Biografía Harry Belafonte

Harry Belafonte
Fotografía: Charley Gallay/Getty Images for NAACP Image Awards

Harry Belafonte

Biografía

(1927–)
El actor, cantante y activista Harry Belafonte alcanzó una fama duradera por canciones como «The Banana Boat Song (Day-O),así como por su labor cinematográfica y humanitaria.

¿Quién es Harry Belafonte?


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Harry Belafonte luchó contra la pobreza y una vida familiar turbulenta cuando era niño. Su carrera profesional despegó con el musical Carmen Jones, y pronto arrasó en las listas de éxitos como "The Banana Boat Song (Day-O)" y "Jump in the Line." Belafonte también ha defendido muchas causas sociales y políticas, y ha obtenido reconocimientos tan prestigiosos como la Medalla Nacional de las Artes.

Vida temprana

Harold George Belafonte Jr. nació el 1 de marzo de 1927 en Nueva York, hijo de inmigrantes caribeños. Su madre trabajó como modista y limpiadora, y su padre fue cocinero en barcos mercantes, antes de abandonar la familia cuando Belafonte era un niño. Allí vio de primera mano la opresión de los negros por parte de las autoridades inglesas, lo que le dejó una impresión duradera.

Belafonte regresó al barrio neoyorquino de Harlem en 1940 para vivir con su madre. Pasaron apuros en la pobreza, y Belafonte a menudo era cuidado por otras personas mientras su madre trabajaba. "La época más difícil de mi vida fue cuando era un niño," dijo más tarde a la revista People. "Mi madre me daba cariño, pero, como me quedaba solo, también mucha angustia."

Principios de su carrera

Abandonando la escuela secundaria, Belafonte se alistó en la Marina de Estados Unidos en 1944. Regresó a la ciudad de Nueva York tras su baja y trabajaba como ayudante de conserje cuando asistió por primera vez a una producción del American Negro Theater (AMT). Hipnotizado por la representación, el joven veterano de la Marina se ofreció para trabajar en el AMT como tramoyista, y finalmente decidió convertirse en actor.

Belafonte estudió arte dramático en el Dramatic Workshop dirigido por Erwin Piscator, donde sus compañeros eran Marlon Brando, Walter Matthau y Bea Arthur. Además de aparecer en producciones de la AMT, llamó la atención del agente musical Monte Kay, que ofreció a Belafonte la oportunidad de actuar en un club de jazz llamado Royal Roost. Apoyado por músicos de talento como Charlie Parker y Miles Davis, Belafonte se convirtió en un acto popular en el club. En 1949 consiguió su primer contrato de grabación.

A principios de la década de 1950, Belafonte había abandonado la música popular de su repertorio en favor del folk. Se convirtió en un ávido estudiante de canciones folclóricas tradicionales de todo el mundo y actuó en clubes de Nueva York como el Village Vanguard.

Películas

Durante esta época, Belafonte estaba teniendo éxito como actor: Debutando en Broadway en 1953, ganó un premio Tony al año siguiente por su trabajo en John Murray Anderson's Almanac, en el que interpretó varias de sus propias canciones. Belafonte también apareció en otra revista musical muy bien recibida, 3 for Tonight, en 1955.

Por esta época, Belafonte lanzó su carrera cinematográfica. Interpretó a un director de escuela junto a Dorothy Dandridge en su primera película, Bright Road (1953). La pareja se reunió al año siguiente para Carmen Jones, una adaptación cinematográfica del musical de Broadway (a su vez una adaptación de la ópera de Georges Bizet Carmen), con Belafonte protagonizando a Joe junto a la nominada al Oscar Dandridge.

Belafonte disfrutó de cierto éxito gracias a sus colaboraciones con su viejo amigo Sidney Poitier, incluyendo Buck and the Preacher de 1972 y Uptown Saturday Night de 1974. También hizo numerosas apariciones en televisión en las décadas de 1970 y 1980, incluyendo un espacio como invitado en The Muppet Show, en el que cantó algunas de sus canciones más populares. Belafonte también trabajó con Marlo Thomas en el especial infantil de 1974 Free To Be… You and Me.

Belafonte regresó a la gran pantalla en la década de 1990, interpretándose a sí mismo por primera vez en la película El jugador (1992). White Man's Burden (1995), coprotagonizada por John Travolta, fue una decepción comercial y de crítica, pero a Belafonte le fue mejor en Kansas City (1996) de Robert Altman, interpretando a un gángster sin corazón. Más tarde protagonizó el drama político Swing Vote (1999), y apareció en Bobby (2006), sobre el asesinato de Robert F. Kennedy.

Música

El éxito de Carmen Jones en 1954 convirtió a Belafonte en una estrella, y pronto se convirtió en una sensación musical. Con RCA Victor Records, lanzó Calypso (1956), un álbum con su versión de la música folclórica tradicional caribeña. The Banana Boat Song (Day-O) resultó ser un gran éxito. Más que una melodía popular, también tenía un significado especial para Belafonte: "Esa canción es una forma de vida" dijo Belafonte más tarde a The New York Times. "Es una canción sobre mi padre, mi madre, mis tíos, los hombres y mujeres que trabajan en los campos de plátanos, los campos de caña de Jamaica.

Introduciendo a Estados Unidos en un nuevo género musical, Calypso se convirtió en el primer álbum de larga duración en vender un millón de copias, y llevó a Belafonte a ser apodado el "Rey del Calypso. El cantante también colaboró con otros artistas folclóricos, como Bob Dylan y Odetta, con quien grabó una versión de la tradicional canción infantil There’s a Hole in My Bucket (Hay un agujero en mi cubo). En 1961, Belafonte obtuvo otro gran éxito con Jump in the Line (Salta en la línea): Tonight with Belafonte (1959), y el primer productor de televisión afroamericano. En 1970, se asoció con la cantante Lena Horne para un especial de televisión de una hora que mostraba su talento. Belafonte continuó publicando álbumes en los años 70, aunque su producción disminuyó a mediados de la década.

Activismo social y político

Belafonte, que siempre hablaba con franqueza, encontró inspiración para su activismo en figuras como el cantante Paul Robeson y el escritor y activista W.E.B. Du Bois. Tras conocer al líder de los derechos civiles Martin Luther King Jr. en la década de 1950, ambos se hicieron buenos amigos, y Belafonte se convirtió en una fuerte voz del movimiento. Proporcionó apoyo financiero al Comité Coordinador Estudiantil No Violento y participó en numerosas concentraciones y protestas. Belafonte ayudó a organizar la Marcha sobre Washington de 1963, en la que King pronunció su famoso discurso «Tengo un sueño», y se reunió con el líder de los derechos civiles poco antes de que fuera asesinado en 1968. Conoció a la artista sudafricana exiliada Miriam Makeba, conocida como «Mama Africa», en Londres en 1958, y juntos ganaron un Grammy a la mejor grabación folclórica por su álbum de 1965, «An Evening with Belafonte/Makeba». Ayudó a presentarla al público internacional y llamó la atención sobre la vida bajo el apartheid en Sudáfrica.

En la década de 1980, Belafonte lideró un esfuerzo para ayudar a la gente de África. Se le ocurrió la idea de grabar una canción con otras celebridades, que se vendería para recaudar fondos para aliviar la hambruna en Etiopía. Escrita por Michael Jackson y Lionel Richie, "We Are the World" contó con las voces de grandes de la música como Ray Charles, Diana Ross y Bruce Springsteen. La canción se publicó en 1985, recaudando millones de dólares y convirtiéndose en un éxito internacional.

A lo largo de los años, Belafonte ha apoyado también muchas otras causas. Además de su papel como embajador de buena voluntad de UNICEF, ha hecho campaña para acabar con la práctica del apartheid en Sudáfrica y se ha manifestado en contra de las acciones militares de Estados Unidos en Irak.

Belafonte se ha visto a veces envuelto en problemas por sus opiniones sinceras. En 2006 saltó a los titulares cuando se refirió al presidente George W. Bush como «el mayor terrorista del mundo» por lanzar la guerra de Irak. También insultó a dos destacados miembros afroamericanos de la administración Bush, el general Colin Powell y Condoleeza Rice, refiriéndose a ellos como «esclavos domésticos». En relación con Powell y Rice, Belafonte dijo que estaban "al servicio de los que siguen diseñando nuestra opresión."

Premios

Belafonte ha logrado algunos de los más altos honores posibles a lo largo de más de medio siglo en el ojo público. Recibió el Kennedy Center Honors en 1989, la Medalla Nacional de las Artes en 1994 y el Grammy Lifetime Achievement Award en 2000. Además, en 2014 recibió el premio humanitario Jean Hersholt en los Governors Awards.

Vida personal

Belafonte vive en Nueva York con su tercera esposa, la fotógrafa Pamela Frank. La pareja se casó en 2008. Belafonte tuvo dos hijos con su segunda esposa, la bailarina Julie Robinson, así como otros dos hijos de su primer matrimonio, con Marguerite Byrd.

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