 1538, de Soto y su flota partieron de Sanlúcar. En su camino hacia los Estados Unidos, de Soto y su flota se detuvieron en Cuba. Mientras estaban allí, se retrasaron ayudando a la ciudad de La Habana a recuperarse después de que los franceses la saquearan e incendiaran. El 18 de mayo de 1539, de Soto y su flota partieron por fin hacia Florida. El 25 de mayo desembarcaron en la bahía de Tampa. Durante los tres años siguientes, de Soto y sus hombres exploraron el sureste de Estados Unidos, enfrentándose a emboscadas y esclavizando a los nativos por el camino. Después de Florida llegó Georgia y luego Alabama. En Alabama, de Soto se encontró con su peor batalla, contra los indios en Tuscaloosa. Tras salir victorioso, de Soto y sus hombres se dirigieron hacia el oeste, descubriendo por casualidad la desembocadura del río Misisipi. El viaje de Soto marcaría, de hecho, la primera vez que un equipo europeo de exploradores viajaba a través del río Mississippi.

Muerte

Después de cruzar el Mississippi, de Soto fue atacado por la fiebre. Murió el 21 de mayo de 1542 en Ferriday, Luisiana. Los miembros de su tripulación hundieron su cuerpo en el río que había descubierto. Para entonces, casi la mitad de los hombres de Soto habían muerto por enfermedad o en la batalla contra los indios. En su testamento, de Soto nombró a Luis de Moscoso Alvarado como nuevo jefe de la expedición.

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