Biografía Herman Melville

Herman Melville
Fotografía: Apic/Getty Images

Herman Melville

Biografía

(1819–1891)
El célebre autor estadounidense Herman Melville escribió «Moby-Dick» y varias otras novelas de aventuras marítimas antes de dedicarse a la poesía más adelante en su carrera literaria.

¿Quién fue Herman Melville?


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Herman Melville nació en Nueva York en 1819. Trabajó como tripulante en varios barcos a partir de 1839, y sus experiencias dieron lugar a sus primeras y exitosas novelas Typee (1846) y Omoo (1847). Los libros posteriores, incluida su obra maestra Moby-Dick (1851), se vendieron mal, y en la década de 1860 Melville se dedicó a la poesía. Tras su muerte en Nueva York en 1891, pasó a ser considerado póstumamente como uno de los grandes escritores estadounidenses.

Vida temprana

Melville nació en la ciudad de Nueva York el 1 de agosto de 1819, hijo de Allan y Maria Gansevoort Melvill (Maria añadió la "e" al apellido tras la muerte de su marido). A mediados de la década de 1820, el joven Melville enfermó de escarlatina y, aunque recuperó la salud poco después, la enfermedad le dejó la vista dañada de forma permanente.

La familia había disfrutado de una vida próspera durante muchos años gracias al éxito de Allan como importador y comerciante de alta gama. Sin embargo, también se endeudaba mucho para financiar sus negocios y, después de trasladar a la familia al norte del estado, a Albany, en un intento fallido de introducirse en el comercio de pieles en 1830, la fortuna de la familia sufrió un duro golpe. Cuando Allan murió repentinamente en 1832, las finanzas se redujeron considerablemente.

El hijo mayor de Allan, Gansevoort, asumió el control del negocio de pieles y gorras de la familia en Nueva York tras la muerte de su padre, mientras Melville trabajaba como empleado en un banco para ayudar a llegar a fin de mes. Durante la década de 1830, se matriculó en la Academia de Albany y en la Escuela Clásica de Albany, donde estudió literatura clásica y comenzó a escribir poemas, ensayos y relatos cortos. En 1837 abandonó Albany para trabajar como profesor en Massachusetts, pero el trabajo le resultó insatisfactorio y pronto regresó a Nueva York.

Ese año, el negocio de pieles y gorras de Gansevoort quebró, poniendo a los Melville de nuevo en una situación financiera desesperada. La familia se trasladó a Lansingburgh, Nueva York, y Melville se matriculó en la Academia de Lansingburgh para estudiar topografía, con la esperanza de conseguir un empleo en el recién iniciado proyecto del Canal de Erie.

Viajes marítimos y primeros éxitos literarios

Al no poder conseguir un codiciado empleo, Melville siguió la sugerencia de Gansevoort de trabajar como tripulante en un barco. En 1839, se enroló como grumete en un barco mercante llamado St. Lawrence, que viajaba desde la ciudad de Nueva York a Liverpool, Inglaterra, y viceversa.

En 1841, Melville se embarcó en su segundo viaje por mar tras ser contratado para trabajar a bordo del Acushnet, un barco ballenero. Su posterior y salvaje viaje fue la chispa de su aún no realizada carrera literaria: Tras llegar a las Islas Marquesas de la Polinesia en 1842, Melville y un compañero de tripulación desertaron del barco y, poco después, fueron capturados por los caníbales locales. Aunque Melville recibió un buen trato, escapó tras cuatro meses a bordo de otro barco ballenero, el Lucy Ann, y fue encarcelado tras unirse a la tripulación en un motín. Acabó en Hawai antes de volver a Massachusetts en el USS United States, llegando a casa más de tres años después de su partida.

Melville se puso inmediatamente a escribir para plasmar sus experiencias. Typee: A Peep at Polynesian Life (1846), una combinación de sus relatos personales y de acontecimientos imaginados, llamó la atención por sus detalladas descripciones de la vida marinera y por una trama aparentemente demasiado salvaje para creer. El autor siguió en 1847 con una secuela igualmente exitosa, Omoo: A Narrative of Adventures in the South Seas.

Con su carrera en ascenso, en 1847, Melville se casó con Elizabeth Shaw, hija del presidente del Tribunal Supremo de Massachusetts. Tendrían cuatro hijos.

'Moby-Dick' y otras obras

Melville continuó con el tema de las aventuras marítimas en Mardi: and a Voyage Thither (1849), Redburn: His First Voyage (1849) y White-Jacket; or, The World in a Man-of-War (1850).

En 1851, el autor entregó la que se convertiría en su obra cumbre, Moby-Dick (titulada inicialmente La ballena). Moby-Dick, catalogada como romanticismo americano, se basa tanto en los años de experiencia de Melville a bordo de barcos balleneros como en el desastre real del Essex, un barco ballenero que viajaba desde Nantucket (Massachusetts) hasta Sudamérica. La tripulación, a la deriva en sus pequeños botes balleneros, se enfrentó a tormentas, sed, enfermedades y hambre, e incluso se vio reducida al canibalismo para sobrevivir. Sin embargo, al lograr una de las grandes travesías en barco abierto de todos los tiempos, los pocos supervivientes fueron recogidos frente a Sudamérica. Su historia, ampliamente difundida en América en el siglo XIX, sirvió de inspiración para la historia de Melville sobre un capitán de barco que busca vengarse de una ballena escurridiza.

Aunque Moby-Dick acabó alcanzando un inmenso éxito de crítica, Melville no vivió para ser testigo de ese éxito. De hecho, el libro no le reportó riqueza ni respeto en vida. Los primeros críticos no se dejaron impresionar por la novela; un artículo de 1851 en el Illustrated London News la calificó como «la última y mejor historia de Herman Melville, y la más imaginativa», y un testamento de su «temerario poder imaginativo». El artículo continuaba señalando la «gran aptitud de Melville para la especulación filosófica pintoresca y original, que degenera, sin embargo, demasiado a menudo en rapsodia y extravagancia sin propósito»: Sus cincuenta años de exilio (1855). Tras la publicación de El hombre de confianza: su mascarada en 1857, Melville prácticamente abandonó la escritura de novelas.

Años posteriores, muerte y legado

Melville pronunció una serie de conferencias a finales de la década de 1850, y la década siguiente comenzó una carrera de 20 años como inspector de aduanas en la ciudad de Nueva York. También se dedicó a la poesía durante este periodo, publicando una colección llamada Piezas de batalla y aspectos de la guerra en 1866. En 1876, publicó la epopeya Clarel: A Poem and Pilgrimage in the Holy Land, basada en un viaje previo a la región.

Melville había empezado a trabajar en otra novela cuando murió de un ataque al corazón en Nueva York el 28 de septiembre de 1891. Su fama inicial se había desvanecido para entonces, pero muchos de sus libros se reimprimieron y su nombre empezó a ganar terreno lentamente en el mundo literario. A principios de la década de 1920, Melville se había convertido en una figura muy conocida entre los lectores y los críticos; su última novela también vio la luz, publicada en 1924 con el título de Billy Budd, Sailor.

Hoy en día, Melville está considerado como uno de los mejores escritores de Estados Unidos; su obra maestra Moby-Dick fue adaptada a la gran pantalla en 1956 y sigue siendo un elemento básico en las listas de lectura de las escuelas. El interés por Melville y sus obras volvió a dispararse en 2015 con el estreno de la película En el corazón del mar, dirigida por Ron Howard, sobre el malogrado viaje del Essex.

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