Biografía Henry Ossawa Tanner

Henry Ossawa Tanner
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Henry Ossawa Tanner

Biografía

(1859–1937)
Henry Ossawa Tanner fue un pintor afroamericano que representó con frecuencia escenas bíblicas y es más conocido por los cuadros «Nicodemo visitando a Jesús, la lección de banjo» y «Los pobres agradecidos».

¿Quién fue Henry Ossawa Tanner?


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De joven, Henry Ossawa Tanner estudió en la Academia de Bellas Artes de Pensilvania. En 1891, Tanner se trasladó a París y, tras varias exposiciones, obtuvo fama internacional, convirtiéndose en el primer pintor afroamericano en recibir tal atención. "Nicodemo visitando a Jesús" es una de sus obras más famosas. También es conocido por los cuadros "The Banjo Lesson" y "The Thankful Poor."

Vida temprana

Tanner nació el 21 de junio de 1859 en Pittsburgh, Pensilvania. El mayor de nueve hermanos, Tanner era hijo de un ministro episcopal y de una maestra de escuela.

Cuando tenía pocos años, Tanner se trasladó con su familia a Filadelfia, Pensilvania, donde pasaría la mayor parte de su infancia. Su padre, Benjamin Tanner, había obtenido un título universitario y se había convertido en obispo de la Iglesia Metodista Episcopal Africana. En Filadelfia, Tanner asistió a la escuela Robert Vaux, una institución exclusivamente negra y una de las pocas escuelas afroamericanas que ofrecía un plan de estudios de artes liberales.

A pesar de las objeciones iniciales de su padre, Tanner se enamoró de las artes. Tenía 13 años cuando decidió que quería ser pintor, y durante su adolescencia pintó y dibujó todo lo que pudo. Su atención a la faceta creativa se vio favorecida por su mala salud: Tras caer gravemente enfermo como consecuencia de un agotador aprendizaje en un molino harinero, el débil Tanner se recuperó quedándose en casa y pintando.

Por fin, en 1880, un Tanner sano retomó una vida regular y se matriculó en la Academia de Bellas Artes de Pensilvania. Allí estudió con Thomas Eakins, un influyente profesor que tuvo un profundo impacto en la vida y la obra de Tanner.

Sin embargo, Tanner acabó dejando la escuela antes de tiempo y se trasladó a Atlanta, Georgia, donde enseñaría arte y dirigiría su propia galería durante los dos años siguientes.

En 1891, la vida de Tanner dio un giro dramático con una visita a Europa. En París, Francia, en particular, Tanner descubrió una cultura que parecía estar años luz por delante de Estados Unidos en cuanto a relaciones raciales. Libre de los prejuicios que definían su vida en su país natal, Tanner hizo de París su hogar, donde vivió el resto de su vida.

Éxito artístico

Los primeros trabajos de Tanner representaban tiernas escenas afroamericanas. Sin duda, su cuadro más famoso, «La lección de banjo», que muestra a un caballero mayor enseñando a un joven a tocar el banjo, fue creado mientras visitaba a su familia en Filadelfia en 1893. Al año siguiente, produjo otra obra maestra: "The Thankful Poor."

A mediados de la década de 1890, Tanner era un éxito, admirado por la crítica tanto en Estados Unidos como en Europa. En 1899, creó una de sus obras más famosas, «Nicodemo visitando a Jesús», un óleo sobre lienzo que representa el encuentro del personaje bíblico Nicodemo con Jesucristo. Por esta obra, ganó el premio Lippincott de la Academia de Bellas Artes de Pensilvania en 1900.

También en 1899, Tanner se casó con una cantante americana blanca, Jessie Olssen. El único hijo de la pareja, Jesse, nació en 1903.

Durante gran parte del resto de su vida, incluso cuando se centró en las escenas religiosas, Tanner continuó recibiendo elogios y honores por su trabajo, incluyendo el nombramiento de Caballero de Honor de la Orden de la Legión de Honor de Francia en 1923. Cuatro años más tarde, Tanner fue nombrado académico de número de la Academia Nacional de Diseño, convirtiéndose en el primer afroamericano en recibir esta distinción.

Muerte y legado

Tanner murió en su casa de París el 25 de mayo de 1937. Sin embargo, a finales de la década de 1960, a partir de una exposición individual de su obra en el Smithsonian, el prestigio de Tanner comenzó a aumentar. En 1991, el Museo de Arte de Filadelfia organizó una retrospectiva itinerante de sus cuadros, lo que provocó una nueva oleada de interés por su vida y su obra.

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