Biografía George Washington

George Washington
Fotografía: Gilbert Stuart/Public Domain via Wikimedia Commons

George Washington

Biografía

(1732–1799)
George Washington, padre fundador de Estados Unidos, dirigió el Ejército Continental hasta la victoria en la Guerra de la Independencia y fue el primer presidente de Estados Unidos.

¿Quién era George Washington?


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George Washington fue el propietario de una plantación en Virginia que sirvió como general y comandante en jefe de los ejércitos coloniales durante la Guerra de la Independencia de Estados Unidos, y más tarde se convirtió en el primer presidente de Estados Unidos, ocupando el cargo de 1789 a 1797.

Vida temprana y familia

Washington nació el 22 de febrero de 1732 en el condado de Westmoreland, Virginia. Era el mayor de los seis hijos de Augustine y Mary&#x2019, todos los cuales llegaron a la edad adulta.

La familia vivía en Pope's Creek en el condado de Westmoreland, Virginia. Eran miembros moderadamente prósperos de la «clase media» de Virginia.

Washington pudo rastrear la presencia de su familia en Norteamérica hasta su bisabuelo, John Washington, que emigró de Inglaterra a Virginia. La familia gozaba de cierta distinción en Inglaterra y Enrique VIII le concedió tierras.

Pero gran parte de la riqueza de la familia en Inglaterra se perdió bajo el gobierno puritano de Oliver Cromwell. En 1657, el abuelo de Washington, Lawrence Washington, emigró a Virginia. Se dispone de poca información sobre la familia en Norteamérica hasta que nació el padre de Washington, Augustine, en 1694.

Augustine Washington fue un hombre ambicioso que adquirió tierras y esclavizó a personas, construyó molinos y cultivó tabaco. Durante un tiempo, tuvo interés en abrir minas de hierro. Se casó con su primera esposa, Jane Butler, y tuvieron tres hijos. Jane murió en 1729 y Augustine se casó con Mary Ball en 1731.

Mount Vernon

En 1735, Augustine trasladó a la familia a lo largo del río Potomac a otra casa de la familia Washington, Little Hunting Creek Plantation — más tarde rebautizada como Mount Vernon.

En 1738 se trasladaron de nuevo a Ferry Farm, en el río Rappahannock, frente a Fredericksburg, Virginia, donde Washington pasó gran parte de su juventud.

Infancia y educación

Se sabe poco sobre la infancia de Washington, lo que propició muchas de las fábulas que los biógrafos fabricaron posteriormente para llenar el vacío. Entre ellas están las historias de que Washington arrojó un dólar de plata al otro lado del Potomac y que, tras talar el cerezo de su padre, confesó abiertamente el crimen.

Se sabe que desde los siete hasta los 15 años, Washington fue educado en casa y estudió con el sacristán de la iglesia local y más tarde con un maestro de escuela en matemáticas prácticas, geografía, latín y los clásicos ingleses.

Pero gran parte de los conocimientos que utilizaría el resto de su vida los adquirió gracias a su relación con los leñadores y el capataz de la plantación. Al principio de su adolescencia, ya dominaba el cultivo del tabaco, la cría de ganado y la topografía.

El padre de Washington murió cuando él tenía 11 años y quedó bajo la tutela de su hermanastro, Lawrence, que le dio una buena educación. Lawrence había heredado la plantación familiar de Little Hunting Creek y se casó con Anne Fairfax, hija del coronel William Fairfax, patriarca de la acomodada familia Fairfax. Bajo su tutela, Washington fue educado en los aspectos más refinados de la cultura colonial.

En 1748, cuando tenía 16 años, Washington viajó con un grupo de topógrafos para trazar tierras en el territorio occidental de Virginia. Al año siguiente, con la ayuda de Lord Fairfax, Washington recibió un nombramiento como topógrafo oficial del condado de Culpeper.

Durante dos años estuvo muy ocupado en la topografía de los condados de Culpeper, Frederick y Augusta. La experiencia lo hizo ingenioso y endureció su cuerpo y su mente. También despertó su interés por las tierras del oeste, un interés que perduró a lo largo de su vida con compras especulativas de tierras y la creencia de que el futuro de la nación estaba en la colonización del oeste.

En julio de 1752, el hermano de Washington, Lawrence, murió de tuberculosis, convirtiéndose en el heredero de las tierras de Washington. La única hija de Lawrence, Sarah, murió dos meses después y Washington se convirtió en el jefe de una de las propiedades más prominentes de Virginia, Mount Vernon. Tenía 20 años.

A lo largo de su vida, consideraría la agricultura como una de las profesiones más honorables y se sentía muy orgulloso de Mount Vernon. Washington aumentaría gradualmente sus tierras hasta llegar a unos 8.000 acres

Carrera militar prerrevolucionaria

A principios de la década de 1750, Francia y Gran Bretaña estaban en paz. Sin embargo, los militares franceses habían comenzado a ocupar gran parte del valle del Ohio, protegiendo los intereses territoriales del rey, especialmente a los cazadores de pieles y a los colonos franceses. Pero las fronteras de esta zona no estaban claras y eran propensas a las disputas entre los dos países.

Washington dio muestras tempranas de un liderazgo natural y poco después de la muerte de Lawrence, el vicegobernador de Virginia, Robert Dinwiddie, nombró a Washington ayudante con el rango de mayor de la milicia de Virginia.

El 31 de octubre de 1753, Dinwiddie envió a Washington a Fort LeBoeuf, en lo que hoy es Waterford, Pennsylvania, para advertir a los franceses que se retiraran de las tierras reclamadas por Gran Bretaña. Los franceses se negaron cortésmente y Washington se apresuró a regresar a Williamsburg, la capital colonial de Virginia.

Dinwiddie envió a Washington de vuelta con tropas y establecieron un puesto en Great Meadows. La pequeña fuerza de Washington atacó un puesto francés en Fort Duquesne, matando al comandante, Coulon de Jumonville, y a otras nueve personas y tomando al resto como prisioneros. La Guerra Francesa e India había comenzado.

Los franceses contraatacaron y llevaron a Washington y a sus hombres de vuelta a su puesto en Great Meadows (más tarde llamado "Fort Necessity.") Después de un día completo de asedio, Washington se rindió y pronto fue liberado y regresó a Williamsburg, prometiendo no construir otro fuerte en el río Ohio.

Aunque un poco avergonzado por haber sido capturado, se sintió agradecido al recibir el agradecimiento de la Cámara de Burgueses y ver su nombre mencionado en las gacetas de Londres.

Washington recibió el rango honorífico de coronel y se unió al ejército del general británico Edward Braddock' en Virginia en 1755. Los británicos habían ideado un plan para un asalto en tres frentes contra las fuerzas francesas que atacaban Fort Duquesne, Fort Niagara y Crown Point.

Durante el encuentro, los franceses y sus aliados indios tendieron una emboscada a Braddock, que resultó mortalmente herido. Washington se libró de las heridas con cuatro agujeros de bala en su capa y dos caballos abatidos por los disparos. Aunque luchó con valentía, poco pudo hacer para revertir la derrota y condujo al ejército derrotado de vuelta a la seguridad.

Comandante de las tropas de Virginia

En agosto de 1755, Washington fue nombrado comandante de todas las tropas de Virginia a la edad de 23 años. Fue enviado a la frontera para patrullar y proteger casi 400 millas de frontera con unas 700 tropas coloniales mal disciplinadas y una legislatura colonial de Virginia poco dispuesta a apoyarlo.

Fue una misión frustrante. Su salud se resintió en los últimos meses de 1757 y fue enviado a casa con disentería.

En 1758, Washington volvió al servicio en otra expedición para capturar Fort Duquesne. Se produjo un incidente de fuego amigo, en el que murieron 14 y resultaron heridos 26 de los hombres de Washington. Sin embargo, los británicos consiguieron una gran victoria, capturando Fort Duquesne y el control del valle del Ohio.

Washington se retiró de su regimiento de Virginia en diciembre de 1758. Su experiencia durante la guerra fue en general frustrante, con decisiones clave tomadas con lentitud, escaso apoyo de la legislatura colonial y reclutas mal entrenados.

Washington solicitó una comisión con el ejército británico pero fue rechazado. En 1758, renunció a su comisión y regresó a Mount Vernon desilusionado. Ese mismo año, entró en la política y fue elegido miembro de la Cámara de Burgueses de Virginia.

Martha Washington

Un mes después de dejar el ejército, Washington se casó con Martha Dandridge Custis, una viuda, que era sólo unos meses mayor que él. Martha aportó al matrimonio una considerable fortuna: una finca de 18.000 acres, de la que Washington adquirió personalmente 6.000 acres.

Con esto y las tierras que le fueron concedidas por su servicio militar, Washington se convirtió en uno de los más ricos terratenientes de Virginia. El matrimonio también aportó a Martha dos hijos pequeños, John (Jacky) y Martha (Patsy), de seis y cuatro años, respectivamente.

Washington les prodigó mucho afecto a ambos, y se le rompió el corazón cuando Patsy murió justo antes de la Revolución. Jacky murió durante la Revolución, y Washington adoptó a dos de sus hijos.

Personas esclavizadas

Durante su retiro de la milicia de Virginia y hasta el inicio de la Revolución, Washington se dedicó al cuidado y desarrollo de sus tierras, atendiendo a la rotación de cultivos, gestionando el ganado y manteniéndose al día de los últimos avances científicos.

Para la década de 1790, Washington mantenía a más de 300 personas esclavizadas en Mount Vernon. Se dice que no le gustaba la institución de la esclavitud, pero aceptaba el hecho de que fuera legal.

Washington, en su testamento, dio a conocer su descontento con la esclavitud, ya que ordenó que se concediera la libertad a todos sus esclavizados a la muerte de su esposa Martha. (Este acto de generosidad, sin embargo, se aplicó a menos de la mitad de los esclavos de Mount Vernon: Los esclavos de la familia Custis fueron entregados a los nietos de Martha después de su muerte). Trabajaba seis días a la semana, a menudo quitándose el abrigo y realizando trabajos manuales con sus trabajadores. Era un terrateniente innovador y responsable, que criaba ganado y caballos y cuidaba sus huertos frutales.

Dientes

Se ha hablado mucho del hecho de que Washington utilizó dientes postizos o prótesis dentales durante la mayor parte de su vida adulta. De hecho, la correspondencia de Washington con sus amigos y familiares hace frecuentes referencias al dolor de dientes, a la inflamación de las encías y a diversos problemas dentales.

A Washington le sacaron un diente cuando sólo tenía 24 años, y en el momento de su toma de posesión en 1789 sólo le quedaba un diente natural. Pero sus dientes postizos no eran de madera, como sugieren algunas leyendas.

En cambio, la dentadura postiza de Washington se confeccionó con dientes humanos, incluidos los de personas esclavizadas y los suyos propios, así como con marfil, dientes de animales y metales variados.

Los problemas dentales de Washington, según algunos historiadores, probablemente influyeron en la forma de su cara y pueden haber contribuido a su comportamiento tranquilo y sombrío: Durante la Convención Constitucional, Washington sólo se dirigió a los dignatarios reunidos en una ocasión.

Revolución Americana

Aunque la Ley de Proclamación británica de 1763, que prohibía los asentamientos más allá de los Alleghenies, irritó a Washington y se opuso a la Ley del Timbre de 1765, no adoptó un papel destacado en la creciente resistencia colonial contra los británicos hasta la protesta generalizada de las Leyes Townshend en 1767.

Sus cartas de este periodo indican que se oponía totalmente a que las colonias declararan la independencia. Sin embargo, en 1767, no se oponía a resistir lo que creía que eran violaciones fundamentales de los derechos de los ingleses por parte de la Corona.

En 1769, Washington presentó una resolución a la Cámara de los Burgueses en la que se pedía que Virginia boicoteara los productos británicos hasta que se derogaran las Leyes.

Después de la aprobación de las Leyes Coercitivas en 1774, Washington presidió una reunión en la que se adoptaron las Resoluciones de Fairfax, pidiendo la convocatoria del Congreso Continental y el uso de la resistencia armada como último recurso. Fue seleccionado como delegado al Primer Congreso Continental en marzo de 1775.

Comandante en Jefe del Ejército Continental

Después de las batallas de Lexington y Concord en abril de 1775, la disputa política entre Gran Bretaña y sus colonias norteamericanas se convirtió en un conflicto armado. En mayo, Washington viajó al Segundo Congreso Continental en Filadelfia vestido con un uniforme militar, indicando que estaba preparado para la guerra.

El 15 de junio fue nombrado General de División y Comandante en Jefe de las fuerzas coloniales contra Gran Bretaña. Como era su costumbre, no buscó el cargo de comandante, pero no se enfrentó a ninguna competencia seria.

Washington era la mejor opción por una serie de razones: tenía el prestigio, la experiencia militar y el carisma para el puesto y llevaba meses asesorando al Congreso.

Otro factor era político: la Revolución había comenzado en Nueva Inglaterra y, en ese momento, eran las únicas colonias que habían sentido directamente el peso de la tiranía británica. Virginia era la mayor colonia británica y Nueva Inglaterra necesitaba el apoyo de las colonias del Sur.

Aparte de las consideraciones políticas y la fuerza de la personalidad, Washington no estaba necesariamente cualificado para hacer la guerra a la nación más poderosa del mundo. El entrenamiento y la experiencia de Washington eran principalmente en la guerra fronteriza con un pequeño número de soldados. No estaba entrenado en el estilo de batalla en campo abierto practicado por los generales británicos.

Tampoco tenía experiencia práctica en la maniobra de grandes formaciones de infantería, en el mando de la caballería o la artillería, ni en el mantenimiento del flujo de suministros para miles de hombres en el campo de batalla. Pero era valiente, decidido y lo suficientemente inteligente como para ir un paso por delante del enemigo.

Washington y su pequeño ejército probaron la victoria a principios de marzo de 1776 al situar la artillería sobre Boston, en Dorchester Heights, obligando a los británicos a retirarse. A continuación, Washington trasladó sus tropas a la ciudad de Nueva York. Pero en junio, un nuevo comandante británico, Sir William Howe, llegó a las colonias con la mayor fuerza expedicionaria que Gran Bretaña había desplegado hasta la fecha.

Cruzando el Delaware

En agosto de 1776, el ejército británico se lanzó al ataque y tomó rápidamente la ciudad de Nueva York en la mayor batalla de la guerra. El ejército de Washington fue derrotado y sufrió la rendición de 2.800 hombres.

Ordenó a los restos de su ejército que se retiraran a Pensilvania a través del río Delaware. Confiando en que la guerra terminaría en pocos meses, el general Howe invernó sus tropas en Trenton y Princeton, dejando a Washington libre para atacar en el momento y lugar que eligiera.

La noche de Navidad de 1776, Washington y sus hombres volvieron a cruzar el río Delaware y atacaron a los desprevenidos mercenarios hessianos en Trenton, forzando su rendición. Unos días más tarde, evadiendo una fuerza que había sido enviada para destruir su ejército, Washington atacó de nuevo a los británicos, esta vez en Princeton, infligiéndoles una humillante derrota.

Victorias y pérdidas

La estrategia del general Howe consistía en capturar las ciudades coloniales y detener la rebelión en los centros económicos y políticos clave. Nunca abandonó la creencia de que una vez que los estadounidenses se vieran privados de sus principales ciudades, la rebelión se marchitaría.

En el verano de 1777, montó una ofensiva contra Filadelfia. Washington desplazó a su ejército para defender la ciudad, pero fue derrotado en la batalla de Brandywine. Filadelfia cayó dos semanas después.

A finales del verano de 1777, el ejército británico envió una fuerza importante, bajo el mando de John Burgoyne, al sur de Quebec a Saratoga, Nueva York, para dividir la rebelión entre Nueva Inglaterra y las colonias del sur. Pero la estrategia resultó contraproducente, ya que Burgoyne quedó atrapado por los ejércitos estadounidenses dirigidos por Horatio Gates y Benedict Arnold en la batalla de Saratoga.

Sin el apoyo de Howe, que no pudo llegar a tiempo, Burgoyne se vio obligado a rendir todo su ejército de 6.200 hombres. La victoria fue un punto de inflexión importante en la guerra, ya que animó a Francia a aliarse abiertamente con la causa americana por la independencia.

A través de todo esto, Washington descubrió una importante lección: la naturaleza política de la guerra era tan importante como la militar. Washington comenzó a comprender que las victorias militares eran tan importantes como mantener viva la resistencia.

Los estadounidenses empezaron a creer que podían cumplir su objetivo de independencia sin derrotar al ejército británico. Mientras tanto, el general británico Howe se aferraba a la estrategia de capturar las ciudades coloniales con la esperanza de sofocar la rebelión.

Howe no se dio cuenta de que capturar ciudades como Filadelfia y Nueva York no desbancaría al poder colonial. El Congreso simplemente haría las maletas y se reuniría en otro lugar.

Valley Forge

El momento más oscuro para Washington y el Ejército Continental fue durante el invierno de 1777 en Valley Forge, Pensilvania. La fuerza de 11.000 hombres se instaló en los cuarteles de invierno y durante los siguientes seis meses sufrió miles de muertes, la mayoría por enfermedades. Sin embargo, el ejército salió del invierno intacto y en relativo buen estado.

Al darse cuenta de que su estrategia de capturar las ciudades coloniales había fracasado, el mando británico sustituyó al general Howe por Sir Henry Clinton. El ejército británico evacuó Filadelfia para volver a la ciudad de Nueva York. Washington y sus hombres dieron varios golpes rápidos al ejército en movimiento, atacando el flanco británico cerca de Monmouth Courthouse. Aunque fue un enfrentamiento táctico, el encuentro demostró que el ejército de Washington era capaz de luchar en campo abierto.

Durante el resto de la guerra, Washington se contentó con mantener a los británicos confinados en Nueva York, aunque nunca abandonó del todo la idea de retomar la ciudad. La alianza con Francia había traído un gran ejército francés y una flota naval.

Washington y sus homólogos franceses decidieron dejar en paz a Clinton y atacar al general británico Charles Cornwallis en Yorktown, Virginia. Enfrentándose a los ejércitos franceses y coloniales combinados y a la flota francesa de 29 barcos de guerra a su espalda, Cornwallis resistió todo lo que pudo, pero el 19 de octubre de 1781 rindió sus fuerzas.

Victoria en la Guerra de la Independencia

Washington no tenía forma de saber que la victoria de Yorktown pondría fin a la guerra.

Los británicos todavía tenían 26.000 soldados ocupando la ciudad de Nueva York, Charleston y Savannah, además de una gran flota de barcos de guerra en las colonias. En 1782, el ejército y la armada franceses se habían marchado, el tesoro continental estaba agotado y la mayoría de sus soldados no habían cobrado durante varios años.

Se evitó un casi motín cuando Washington convenció al Congreso para que concediera una prima de cinco años a los soldados en marzo de 1783. En noviembre de ese año, los británicos habían evacuado la ciudad de Nueva York y otras ciudades y la guerra había terminado esencialmente.

Los estadounidenses habían ganado su independencia. Washington se despidió formalmente de sus tropas y el 23 de diciembre de 1783 renunció a su cargo de comandante en jefe del ejército y regresó a Mount Vernon.

Durante cuatro años, Washington intentó cumplir su sueño de reanudar la vida como caballero agricultor y dar a su muy descuidada plantación de Mount Vernon el cuidado y la atención que merecía.

La guerra había sido costosa para la familia Washington, con tierras descuidadas, sin exportaciones de bienes y con la depreciación del papel moneda. Pero Washington pudo reparar su fortuna con una generosa subvención de tierras del Congreso por su servicio militar y volver a ser rentable.

Convención Constitucional

En 1787, Washington fue llamado de nuevo al deber de su país. Desde la independencia, la joven república había estado luchando bajo los Artículos de la Confederación, una estructura de gobierno que centraba el poder en los estados.

Pero los estados no estaban unificados. Se peleaban entre ellos por las fronteras y los derechos de navegación y se negaban a contribuir al pago de la deuda de guerra de la nación. En algunos casos, las legislaturas estatales impusieron políticas fiscales tiránicas a sus propios ciudadanos.

Washington estaba intensamente consternado por la situación, pero sólo lentamente se dio cuenta de que había que hacer algo al respecto. Tal vez no estaba seguro de que fuera el momento adecuado, tan pronto después de la Revolución, para hacer grandes ajustes en el experimento democrático. O tal vez porque esperaba no ser llamado a servir, se mantuvo sin comprometerse.

Pero cuando la rebelión de Shays&apos estalló en Massachusetts, Washington supo que había que hacer algo para mejorar el gobierno de la nación. En 1786, el Congreso aprobó la celebración de una convención en Filadelfia para enmendar los Artículos de la Confederación.

En la Convención Constitucional, Washington fue elegido presidente por unanimidad. Washington, James Madison y Alexander Hamilton habían llegado a la conclusión de que no se necesitaban enmiendas, sino una nueva constitución que diera más autoridad al gobierno nacional.

Al final, la Convención elaboró un plan de gobierno que no sólo abordaría los problemas actuales del país, sino que perduraría en el tiempo. Tras la clausura de la Convención, la reputación de Washington y su apoyo al nuevo gobierno fueron indispensables para la ratificación de la nueva Constitución de los Estados Unidos.

La oposición fue estridente, si no organizada, con muchas de las principales figuras políticas de Estados Unidos, incluyendo a Patrick Henry y Sam Adams, que condenaron el gobierno propuesto como una toma de poder. Incluso en la Virginia natal de Washington, la Constitución fue ratificada por un solo voto.

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George Washington: Presidencia

Todavía con la esperanza de retirarse a su querido Mount Vernon, Washington fue llamado una vez más a servir a este país.

Durante las elecciones presidenciales de 1789, recibió el voto de todos los electores del Colegio Electoral, siendo el único presidente de la historia de Estados Unidos elegido por unanimidad. Juró el cargo en el Federal Hall de Nueva York, la capital de los Estados Unidos en aquel momento.

Como primer presidente, Washington era astutamente consciente de que su presidencia sentaría un precedente para todo lo que vendría después. Atendió cuidadosamente a las responsabilidades y deberes de su cargo, manteniéndose alerta para no emular a ninguna corte real europea. Para ello, prefirió el título de "Sr. Presidente," en lugar de otros nombres más imponentes que se sugerían.

Al principio rechazó el salario de 25.000 dólares que el Congreso le ofrecía para el cargo de presidente, pues ya era rico y quería proteger su imagen de servidor público desinteresado. Sin embargo, el Congreso le convenció de que aceptara la compensación para evitar dar la impresión de que sólo los hombres ricos podían ejercer la presidencia.

Washington demostró ser un hábil administrador. Se rodeó de algunas de las personas más capaces del país, nombrando a Hamilton como secretario del Tesoro y a Thomas Jefferson como secretario de Estado. Delegó la autoridad sabiamente y consultó regularmente con su gabinete escuchando sus consejos antes de tomar una decisión.

Washington estableció una amplia autoridad presidencial, pero siempre con la mayor integridad, ejerciendo el poder con moderación y honestidad. Al hacerlo, estableció un estándar que rara vez cumplieron sus sucesores, pero que estableció un ideal por el que todos son juzgados.

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Los logros

Durante su primer mandato, Washington adoptó una serie de medidas propuestas por el Secretario del Tesoro Hamilton para reducir la deuda de la nación y poner sus finanzas en una base sólida.

Su administración también estableció varios tratados de paz con las tribus nativas americanas y aprobó un proyecto de ley que establecía la capital de la nación en un distrito permanente a lo largo del río Potomac.

Rebelión del Whisky

En 1791, Washington firmó un proyecto de ley que autorizaba al Congreso a imponer un impuesto sobre las bebidas alcohólicas destiladas, lo que provocó protestas en las zonas rurales de Pensilvania.

Rápido, las protestas se convirtieron en un desafío a gran escala de la ley federal conocido como la Rebelión del Whisky. Washington invocó la Ley de Milicias de 1792, convocando a las milicias locales de varios estados para sofocar la rebelión.

Washington tomó personalmente el mando, haciendo marchar a las tropas hacia las zonas de rebelión y demostrando que el gobierno federal utilizaría la fuerza, cuando fuera necesario, para hacer cumplir la ley. Esta fue también la única vez que un presidente estadounidense en ejercicio ha dirigido las tropas en una batalla.

Tratado de Jay

En asuntos exteriores, Washington adoptó un enfoque cauteloso, consciente de que la joven y débil nación no podía sucumbir a las intrigas políticas de Europa. En 1793, Francia y Gran Bretaña estaban de nuevo en guerra.

A instancias de Hamilton, Washington hizo caso omiso de la alianza de Estados Unidos con Francia y siguió un curso de neutralidad. En 1794, envió a John Jay a Gran Bretaña para negociar un tratado (conocido como el "Tratado de Jay") para asegurar la paz con Gran Bretaña y aclarar algunas cuestiones pendientes de la Guerra de la Independencia.

La acción enfureció a Jefferson, que apoyaba a los franceses y consideraba que Estados Unidos debía cumplir con sus obligaciones del tratado. Washington fue capaz de movilizar el apoyo público al tratado, que resultó decisivo para asegurar la ratificación en el Senado.

Aunque controvertido, el tratado resultó beneficioso para los Estados Unidos al eliminar los fuertes británicos a lo largo de la frontera occidental, establecer una frontera clara entre Canadá y los Estados Unidos y, lo que es más importante, retrasar una guerra con Gran Bretaña y proporcionar más de una década de próspero comercio y desarrollo que el incipiente país necesitaba desesperadamente.

Partidos políticos

A lo largo de sus dos mandatos como presidente, Washington estaba consternado por el creciente partidismo dentro del gobierno y la nación. El poder que la Constitución otorgaba al gobierno federal hacía necesario tomar decisiones importantes, y la gente se unía para influir en esas decisiones. Al principio, la formación de los partidos políticos estaba más influenciada por la personalidad que por los temas.

Como secretario del Tesoro, Hamilton impulsó un gobierno nacional fuerte y una economía basada en la industria. El secretario de Estado Jefferson deseaba mantener un gobierno pequeño y centrar el poder más en el nivel local, donde la libertad de los ciudadanos pudiera estar mejor protegida. Preveía una economía basada en la agricultura.

Los que seguían la visión de Hamilton adoptaron el nombre de federalistas y los que se oponían a esas ideas y se inclinaban por la visión de Jefferson comenzaron a llamarse demócratas-republicanos. Washington despreciaba el partidismo político, pues creía que las diferencias ideológicas nunca debían institucionalizarse. Creía firmemente que los líderes políticos debían ser libres para debatir cuestiones importantes sin estar atados a la lealtad partidista.

Sin embargo, Washington no pudo hacer mucho para frenar el desarrollo de los partidos políticos. Los ideales promovidos por Hamilton y Jefferson produjeron un sistema bipartidista que resultó ser notablemente duradero. Estos puntos de vista opuestos representaban una continuación del debate sobre el papel adecuado del gobierno, un debate que comenzó con la concepción de la Constitución y que continúa en la actualidad.

La administración de Washington no estuvo exenta de críticas que cuestionaban lo que consideraban convenciones extravagantes en la oficina del presidente. Durante sus dos mandatos, Washington alquiló las mejores casas disponibles y fue conducido en un carruaje tirado por cuatro caballos, con jinetes y lacayos con ricos uniformes.

Después de verse abrumado por las llamadas, anunció que, salvo la recepción semanal programada y abierta a todos, sólo vería a la gente con cita previa. Washington se entretenía con profusión, pero en cenas y recepciones privadas sólo con invitación. Algunos le acusaron de comportarse como un rey.

Sin embargo, siempre consciente de que su presidencia sentaría el precedente para las siguientes, tuvo cuidado de evitar los adornos de una monarquía. En las ceremonias públicas, no aparecía con el uniforme militar ni con los ropajes monárquicos. En su lugar, vestía un traje de terciopelo negro con hebillas de oro y el pelo empolvado, como era la costumbre habitual. Su actitud reservada se debía más a una reticencia inherente que a un excesivo sentido de la dignidad.

Retirada

Deseando volver a Mount Vernon y a su explotación agrícola, y sintiendo el declive de sus facultades físicas con la edad, Washington se negó a ceder a las presiones para ejercer un tercer mandato, a pesar de que probablemente no hubiera encontrado oposición.

Al hacer esto, volvió a tener en cuenta el precedente de ser el "primer presidente," y optó por establecer una transición pacífica de gobierno.

Discurso de despedida

En los últimos meses de su presidencia, Washington sintió que debía dar a su país una última medida de sí mismo. Con la ayuda de Hamilton, compuso su Discurso de Despedida al pueblo estadounidense, en el que instaba a sus conciudadanos a valorar la Unión y a evitar el partidismo y las alianzas extranjeras permanentes.

En marzo de 1797, entregó el gobierno a John Adams y regresó a Mount Vernon, decidido a vivir sus últimos años como un simple caballero agricultor. Su último acto oficial fue perdonar a los participantes en la Rebelión del Whisky.

Al regresar a Mount Vernon en la primavera de 1797, Washington sintió una reflexiva sensación de alivio y logro. Había dejado el gobierno en manos capaces, en paz, con sus deudas bien gestionadas, y encaminado hacia la prosperidad.

Dedicó gran parte de su tiempo a atender las operaciones y la gestión de la finca. Aunque se le consideraba rico, sus tierras sólo eran ligeramente rentables.

Muerte

En un frío día de diciembre de 1799, Washington pasó gran parte del mismo inspeccionando la granja a caballo en medio de una fuerte tormenta de nieve. Cuando regresó a casa, cenó apresuradamente con la ropa mojada y se acostó.

A la mañana siguiente, el 13 de diciembre, se despertó con un fuerte dolor de garganta y cada vez más ronco. Se retiró temprano, pero se despertó alrededor de las 3 de la mañana y le dijo a Martha que se sentía muy mal. La enfermedad progresó hasta que murió a última hora de la tarde del 14 de diciembre de 1799.

La noticia de la muerte de Washington a los 67 años se extendió por todo el país, sumiendo a la nación en un profundo luto. Muchos pueblos y ciudades celebraron simulacros de funerales y presentaron cientos de panegíricos para honrar a su héroe caído. Cuando la noticia de esta muerte llegó a Europa, la flota británica rindió homenaje a su memoria, y Napoleón ordenó diez días de luto.

Legado

Washington podría haber sido un rey. En cambio, eligió ser un ciudadano. Sentó muchos precedentes para el gobierno nacional y la presidencia: El límite de dos mandatos en el cargo, que sólo rompió una vez Franklin D. Roosevelt, se consagró más tarde en la 22ª Enmienda de la Constitución.

Cristalizó el poder de la presidencia como parte de los tres poderes del gobierno, capaz de ejercer la autoridad cuando fuera necesario, pero también de aceptar los controles y equilibrios de poder inherentes al sistema.

No sólo fue considerado un héroe militar y revolucionario, sino un hombre de gran integridad personal, con un profundo sentido del deber, el honor y el patriotismo. Durante más de 200 años, Washington ha sido aclamado como indispensable para el éxito de la Revolución y el nacimiento de la nación.

Pero su legado más importante puede ser que insistió en que era prescindible, afirmando que la causa de la libertad era más grande que cualquier individuo.

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