Biografía Henry David Thoreau

Henry David Thoreau
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Henry David Thoreau

Biografía

(1817–1862)
El ensayista, poeta y filósofo práctico estadounidense Henry David Thoreau fue un trascendentalista de Nueva Inglaterra y autor del libro «Walden».

¿Quién fue Henry David Thoreau?


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Henry David Thoreau comenzó a escribir poesía sobre la naturaleza en la década de 1840, con el poeta Ralph Waldo Emerson como mentor y amigo. En 1845 comenzó su famosa estancia de dos años en Walden Pond, sobre la que escribió en su obra maestra, Walden. También se hizo conocido por sus creencias en el trascendentalismo y la desobediencia civil y fue un abolicionista dedicado.

Vida temprana

Uno de los escritores más famosos de Estados Unidos, Henry David Thoreau, es recordado por sus escritos filosóficos y naturalistas. Nació y creció en Concord, Massachusetts, junto con sus hermanos mayores John y Helen y su hermana menor Sophia. Su padre dirigía una fábrica de lápices local y su madre alquilaba parte de la casa de la familia a huéspedes.

Estudiante brillante, Thoreau llegó a ir al Harvard College (actual Universidad de Harvard). Allí estudió griego y latín, además de alemán. Según algunos informes, Thoreau tuvo que interrumpir sus estudios durante un tiempo debido a una enfermedad. Se graduó en la universidad en 1837 y no supo qué hacer después. En aquella época, un hombre educado como Thoreau podía seguir la carrera de Derecho, Medicina o la Iglesia. Otros graduados universitarios se dedicaron a la educación, un camino que él siguió brevemente. Junto con su hermano John, creó una escuela en 1838. La empresa fracasó unos años después, cuando John enfermó. Thoreau se puso entonces a trabajar para su padre durante un tiempo.

Después de la universidad, Thoreau se hizo amigo del escritor y compañero de Concord Ralph Waldo Emerson. A través de Emerson, conoció el trascendentalismo, una escuela de pensamiento que enfatizaba la importancia del pensamiento empírico y de los asuntos espirituales sobre el mundo físico. Fomentaba la investigación y la observación científicas. Thoreau llegó a conocer a muchas de las principales figuras del movimiento, como Bronson Alcott y Margaret Fuller.

Emerson actuó como mentor de Thoreau y le apoyó de muchas maneras. Durante un tiempo, Thoreau vivió con Emerson como cuidador de su casa. Emerson también utilizó su influencia para promover los esfuerzos literarios de Thoreau. Algunas de las primeras obras de Thoreau se publicaron en The Dial, una revista trascendentalista. Y Emerson dio a Thoreau acceso a las tierras que inspirarían una de sus mayores obras.

Walden Pond

En 1845, Thoreau se construyó una pequeña casa en Walden Pond, en una propiedad de Emerson. Allí pasó más de dos años. Buscando un tipo de vida más sencillo, Thoreau dio un giro a la rutina habitual de la época. Experimentó con trabajar lo menos posible en lugar de seguir la pauta de seis días de trabajo y uno de descanso. A veces Thoreau trabajaba como topógrafo o en la fábrica de lápices. Sentía que este nuevo enfoque le ayudaba a evitar la miseria que veía a su alrededor. La masa de los hombres lleva una vida de silenciosa desesperación, escribió Thoreau en una ocasión.

Su horario le daba mucho tiempo para dedicarse a sus intereses filosóficos y literarios. Thoreau trabajó en Una semana en los ríos Concord y Merrimack (1849). El libro se basó en un viaje en barco que realizó con su hermano John en 1839. Con el tiempo, Thoreau empezó a escribir también sobre su experimento en Walden Pond. Muchos sentían curiosidad por su revolucionario estilo de vida, y este interés proporcionó la chispa creativa para una colección de ensayos. Publicado en 1854, Walden; o, la vida en los bosques propugnaba una vida cercana a la naturaleza. El libro tuvo un éxito modesto, pero no fue hasta mucho después cuando llegó a un público más amplio. A lo largo de los años, Walden ha inspirado e informado el trabajo de naturalistas, ecologistas y escritores.

Mientras vivía en Walden Pond, Thoreau también tuvo un encuentro con la ley. Pasó una noche en la cárcel tras negarse a pagar un impuesto electoral. Esta experiencia le llevó a escribir uno de sus ensayos más conocidos e influyentes, "La desobediencia civil" (también conocido como "La resistencia al gobierno civil"). Thoreau tenía opiniones políticas muy sentidas, oponiéndose a la esclavitud y a la guerra entre México y Estados Unidos. La única obligación que tengo derecho a asumir es la de hacer, en cualquier momento, lo que considero correcto», escribió.

Desde su publicación en 1849, «La desobediencia civil» ha inspirado a muchos líderes de movimientos de protesta de todo el mundo. Este enfoque no violento de la resistencia política y social ha influido en el activista del movimiento por los derechos civiles estadounidense Martin Luther King Jr. y en Mohandas Gandhi, que ayudó a la India a ganar la independencia de Gran Bretaña, entre muchos otros.

Años posteriores

Después de dejar Walden Pond, Thoreau pasó algún tiempo cuidando la casa de Emerson' mientras éste estaba de gira por Inglaterra. Todavía fascinado por la naturaleza, Thoreau escribió sus observaciones sobre la flora y la fauna en su Concord natal y en sus viajes. Visitó varias veces los bosques de Maine y la costa de Cape Cod.

Thoreau también siguió siendo un devoto abolicionista hasta el final de su vida. Para apoyar su causa, escribió varias obras, entre ellas el ensayo de 1854 "La esclavitud en Massachusetts" Thoreau también adoptó una valiente postura a favor del capitán John Brown, un abolicionista radical que lideró un levantamiento contra la esclavitud en Virginia. Él y sus seguidores asaltaron un arsenal federal en Harpers Ferry para armarse en octubre de 1859, pero su plan se frustró. Un Brown herido fue posteriormente condenado por traición y ejecutado por su crimen. Thoreau se levantó para defenderlo con el discurso "Un alegato a favor del capitán John Brown," llamándolo "un ángel de luz" y "el hombre más valiente y humano de todo el país."

Muerte

En sus últimos años, Thoreau luchó contra una enfermedad que lo había atormentado durante décadas. Tenía tuberculosis, que había contraído décadas antes. Para recuperar su salud, Thoreau fue a Minnesota en 1861, pero el viaje no mejoró su estado. Finalmente sucumbió a la enfermedad el 6 de mayo de 1862. Thoreau fue anunciado como «un pensador original» y «un hombre de gustos sencillos, hábitos resistentes y poderes de observación sobrenaturales» en algunos de sus obituarios.

Mientras que otros escritores de su época han caído en la oscuridad, Thoreau ha perdurado porque mucho de lo que escribió sigue siendo relevante hoy en día. Sus escritos sobre el gobierno fueron revolucionarios, y algunos lo califican de anarquista precoz. Los estudios de Thoreau sobre la naturaleza fueron igualmente radicales a su manera, lo que le valió el apelativo de «padre del ecologismo»; y su principal obra, Walden, ha ofrecido un interesante antídoto contra la vida en la moderna carrera de ratas.

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