Biografía Henry The Navigator

Henry the Navigator
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Henry the Navigator

Biografía

(1394–1460)
Enrique el Navegante, un príncipe portugués del siglo XV, ayudó a iniciar la Era de los Descubrimientos y el comercio de esclavos en el Atlántico.

¿Quién fue el príncipe Enrique el Navegante?


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Aunque el príncipe Enrique el Navegante no era ni marinero ni navegante, patrocinó una gran cantidad de exploraciones a lo largo de la costa occidental de África. Bajo su patrocinio, las tripulaciones portuguesas fundaron las primeras colonias del país y visitaron regiones hasta entonces desconocidas para los europeos. Enrique está considerado como el iniciador de la Era de los Descubrimientos y del comercio de personas esclavizadas en el Atlántico.

Influencias tempranas

Henry el Navegante nació en 1394 en Oporto, Portugal. En 1415, Enrique, su padre y sus hermanos mayores dirigieron un ataque contra Ceuta, una ciudad en Marruecos a lo largo del Estrecho de Gibraltar. El ataque tuvo éxito y Ceuta cayó bajo control portugués. Enrique quedó fascinado con África, un continente del que los portugueses sabían poco. Desarrolló el deseo de aprender sobre los musulmanes que vivían allí, principalmente con la esperanza de conquistarlos y difundir el cristianismo. Y se dio cuenta de los numerosos recursos de África, que esperaba explotar en beneficio de Portugal.

Significación en la historia

Se suele atribuir a Enrique el inicio de la Era de los Descubrimientos, período en el que las naciones europeas ampliaron su alcance a África, Asia y América. El propio Enrique no era ni marinero ni navegante, a pesar de su nombre. Sin embargo, patrocinó muchos viajes de exploración por mar. En 1415, sus barcos llegaron a las Islas Canarias, que ya habían sido reclamadas por España. En 1418, los portugueses llegaron a las Islas Madeira y establecieron una colonia en Porto Santo.

Cuando se iniciaron estas expediciones, los europeos no sabían prácticamente nada de la zona más allá del Cabo Bojador, en la costa occidental de África. La superstición les había impedido ir más lejos. Pero bajo las órdenes de Enrique, los marineros portugueses fueron más allá de Bojador. En 1436, habían llegado hasta el Río de Oro.

Además de patrocinar los viajes de exploración, a Enrique se le atribuye el mérito de haber fomentado el conocimiento de la geografía, la elaboración de mapas y la navegación. Creó una escuela de navegación en Sagres, en el extremo suroccidental de Portugal, donde empleó a cartógrafos, constructores de barcos y fabricantes de instrumentos. Fue desde Lagos, cerca de Sagres, desde donde partieron muchos de sus viajes patrocinados.

Comercio de personas esclavizadas

Henry tiene la dudosa distinción de ser el fundador del comercio de personas esclavizadas en el Atlántico. Patrocinó la exploración de la costa africana de Nuno Tristao y la expedición de caza de Antao Goncalves en 1441. Los dos hombres capturaron a varios africanos y los llevaron a Portugal. Uno de los hombres capturados, un jefe, negoció su propio regreso a África, prometiendo a cambio proporcionar a los portugueses más africanos. En pocos años, Portugal estaba profundamente involucrado en el comercio de personas esclavizadas.

Muerte

Henry murió en 1460 en Sagres, Portugal. En el momento de su muerte, los exploradores y comerciantes portugueses habían avanzado hasta la región de la actual Sierra Leona. Pasaron otros 28 años antes de que Vasco de Gama, bajo bandera portuguesa, navegara alrededor de África y completara una expedición a la India.

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