Biografía Henry Clay

Henry Clay
Fotografía: Library of Congress/Corbis/VCG via Getty Images

Henry Clay

Biografía

(1777–1852)
Henry Clay fue un político estadounidense del siglo XIX que sirvió en el Congreso y como secretario de Estado con el presidente John Quincy Adams.

¿Quién era Henry Clay?


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Henry Clay trabajó como abogado de frontera antes de convertirse en senador de Kentucky y luego en presidente de la Cámara de Representantes. Fue secretario de Estado bajo el mandato de John Quincy Adams en la década de 1820, y más tarde regresó al Congreso, e impulsó el Compromiso de 1850, con posturas globalmente conflictivas sobre la raza y la esclavitud.

Años tempranos

Un distinguido líder político cuya influencia se extendió por ambas cámaras del Congreso y hasta la Casa Blanca, Henry Clay Sr. nació el 12 de abril de 1777 en el condado de Hanover, Virginia.

Clay se crió con una modesta fortuna, siendo el séptimo de nueve hijos del reverendo John y Elizabeth Hudson Clay. Su vínculo con la historia de Estados Unidos llegó a una edad temprana. Tenía 3 años cuando vio cómo las tropas británicas saqueaban la casa de su familia.

En 1797, fue admitido en el colegio de abogados de Virginia. Luego, como muchos jóvenes abogados ambiciosos, Clay se trasladó a Lexington, Kentucky, un semillero de juicios sobre títulos de propiedad. Clay se relacionó bien en su nuevo hogar. Era sociable, no ocultaba su gusto por la bebida y el juego, y desarrolló un profundo amor por los caballos.

El prestigio de Clay en su estado de adopción se vio favorecido por su matrimonio con Lucretia Hart, hija de un rico empresario de Lexington, en 1799. Los dos permanecieron casados durante más de 50 años y tuvieron 11 hijos juntos.

Su carrera política comenzó en 1803 cuando fue elegido para la Asamblea General de Kentucky. Los votantes se inclinaron por la política jeffersoniana de Clay, que desde el principio impulsó la liberalización de la constitución del estado. También se opuso firmemente a las Leyes de Extranjería y Sedición de 1798.

En el sector privado, su trabajo como abogado le proporcionó éxito y muchos clientes. Uno de ellos fue Aaron Burr, a quien Clay representó en 1806 en un salvaje caso en el que Burr fue acusado de planear una expedición al territorio español y de intentar esencialmente crear un nuevo imperio. Clay había defendido a Burr porque creía que era inocente, pero más tarde, cuando se reveló que Burr era culpable de los cargos que se le imputaban, Clay desdeñó los intentos de su antiguo cliente de enmendar la plana.

En 1806, el mismo año en que se encargó del caso Burr, Clay tuvo su primera experiencia en la política nacional cuando fue nombrado miembro del Senado de Estados Unidos. Tenía sólo 29 años.

Joven estadista

Durante los años siguientes, Clay cumplió los mandatos no expirados en el Senado de los Estados Unidos. En 1811, Clay fue elegido para la Cámara de Representantes de Estados Unidos, donde llegó a ser presidente de la Cámara. En total, Clay llegaría a desempeñar varios mandatos en la Cámara de Representantes (1811–14, 1815–21, 1823–25) y en el Senado (1806–07, 1810–11, 1831–42, 1849–52).

Clay había llegado a la Cámara de Representantes como un Halcón de la Guerra, un líder que presionó vocalmente a su gobierno para que se enfrentara a los británicos por su reclutamiento de marineros estadounidenses. En parte debido a la presión política de Clay, Estados Unidos entró en guerra con Gran Bretaña en la Guerra de 1812. El conflicto resultó ser crucial para forjar una independencia duradera de Estados Unidos con respecto a Inglaterra.

Pero al tiempo que impulsaba la guerra, Clay también se mostró crucial en el proceso de pacificación. Cuando las batallas cesaron, el presidente James Madison nombró a Clay como uno de los cinco delegados para negociar un tratado de paz con Gran Bretaña en Gante, Bélgica.

En otros frentes, Clay se enfrentó a algunos de los mayores problemas de la época. Impulsó la independencia de varias repúblicas latinoamericanas, abogó por un banco nacional y, quizá lo más importante, defendió con fuerza y éxito un acuerdo negociado entre los estados propietarios de esclavos y el resto del país sobre su política occidental. El Compromiso de Missouri resultante, que se aprobó en 1820, encontró un equilibrio necesario que permitía la continua expansión de Estados Unidos hacia el oeste y, al mismo tiempo, evitaba el derramamiento de sangre sobre el candente tema de la esclavitud.

Dos veces más en su carrera política, Clay intervendría como negociador principal y evitaría la ruptura de los todavía jóvenes Estados Unidos. En 1833, sacó a Carolina del Sur del borde de la secesión. El problema era una serie de aranceles internacionales sobre las exportaciones de Estados Unidos que habían sido provocados por los aranceles estadounidenses sobre los productos importados. Los estados algodoneros y tabacaleros del Sur fueron los más perjudicados por el nuevo acuerdo arancelario, mucho más que el norte industrial. El Compromiso Arancelario de Clay de 1833 redujo lentamente la tasa arancelaria y alivió las tensiones entre la Casa Blanca de Andrew Jackson y los legisladores del Sur.

En 1850, con la cuestión de si California debía formar parte de los Estados Unidos como un estado con población esclavizada o como un estado libre, Clay se sentó a la mesa de negociaciones una vez más para evitar el derramamiento de sangre. De un plumazo, Clay presentó un proyecto de ley que permitía a California entrar en la Unión como un estado no esclavizado, sin un estado esclavizado adicional como compensación. Además, el proyecto de ley abarcaba la resolución de la línea fronteriza de Texas, la Ley de Esclavos Fugitivos y la abolición del comercio de personas esclavizadas en el Distrito de Columbia.

En el transcurso de su larga carrera, las habilidades de Clay se hicieron famosas en Washington, D.C., lo que le valió los apodos de El Gran Compromiso y El Gran Pacificador. Su influencia fue tan fuerte que llegó a ser admirado por un joven Abraham Lincoln, que se refirió a Clay como «mi ideal de estadista». Durante la redacción de su primer discurso inaugural, Lincoln eligió una edición publicada de un discurso de Clay para tenerla a su lado mientras elaboraba lo que diría a la nación.

"Reconozco la voz [de Clay&apos], que habla como nunca lo hizo, por la Unión, la Constitución y la libertad de la Humanidad" escribió Lincoln al hijo de Clay, John, en 1864.

Los años de Clay

En 1824, el ambicioso Clay puso sus miras en un nuevo cargo político: la presidencia. Pero dos políticos de mayor perfil frustraron su candidatura: John Quincy Adams y Andrew Jackson.

Cuando Adams ganó la presidencia, nombró a Clay como su Secretario de Estado. Sin embargo, el nombramiento tuvo un coste personal para Clay. Como ni Jackson ni Adams lograron obtener suficientes votos electorales, la elección se llevó a cabo en la Cámara de Representantes. Clay apoyó a Adams con el entendimiento de que tendría un puesto en su gabinete. Cuando lo recibió, los críticos de Clay lo criticaron, al grito de "regateo y venta".

Los ataques continuaron durante la presidencia de Adams. Jackson, molesto por la derrota, bloqueó varias iniciativas de política exterior propuestas por Clay, entre ellas la de asegurar un acuerdo comercial con Gran Bretaña sobre las Indias Occidentales y la de enviar delegados a un Congreso Panamericano en Panamá. La reacción contra su apoyo a Adams alcanzó su punto álgido cuando el congresista John Randolph retó a Clay a un duelo. Ninguno de los dos resultó herido.

Rivalidad con Andrew Jackson

En 1828, Jackson arrebató la presidencia a Adams. Con el Partido Nacional Republicano de Clay deshaciéndose en las costuras, que acabaría siendo absorbido por el Partido Whig, Clay se retiró de la política y regresó a Kentucky.

Pero Clay no pudo mantenerse alejado de Washington. En 1831, volvió a Washington, D.C. y al Senado. Al año siguiente encabezó la candidatura de los Republicanos Nacionales para desbancar a Jackson. En el centro de la elección presidencial estaba el apoyo de Clay a la renovación de la carta del Segundo Banco de los Estados Unidos, por cuya creación en 1816 Clay había luchado con ahínco.

Pero las cuestiones que lo rodeaban resultaron ser la perdición de Clay. Jackson se opuso con vehemencia al banco y a la renovación de su carta. Alegó que era una institución corrupta y que había contribuido a conducir a la nación hacia una mayor inflación. Los votantes se pusieron de su lado.

Después de las elecciones, Clay permaneció en el Senado, enfrentándose a Jackson y convirtiéndose en el líder del Partido Whig.

Otra candidatura a la Casa Blanca

La década que siguió a su derrota ante Jackson por la presidencia resultó ser un periodo frustrante para Clay. En 1840, tenía todas las razones para esperar ser nominado como candidato de los Whigs a la Casa Blanca. No ocultó su frustración cuando el partido se decantó por el general William Henry Harrison, que eligió a John Tyler como su compañero de fórmula.

Después de la muerte de Harrison a sólo un mes de su presidencia, Clay intentó dominar a Tyler y su administración, pero sus acciones resultaron inútiles. En 1842, se retiró del Senado y regresó de nuevo a Kentucky.

Dos años después, sin embargo, estaba de vuelta en Washington, cuando el Partido Whig lo eligió a él, y no a Tyler, como su candidato para las elecciones presidenciales de 1844. Pero al igual que su candidatura una década antes, la elección se centró en un tema y esta vez fue la anexión de Texas.

Clay se opuso a la medida, temiendo que provocara una guerra con México y reavivara la batalla entre los estados favorables a la esclavitud y los antiesclavistas. Su oponente, James K. Polk, en cambio, era un ferviente partidario de convertir a Texas en un estado, y los votantes, enamorados de la idea del Destino Manifiesto, se pusieron de su lado y entregaron la Casa Blanca a Polk.

Años finales y muerte

Hasta casi sus últimos días, Clay siguió desempeñando un papel en la política de la nación. Luchando contra la tuberculosis, murió el 29 de junio de 1852. Ampliamente respetado por sus contribuciones al país, Clay fue enterrado en la rotonda del Capitolio, siendo la primera persona en recibir ese honor. En los días que siguieron a su muerte, se celebraron ceremonias fúnebres en Nueva York, Washington y otras ciudades. Fue enterrado en Lexington, Kentucky.

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