Biografía Gertrude B Elion

Gertrude B. Elion

Gertrude B. Elion

Biografía

Químico, Scientist (1918–1999)
La bioquímica y farmacóloga estadounidense Gertrude B. Elion ayudó a desarrollar medicamentos para tratar la leucemia y prevenir el rechazo de los trasplantes de riñón. Ganó el Premio Nobel de Medicina en 1988.

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Nacida en Nueva York en 1918, la científica Gertrude B. Elion tuvo una impresionante carrera, durante la cual ayudó a desarrollar medicamentos para tratar muchas enfermedades importantes, como la malaria y el sida. Ganó el Premio Nobel de Medicina en 1988. Gertrude Elion murió el 21 de febrero de 1999 en Chapel Hill, Carolina del Norte.

Años tempranos

Nacida de padres inmigrantes en la ciudad de Nueva York, Gertrude Elion pasó su primera juventud en Manhattan, donde su padre tenía una consulta dental. Cuando nació su hermano, la familia se trasladó al Bronx. Asistió a la escuela secundaria y destacó por su «insaciable sed de conocimiento».

Motivada por la muerte de su abuelo, que falleció de cáncer, Elion ingresó en el Hunter College de Nueva York a los 15 años y se graduó summa cum laude en química a los 19 años. Tuvo dificultades para encontrar trabajo tras su graduación, porque muchos laboratorios se negaban a contratar a mujeres químicas. Encontró trabajos a tiempo parcial como asistente de laboratorio y volvió a estudiar en la Universidad de Nueva York. Elion trabajó como profesora sustituta de secundaria durante unos años mientras terminaba su máster, que obtuvo en 1941. Aunque no llegó a obtener el título de doctora, más tarde recibió un doctorado honorífico de la Universidad Politécnica de Nueva York y un doctorado honorífico en Ciencias de la Universidad de Harvard.

Carrera como química

El inicio de la Segunda Guerra Mundial creó más oportunidades para las mujeres en la industria. Elion consiguió algunos trabajos de control de calidad en empresas de alimentación y productos de consumo antes de ser contratada por Burroughs-Wellcome (ahora GlaxoSmithKline) en 1944, donde comenzó una colaboración de 40 años con el Dr. George H. Hitchings. Su sed de conocimientos impresionó al Dr. Hitchings, quien le permitió asumir más responsabilidades.

Elion y Hitchings emprendieron un camino poco ortodoxo para crear medicamentos estudiando la composición química de las células enfermas. En lugar de basarse en métodos de ensayo y error, utilizaron las diferencias bioquímicas entre las células humanas normales y las patógenas (agentes causantes de enfermedades) para diseñar fármacos que bloquearan las infecciones víricas. Elion y su equipo desarrollaron fármacos para combatir la leucemia, el herpes y el sida. También descubrieron tratamientos para reducir el rechazo del organismo al tejido extraño en los trasplantes de riñón entre donantes no emparentados. En total, Elion desarrolló 45 patentes en medicina y recibió 23 títulos honoríficos.

Vida privada

Elion admitió que su trabajo era su vida, pero también disfrutaba de la fotografía y los viajes, ambos producto de su curiosidad por la vida. También le gustaba la ópera, el ballet y el teatro. Aunque nunca se casó, disfrutaba siendo la «tía favorita» de los hijos de su hermano.

Una vida bien vivida

Gertrude Elion se jubiló oficialmente en 1983, pero siguió activa, ostentando los títulos de científica emérita y consultora en su antigua empresa. También fue asesora de la Organización Mundial de la Salud y de la Asociación Americana para la Investigación del Cáncer.

En 1988, Elion recibió el Premio Nobel de Medicina, junto con George Hitchings y Sir James Black. Recibió otros premios por su trabajo, como la Medalla Nacional de la Ciencia en 1991, y ese mismo año se convirtió en la primera mujer en entrar en el Salón Nacional de la Fama de los Inventores. En 1997 se le concedió el premio Lemelson-MIT Lifetime Achievement Award.

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