Biografía Gregor Mendel

Gregor Mendel
Fotografía: Hulton Archive/Getty Images

Gregor Mendel

Biografía

(1822–1884)
Gregor Mendel fue un monje austriaco que descubrió los principios básicos de la herencia mediante experimentos en su jardín. Las observaciones de Mendel se convirtieron en la base de la genética moderna y del estudio de la herencia, y se le considera un pionero en el campo de la genética.

¿Quién fue Gregor Mendel?


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Gregor Mendel, conocido como el «padre de la genética moderna», nació en Austria en 1822. Mendel, que era monje, descubrió los principios básicos de la herencia mediante experimentos en el jardín de su monasterio. Sus experimentos demostraron que la herencia de ciertos rasgos en las plantas de guisantes sigue patrones particulares, convirtiéndose posteriormente en la base de la genética moderna y dando lugar al estudio de la herencia.

Vida temprana

Gregor Johann Mendel nació el 20 de julio de 1822, hijo de Anton y Rosine Mendel, en la granja de su familia, en lo que entonces era Heinzendorf, Austria. Pasó su primera juventud en ese entorno rural hasta que, a los 11 años, un director de escuela local, impresionado por su aptitud para el aprendizaje, le recomendó que fuera enviado a la escuela secundaria de Troppau para continuar su educación. El traslado supuso un esfuerzo económico para su familia y, a menudo, una experiencia difícil para Mendel, pero éste destacó en sus estudios y, en 1840, se graduó en la escuela con honores.

Tras su graduación, Mendel se matriculó en un programa de dos años en el Instituto Filosófico de la Universidad de Olmütz. Allí volvió a destacar académicamente, sobre todo en las asignaturas de física y matemáticas, y daba clases particulares en su tiempo libre para poder subsistir. A pesar de sufrir profundos ataques de depresión que, en más de una ocasión, le hicieron abandonar temporalmente sus estudios, Mendel se graduó en 1843.

Ese mismo año, en contra de los deseos de su padre, que esperaba que se hiciera cargo de la granja familiar, Mendel comenzó a estudiar para ser monje: ingresó en la orden agustina en el monasterio de Santo Tomás de Brno, y recibió el nombre de Gregor. En aquella época, el monasterio era un centro cultural para la región, y Mendel estuvo inmediatamente expuesto a la investigación y la enseñanza de sus miembros, y también tuvo acceso a la extensa biblioteca y a las instalaciones experimentales del monasterio.

En 1849, cuando su trabajo en la comunidad de Brno le agotó hasta el punto de enfermar, Mendel fue enviado a ocupar un puesto de profesor temporal en Znaim. Sin embargo, al año siguiente suspendió un examen de certificación docente y en 1851 fue enviado a la Universidad de Viena, a expensas del monasterio, para continuar sus estudios de ciencias. Allí, Mendel estudió matemáticas y física con Christian Doppler, que da nombre al efecto Doppler de la frecuencia de las ondas, y estudió botánica con Franz Unger, que había empezado a utilizar el microscopio en sus estudios, y que era partidario de una versión predarwiniana de la teoría evolutiva.

En 1853, al terminar sus estudios en la Universidad de Viena, Mendel regresó al monasterio de Brno y le dieron un puesto de profesor en una escuela secundaria, donde permanecería durante más de una década. Fue durante este tiempo cuando comenzó los experimentos por los que es más conocido.

Experimentos y teorías

Alrededor de 1854, Mendel comenzó a investigar la transmisión de los rasgos hereditarios en los híbridos de plantas. En la época de los estudios de Mendel, era un hecho generalmente aceptado que los rasgos hereditarios de la descendencia de cualquier especie eran simplemente la mezcla diluida de los rasgos presentes en los padres. Sin embargo, los resultados de estos estudios solían estar sesgados por el periodo de tiempo relativamente corto durante el que se llevaban a cabo los experimentos, mientras que la investigación de Mendel se prolongó hasta ocho años (entre 1856 y 1863), y en ella participaron decenas de miles de plantas individuales.

Mendel eligió los guisantes para sus experimentos debido a sus muchas variedades distintas, y porque la descendencia podía producirse rápida y fácilmente. Cruzó plantas de guisantes que tenían características claramente opuestas—altas con bajas, lisas con arrugadas, las que contenían semillas verdes con las que contenían semillas amarillas, etc. Y, tras analizar sus resultados, llegó a dos de sus conclusiones más importantes: la ley de la segregación, que establecía que existen rasgos dominantes y recesivos que se transmiten al azar de padres a hijos (y proporcionaba una alternativa a la herencia mixta, la teoría dominante de la época), y la ley de la selección independiente, que establecía que los rasgos se transmiten independientemente de otros rasgos de padres a hijos. También propuso que esta herencia seguía las leyes estadísticas básicas. Aunque los experimentos de Mendel se habían realizado con plantas de guisante, propuso la teoría de que todos los seres vivos tenían esos rasgos.

En 1865, Mendel dio dos conferencias sobre sus hallazgos a la Sociedad de Ciencias Naturales de Brno, que publicó los resultados de sus estudios en su revista al año siguiente, bajo el título Experimentos sobre híbridos de plantas. Sin embargo, Mendel no promocionó mucho su trabajo, y las escasas referencias a su obra de aquella época indicaban que gran parte de ella había sido malinterpretada. En general, se pensaba que Mendel sólo había demostrado lo que ya se sabía en aquella época— que los híbridos acaban volviendo a su forma original. La importancia de la variabilidad y sus implicaciones evolutivas se pasaron por alto. Además, los hallazgos de Mendel no se consideraban de aplicación general, ni siquiera el propio Mendel, que suponía que sólo se aplicaban a determinadas especies o tipos de rasgos. En 1868, Mendel fue elegido abad de la escuela en la que había estado enseñando durante los 14 años anteriores, y tanto sus obligaciones administrativas como su vista, que se iba debilitando poco a poco, le impidieron continuar con su trabajo científico. Viajó poco durante este tiempo y se vio aún más aislado de sus contemporáneos como resultado de su oposición pública a una ley de impuestos de 1874 que aumentaba el impuesto a los monasterios para cubrir los gastos de la Iglesia.

Gregor Mendel murió el 6 de enero de 1884, a la edad de 61 años. Fue enterrado en la parcela del monasterio y su funeral fue muy concurrido. Su trabajo, sin embargo, seguía siendo en gran parte desconocido.

No fue hasta décadas más tarde, cuando las investigaciones de Mendel sirvieron de base para el trabajo de varios genetistas, botánicos y biólogos notables que realizaban investigaciones sobre la herencia, que su importancia se apreció más plenamente, y sus estudios empezaron a ser conocidos como las Leyes de Mendel. Hugo de Vries, Carl Correns y Erich von Tschermak-Seysenegg duplicaron de forma independiente los experimentos y resultados de Mendel en 1900, descubriendo a posteriori, supuestamente, que tanto los datos como la teoría general habían sido publicados en 1866 por Mendel. Se cuestionó la validez de las afirmaciones de que el trío de botánicos no conocía los resultados anteriores de Mendel, pero pronto le dieron prioridad a Mendel. Sin embargo, incluso entonces su trabajo fue a menudo marginado por los darwinianos, que afirmaban que sus descubrimientos eran irrelevantes para una teoría de la evolución. A medida que la teoría genética continuaba desarrollándose, la relevancia del trabajo de Mendel fue cayendo en desgracia, pero sus investigaciones y teorías se consideran fundamentales para cualquier comprensión del campo, por lo que se le considera el «padre de la genética moderna».

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