Biografía Henrietta Lacks

Henrietta Lacks

Henrietta Lacks

Biografía

(1920–1951)
Henrietta Lacks es más conocida por ser la fuente de las células que forman la línea HeLa, muy utilizada en la investigación médica desde la década de 1950.

¿Quién es Henrietta Lacks?


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Henrietta Lacks nació en 1920 en Virginia y murió de cáncer de cuello de útero en 1951. Las células extraídas de su cuerpo sin su conocimiento se utilizaron para formar la línea celular HeLa, que se ha utilizado ampliamente en la investigación médica desde entonces. El caso de Lacks ha suscitado debates jurídicos y éticos sobre los derechos de una persona a su material genético y sus tejidos.

Vida temprana

Lacks nació como Loretta Pleasant el 1 de agosto de 1920, en Roanoke, Virginia. En algún momento, cambió su nombre por el de Henrietta. Tras la muerte de su madre en 1924, Henrietta fue enviada a vivir con su abuelo en una cabaña de madera que había sido la vivienda de los esclavos de una plantación de sus antepasados blancos. Henrietta Lacks compartía habitación con su primo hermano, David "Day" Lacks.

En 1935, los primos tuvieron un hijo al que llamaron Lawrence. Henrietta tenía 14 años. La pareja tuvo una hija, Elsie, en 1939, y se casó en 1941. Henrietta y David se mudaron a Maryland a instancias de otro primo, Fred Garret. Allí tuvieron tres hijos más: David Jr., Deborah y Joseph. Internaron a su hija Elsie, que tenía una discapacidad de desarrollo, en el Hospital para Negros Locos.

Muerte

El 29 de enero de 1951, Lacks acudió al Hospital Johns Hopkins para que le diagnosticaran un dolor anormal y una hemorragia en el abdomen. El médico Howard Jones le diagnosticó rápidamente un cáncer de cuello de útero.

Durante sus posteriores tratamientos de radiación, los médicos extrajeron dos muestras de cuello de útero de Lacks sin que ella lo supiera. Murió en el Johns Hopkins el 4 de octubre de 1951, a la edad de 31 años.

Células HeLa

Las células del tumor de Lacks llegaron al laboratorio del investigador Dr. George Otto Gey. Gey observó una cualidad inusual en las células. A diferencia de la mayoría de las células, que sólo sobrevivían unos días, las de Lacks eran mucho más duraderas.

Gey aisló y multiplicó una célula específica, creando una línea celular. Llamó a la muestra resultante HeLa, derivado del nombre de Henrietta Lacks.

La cepa HeLa revolucionó la investigación médica. Jonas Salk utilizó la cepa HeLa para desarrollar la vacuna contra la polio, lo que despertó un interés masivo por las células. A medida que aumentaba la demanda, los científicos clonaron las células en 1955.

Desde entonces, se han registrado más de diez mil patentes relacionadas con las células HeLa. Los investigadores han utilizado las células para estudiar enfermedades y para probar la sensibilidad humana a nuevos productos y sustancias.

Declaración de Johns Hopkins

En febrero de 2010, Johns Hopkins publicó la siguiente declaración relativa a las muestras de cuello de útero que se tomaron de Lacks sin su consentimiento:

"Johns Hopkins Medicine reconoce sinceramente la contribución a los avances en la investigación biomédica que hicieron posible Henrietta Lacks y las células HeLa. Es importante señalar que en el momento en que se tomaron las células del tejido de la Sra. Lacks, la práctica de obtener el consentimiento informado de los donantes de células o tejidos era prácticamente desconocida en los centros médicos académicos. Hace sesenta años, no existía la práctica establecida de solicitar permiso para tomar tejidos con fines de investigación científica. El laboratorio que recibió las células de la Sra. Lacks había acordado muchos años antes obtener dichas células de cualquier paciente diagnosticada de cáncer de cuello de útero como forma de aprender más sobre una grave enfermedad que se cobró la vida de tantas personas. El Johns Hopkins nunca patentó las células HeLa, ni las vendió comercialmente ni se benefició de forma directa en términos económicos. En la actualidad, el Johns Hopkins y otros centros médicos basados en la investigación obtienen sistemáticamente el consentimiento de las personas a las que se les pide que donen tejidos o células para la investigación científica."

'La vida inmortal de Henrietta Lacks'

La familia Lacks se enteró de la existencia de las células HeLa en la década de 1970. En 1973, un científico se puso en contacto con los miembros de la familia en busca de muestras de sangre y otros materiales genéticos, pero las consultas de la familia sobre el uso de las células HeLa y las publicaciones que incluían su propia información genética fueron ignoradas en gran medida.

El caso adquirió nueva visibilidad en 1998, cuando la BBC proyectó un premiado documental sobre Lacks y HeLa. Rebecca Skloot escribió posteriormente un popular libro sobre el tema, titulado La vida inmortal de Henrietta Lacks.

Oprah Winfrey y HBO anunciaron planes para desarrollar una película basada en el libro de Skloot de 2010 y, en 2017, la cadena emitió el biopic. Los hijos de Lacks, David Lacks Jr. y Zakariyya Rahman, y la nieta Jeri Lacks fueron consultores en la película y Skloot fue coproductora ejecutiva.

Las organizaciones que se han beneficiado de HeLa han reconocido públicamente las contribuciones de Henrietta Lacks a la investigación. La familia Lacks ha sido homenajeada en el Instituto Smithsoniano y en la Fundación Nacional para la Investigación del Cáncer.

La Universidad Estatal de Morgan concedió a Lacks un título honorífico póstumo. En 2010, el Dr. Roland Pattillo de Morehouse donó una lápida para la tumba sin nombre de Lacks.

Implicaciones legales y éticas

El caso de HeLa ha planteado cuestiones sobre la legalidad de utilizar materiales genéticos sin permiso. Ni Lacks ni su familia dieron permiso para extraer sus células, que luego fueron clonadas y vendidas.

El Tribunal Supremo de California defendió el derecho a comercializar tejidos desechados en el caso de 1990 Moore contra los Regentes de la Universidad de California. En 2013, investigadores alemanes publicaron el genoma de una cepa de células HeLa sin el permiso de la familia Lacks.

La familia Lacks ha tenido un éxito limitado a la hora de conseguir el control de la cepa HeLa. En agosto de 2013, un acuerdo entre la familia y los Institutos Nacionales de Salud concedió a la familia el reconocimiento en artículos científicos y cierta supervisión del genoma de Lacks.

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