Biografía Harriet Tubman

Harriet Tubman
Fotografía: © CORBIS/Corbis via Getty Images

Harriet Tubman

Biografía

(c. 1820–1913)
Harriet Tubman escapó de la esclavitud para convertirse en una destacada abolicionista. Condujo a cientos de personas esclavizadas a la libertad a lo largo de la ruta del Ferrocarril Subterráneo.

¿Quién fue Harriet Tubman?


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Nacida en la esclavitud en Maryland, Harriet Tubman escapó a la libertad en el Norte en 1849 para convertirse en la más famosa "conductora" del Ferrocarril Subterráneo. Tubman arriesgó su vida para conducir a cientos de familiares y otros esclavos desde el sistema de plantaciones hasta la libertad en esta elaborada red secreta de casas seguras. Destacada abolicionista antes de la Guerra Civil estadounidense, Tubman también ayudó al ejército de la Unión durante la guerra, trabajando como espía entre otras funciones.

Una vez finalizada la Guerra Civil, Tubman dedicó su vida a ayudar a los antiguos esclavos empobrecidos y a los ancianos. En honor a su vida y por demanda popular, en 2016, el Departamento del Tesoro de Estados Unidos anunció que Tubman sustituirá a Andrew Jackson en el centro de un nuevo billete de 20 dólares.

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Vida temprana y familia

Se desconoce la fecha de nacimiento de Tubman, aunque probablemente ocurrió entre 1820 y 1825. Fue una de los nueve hijos nacidos entre 1808 y 1832 de padres esclavizados en el condado de Dorchester, Maryland. Su madre, Harriet “Rit” Green, era propiedad de Mary Pattison Brodess. Su padre, Ben Ross, era propiedad de Anthony Thompson (Thompson y Brodess acabaron casándose).

Originalmente llamada Araminta Harriet Ross, Tubman fue apodada “Minty” por sus padres. Araminta cambió su nombre por el de Harriet en la época de su matrimonio, posiblemente para honrar a su madre.

Los primeros años de vida de Tubman estuvieron llenos de dificultades. El hijo de Mary Brodess, Edward, vendió a tres de las hermanas de Tubman a plantaciones lejanas, separando a la familia. Cuando un comerciante de Georgia se puso en contacto con Brodess para comprar a Moses, el hijo menor de Rit, ésta se resistió con éxito a que su familia se fracturara aún más, dando un gran ejemplo a su joven hija.

La violencia física formaba parte de la vida cotidiana de Tubman y su familia. La violencia que sufrió en sus primeros años de vida le causó lesiones físicas permanentes. Más tarde, Tubman relató un día en particular en el que fue azotada cinco veces antes del desayuno. Llevó las cicatrices durante el resto de su vida.

La lesión más grave ocurrió cuando Tubman era una adolescente. Cuando fue enviada a una tienda de productos secos a por provisiones, se encontró con un esclavo que había salido de los campos sin permiso. El capataz del hombre le exigió a Tubman que le ayudara a sujetar al fugitivo. Cuando Tubman se negó, el capataz le lanzó una pesa de medio kilo que la golpeó en la cabeza. Tubman sufrió convulsiones, fuertes dolores de cabeza y episodios de narcolepsia durante el resto de su vida. También experimentó intensos estados de sueño, que ella clasificó como experiencias religiosas.

La línea que separa la libertad de la esclavitud era difusa para Tubman y su familia. El padre de Tubman, Ben, fue liberado de la esclavitud a la edad de 45 años, según lo estipulado en el testamento de un propietario anterior. Sin embargo, a Ben no le quedaban más opciones que seguir trabajando como tasador de madera y capataz para sus antiguos propietarios.

Aunque se aplicaron estipulaciones de manumisión similares a Rit y sus hijos, los individuos que poseían la familia decidieron no liberarlos. A pesar de su condición de libre, Ben tenía poco poder para desafiar su decisión.

Esposos e hijos

En 1844, Harriet se casó con un hombre negro libre llamado John Tubman. En aquella época, alrededor de la mitad de los afroamericanos de la costa oriental de Maryland eran libres, y no era raro que una familia incluyera tanto a personas libres como a esclavizadas.

Poco se sabe de John o de su matrimonio con Harriet, incluyendo si vivieron juntos y cuánto tiempo. Los hijos que pudieran haber tenido se habrían considerado esclavos, ya que el estatus de la madre dictaba el de su descendencia. John se negó a hacer el viaje en el Ferrocarril Subterráneo con Harriet, prefiriendo quedarse en Maryland con una nueva esposa.

En 1869, Tubman se casó con un veterano de la Guerra Civil llamado Nelson Davis. En 1874, la pareja adoptó a una niña llamada Gertie.

El Ferrocarril Subterráneo y los hermanos

Entre 1850 y 1860, Tubman realizó 19 viajes del Sur al Norte siguiendo la red conocida como el Ferrocarril Subterráneo. Guió a más de 300 personas, incluidos sus padres y varios hermanos, desde la esclavitud hasta la libertad, ganándose el apodo de «Moisés» por su liderazgo.

La primera vez que Tubman conoció el Ferrocarril Subterráneo fue cuando ella misma lo utilizó para escapar de la esclavitud en 1849. Tras un ataque de enfermedad y la muerte de su dueño, Tubman decidió escapar de la esclavitud en Maryland hacia Filadelfia. Temía que su familia se viera aún más separada y estaba preocupada por su propio destino como esclava enferma de escaso valor económico.

Dos de sus hermanos, Ben y Harry, la acompañaron el 17 de septiembre de 1849. Sin embargo, después de que se publicara un anuncio en el Demócrata de Cambridge ofreciendo una recompensa de 300 dólares por el regreso de Araminta, Harry y Ben se lo pensaron mejor y regresaron a la plantación. Tubman no tenía planes de permanecer en la esclavitud. Al ver que sus hermanos estaban a salvo en casa, pronto partió sola hacia Pensilvania.

Utilizando el Ferrocarril Subterráneo, Tubman viajó casi 90 millas hasta Filadelfia. Cruzó al estado libre de Pensilvania con una sensación de alivio y asombro, y recordó más tarde: “Cuando supe que había cruzado esa línea, me miré las manos para ver si era la misma persona. Había tanta gloria sobre todo; el sol llegaba como oro a través de los árboles, y sobre los campos, y me sentía como si estuviera en el Cielo.”

En lugar de permanecer en la seguridad del Norte, Tubman se propuso rescatar a su familia y a otras personas que vivían en la esclavitud a través del Ferrocarril Subterráneo. En diciembre de 1850, Tubman recibió un aviso de que su sobrina Kessiah iba a ser vendida, junto con sus dos hijos pequeños. El marido de Kessiah, un negro libre llamado John Bowley, hizo la oferta ganadora por su esposa en una subasta en Baltimore. Tubman ayudó entonces a toda la familia a realizar el viaje a Filadelfia. Este fue el primero de muchos viajes de Tubman.

La dinámica de la huida de la esclavitud cambió en 1850, con la aprobación de la Ley del Esclavo Fugitivo. Esta ley establecía que los esclavos fugados podían ser capturados en el Norte y devueltos a la esclavitud, lo que provocó el secuestro de antiguos esclavos y de negros libres que vivían en Estados libres. Los funcionarios encargados de hacer cumplir la ley en el Norte se vieron obligados a ayudar en la captura de los esclavos, independientemente de sus principios personales.

En respuesta a la ley, Tubman desvió el Ferrocarril Subterráneo hacia Canadá, que prohibía categóricamente la esclavitud. En diciembre de 1851, Tubman guió a un grupo de 11 fugitivos hacia el norte. Hay pruebas que sugieren que el grupo se detuvo en la casa del abolicionista y antiguo esclavo Frederick Douglass.

En abril de 1858, Tubman conoció al abolicionista John Brown, que abogaba por el uso de la violencia para interrumpir y destruir la institución de la esclavitud. Tubman compartía los objetivos de Brown’y al menos toleraba sus métodos. Tubman afirmó haber tenido una visión profética de Brown antes de que se conocieran.

Cuando Brown comenzó a reclutar partidarios para un ataque contra los esclavistas en Harper’s Ferry, se dirigió al “General Tubman” en busca de ayuda. Tras la posterior ejecución de Brown, Tubman lo elogió como un mártir.

Tubman se mantuvo activa durante la Guerra Civil. Trabajando para el ejército de la Unión como cocinera y enfermera, Tubman se convirtió rápidamente en exploradora y espía armada. Fue la primera mujer que dirigió una expedición armada en la guerra y guió la incursión del río Combahee, que liberó a más de 700 esclavos en Carolina del Sur.

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Vida posterior

A principios de 1859, el senador abolicionista William H. Seward vendió a Tubman un pequeño terreno en las afueras de Auburn, Nueva York. El terreno de Auburn se convirtió en un refugio para la familia y los amigos de Tubman. Tubman pasó los años posteriores a la guerra en esta propiedad, atendiendo a su familia y a otras personas que habían fijado su residencia allí.

A pesar de la fama y reputación de Tubman, nunca tuvo seguridad económica. Los amigos y simpatizantes de Tubman lograron recaudar algunos fondos para mantenerla. Una admiradora, Sarah H. Bradford, escribió una biografía titulada Escenas en la vida de Harriet Tubman, cuyos beneficios se destinaron a Tubman y su familia.

Tubman continuó donando libremente a pesar de sus problemas económicos. En 1903, donó una parcela de sus tierras a la Iglesia Metodista Africana Episcopal Zion de Auburn. El Hogar Harriet Tubman para ancianos se inauguró en este lugar en 1908.

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¿Cómo murió Harriet Tubman?

Tubman murió de neumonía el 10 de marzo de 1913, rodeada de amigos y familiares, a la edad de 93 años. A medida que Tubman envejecía, las lesiones en la cabeza que sufrió al principio de su vida se volvieron más dolorosas y perturbadoras. Se sometió a una operación cerebral en el Hospital General de Massachusetts de Boston para aliviar los dolores y los «zumbidos» que experimentaba regularmente. Finalmente, Tubman fue ingresada en la casa de reposo que lleva su nombre. Fue enterrada con honores militares en el cementerio de Fort Hill en Auburn.

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Legado

Ampliamente conocida y respetada en vida, Tubman se convirtió en un icono estadounidense en los años posteriores a su muerte. Una encuesta realizada a finales del siglo XX la consideró una de las civiles más famosas de la historia de Estados Unidos antes de la Guerra Civil, sólo superada por Betsy Ross y Paul Revere. Sigue inspirando a generaciones de estadounidenses que luchan por los derechos civiles.

Cuando Tubman murió, la ciudad de Auburn conmemoró su vida con una placa en el juzgado. Tubman fue celebrada de muchas otras maneras en toda la nación en el siglo XX. Docenas de escuelas fueron nombradas en su honor, y tanto la Casa Harriet Tubman en Auburn como el Museo Harriet Tubman en Cambridge sirven como monumentos a su vida.

Una película de 1978, Una mujer llamada Moisés, conmemoró su vida y su carrera, y la película de 2019 Harriet relata el servicio de Tubman como conductora del Ferrocarril Subterráneo.

Tubman en el nuevo billete de 20 dólares

En abril de 2016, el Departamento del Tesoro de Estados Unidos anunció que Tubman sustituiría a Jackson en el centro de un nuevo billete de 20 dólares. El anuncio se produjo después de que el Departamento del Tesoro recibiera una oleada de comentarios del público, tras la campaña Women on 20s’ que pedía que una mujer estadounidense notable apareciera en la moneda estadounidense. La decisión fue celebrada, ya que Tubman dedicó su vida a la igualdad racial y luchó por los derechos de las mujeres.

En junio de 2015, el secretario del Tesoro, Jacob J. Lew, fue criticado por decir que era probable que una mujer apareciera en el billete de 10 dólares, que cuenta con un retrato de Alexander Hamilton, el influyente padre fundador que encontró una renovada popularidad gracias al exitoso musical de Broadway Hamilton. La decisión final de que Tubman sustituyera a Jackson, un esclavista que desempeñó un papel en la expulsión de los nativos americanos de sus tierras, fue ampliamente elogiada.

La presentación del nuevo billete de 20 dólares con Tubman estaba prevista para 2020, para coincidir con el centenario de la 19ª enmienda, que otorgó a las mujeres el derecho al voto. Sin embargo, en mayo de 2019, el secretario del Tesoro, Steven Mnuchin, anunció que no se desvelarían nuevos diseños hasta 2026, como muy pronto, debido a lo que denominó problemas de falsificación. En junio, el inspector general del Departamento del Tesoro’dijo que investigaría por qué se había retrasado el lanzamiento.

En enero de 2021, el gobierno de Biden dijo que ’está explorando formas de acelerar’ el lanzamiento del Tubman $20.

Película

La película de 2019 Harriet, con Cynthia Erivo en el papel de Tubman, relata la vida de ésta desde su primer matrimonio hasta su servicio de liberación de los esclavizados. Erivo fue nominada al Oscar, al Globo de Oro y al Premio del Sindicato de Actores por su papel.

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