Biografía Harry Houdini

Harry Houdini
Fotografía: Library of Congress/Getty Images

Harry Houdini

Biografía

(1874–1926)
Las grandes ilusiones de Harry Houdini y sus atrevidos y espectaculares actos de escapismo le convirtieron en uno de los magos más famosos de todos los tiempos.

¿Quién era Harry Houdini?


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Fascinado por la magia desde muy joven, Harry Houdini comenzó a actuar y llamó la atención por sus atrevidas hazañas de escapismo. En 1893 se casó con Wilhelmina Rahner, que se convirtió también en su compañera de escena. Houdini siguió realizando actos de escapismo hasta su muerte, el 31 de octubre de 1926, en Detroit, Michigan.

Vida temprana

Houdini nació como Erich Weisz el 24 de marzo de 1874 en Budapest, Hungría. Uno de los siete hijos de un rabino judío y su esposa, Weisz se trasladó de niño con su familia a Appleton, Wisconsin, donde más tarde afirmó que había nacido. A los 13 años, Weisz se trasladó con su padre a la ciudad de Nueva York, realizando trabajos esporádicos y viviendo en una pensión antes de que el resto de la familia se uniera a ellos. Fue allí donde se interesó por las artes del trapecio.

En 1894, Weisz inició su carrera como mago profesional y se rebautizó como Harry Houdini, siendo el primer nombre un derivado de su apodo de la infancia, "Ehrie," y el último un homenaje al gran mago francés Jean Eugène Robert-Houdin. (Aunque más tarde escribió El desenmascaramiento de Robert-Houdin, un estudio que se proponía desacreditar la habilidad de Houdin). Aunque su magia tuvo poco éxito, pronto llamó la atención por sus hazañas de evasión con esposas. En 1893, se casó con su compañera Wilhelmina Beatrice Rahner, que sería la ayudante de escena de Houdini durante toda su vida, con el nombre de Beatrice «Bess», Houdini.

Éxito comercial

En 1899, el número de Houdini llamó la atención de Martin Beck, un director de espectáculos que pronto lo contrató en algunos de los mejores vodeviles del país, y luego hizo una gira por Europa. Las hazañas de Houdini implicaban a la policía local, que le desnudaba, le ponía grilletes y le encerraba en sus calabozos. El espectáculo causó una gran sensación y pronto se convirtió en el artista mejor pagado del vodevil estadounidense.

Houdini continuó con su actuación en Estados Unidos a principios del siglo XX, subiendo constantemente la apuesta, pasando de las esposas y las camisas de fuerza a tanques cerrados llenos de agua y cajas de embalaje con clavos. Era capaz de escapar gracias a su extraordinaria fuerza y a su habilidad para forzar cerraduras. En 1912, su acto llegó a la cúspide, la Celda de Tortura de Agua China, que sería el sello de su carrera. En él, Houdini fue suspendido por los pies y bajado boca abajo en una vitrina cerrada llena de agua, lo que le obligó a contener la respiración durante más de tres minutos para poder escapar. La actuación fue tan atrevida y tan atractiva para el público que permaneció en su acto hasta su muerte en 1926.

Ejercicios fuera de la magia

La riqueza de Houdini le permitió dedicarse a otras pasiones, como la aviación y el cine. Compró su primer avión en 1909 y se propuso ser la primera persona en realizar un vuelo motorizado controlado sobre Australia en 1910. Aunque lo consiguió tras unos cuantos intentos fallidos, más tarde se supo que probablemente Houdini se adelantó por unos meses a un tal capitán Colin Defries, que realizó un breve vuelo en diciembre de 1909.

Houdini también inició una carrera cinematográfica, estrenando su primera película en 1901, Merveilleux Exploits du Célébre Houdini Paris, que documentaba sus escapes. Protagonizó varias películas posteriores, como El misterio del maestro, El juego sucio y La isla del terror. En Nueva York, creó su propia productora, Houdini Picture Corporation, y un laboratorio cinematográfico llamado The Film Development Corporation, pero ninguno de los dos tuvo éxito. En 1923, Houdini se convirtió en presidente de Martinka & Co., la compañía de magia más antigua de Estados Unidos.

La carrera editorial de Houdini no terminó con su desmantelamiento literario de Jean Eugène Robert-Houdin, ya que más tarde escribió Miracle Mongers and Their Methods (1920) y A Magician Among the Spirits (1924).

Como presidente de la Sociedad de Magos Americanos, Houdini fue un vigoroso defensor de los médiums psíquicos fraudulentos. En particular, desacreditó a la famosa médium Mina Crandon, más conocida como Margery. Este acto le enfrentó a su antiguo amigo Sir Arthur Conan Doyle, que creía profundamente en el espiritismo y en la visión de Margery. A pesar de su activismo contra la charlatanería espiritual, Houdini y su esposa experimentaron de hecho con el espiritismo de otro mundo cuando decidieron que el primero de ellos en morir intentaría comunicarse desde el más allá con el superviviente. Antes de su muerte en 1943, Bess Houdini declaró que el experimento fue un fracaso.

Muerte de Harry Houdini

Aunque hay informes contradictorios sobre la causa de la muerte de Houdini, es seguro que sufrió una apendicitis aguda. Se desconoce si su fallecimiento fue causado por un estudiante de la Universidad McGill que puso a prueba su voluntad dándole un puñetazo en el estómago (con permiso) o por el veneno de una banda de espiritistas furiosos. Lo que sí se sabe es que murió de peritonitis por una rotura de apéndice el 31 de octubre de 1926, a la edad de 52 años, en Detroit, Michigan.

Tras su muerte, el atrezzo y los efectos de Houdini fueron utilizados por su hermano Theodore Hardeen, quien finalmente los vendió al mago y coleccionista Sidney H. Radner. Gran parte de la colección pudo verse en el Museo Houdini de Appleton, Wisconsin, hasta que Radner la subastó en 2004. La mayoría de las piezas más preciadas, incluida la Celda de Tortura de Agua, fueron a parar al mago David Copperfield.

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