Biografía George Harrison

George Harrison
Fotografía: Aaron Rapoport/Corbis/Getty Images

George Harrison

Biografía

(1943–2001)
George Harrison fue el guitarrista principal de los Beatles, además de cantautor en muchos de sus temas más memorables.

¿Quién era George Harrison?


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George Harrison formó una banda con compañeros de colegio para tocar en clubes de Liverpool y en Hamburgo (Alemania). Los Beatles se convirtieron en la mayor banda de rock del mundo, y los diversos intereses musicales de Harrison los llevaron en muchas direcciones. Después de los Beatles, Harrison grabó aclamados discos en solitario y creó una productora cinematográfica. Murió de cáncer en noviembre de 2001.

Vida temprana

Harrison nació el 25 de febrero de 1943 en Liverpool, Inglaterra. El más joven de los cuatro hijos de Harold y Louise French Harrison, tocaba la guitarra solista y a veces cantaba la voz principal de los Beatles.

Al igual que sus futuros compañeros de banda, Harrison no nació en la riqueza. Louise era en gran medida una ama de casa (que también enseñaba bailes de salón), mientras que su marido Harold conducía un autobús escolar para el Liverpool Institute, una aclamada escuela de gramática a la que Harrison asistió y donde conoció a Paul McCartney. Según admitió, Harrison no era un gran estudiante, y el poco interés que tenía en sus estudios se esfumó con su descubrimiento de la guitarra eléctrica y el rock and roll americano.

Como Harrison lo describiría más tarde, tuvo una especie de "epifanía" a la edad de 12 o 13 años, mientras montaba en bicicleta por su barrio y recibía su primer tufillo de "Heartbreak Hotel" de Elvis Presley, que estaba sonando desde una casa cercana. A los 14 años, Harrison, entre cuyos primeros héroes del rock se encontraban Carl Perkins, Little Richard y Buddy Holly, se había comprado su primera guitarra y había aprendido por sí mismo algunos acordes.

Formación de los Beatles

Impresionado por el talento de su joven amigo, McCartney, que acababa de unirse a otro adolescente de Liverpool, John Lennon, en un grupo de skiffle conocido como Quarrymen, invitó a Harrison a ver la actuación de la banda. Harrison y Lennon tenían una historia común. Ambos habían asistido a la escuela primaria de Dovedale, pero nunca se habían conocido. Sus caminos se cruzaron finalmente a principios de 1958. McCartney había estado presionando a Lennon, de 17 años, para que dejara a Harrison, de 14, unirse a la banda, pero Lennon era reacio a que el joven formara parte del equipo. Según cuenta la leyenda, después de ver actuar a McCartney y Lennon, Harrison consiguió finalmente una audición en el piso superior de un autobús, donde cautivó a Lennon con su interpretación de los populares riffs del rock americano.

En 1960 la carrera musical de Harrison' estaba en pleno apogeo. Lennon había rebautizado a la banda con el nombre de The Beatles, y el joven grupo comenzó a hacer sus pinitos en el rock en los pequeños clubes y bares de Liverpool y Hamburgo (Alemania). En dos años, el grupo tenía un nuevo batería, Ringo Starr, y un representante, Brian Epstein, un joven propietario de una tienda de discos que acabó consiguiendo que los Beatles firmaran un contrato con el sello EMI's Parlophone.

Antes de que finalizara 1962, Harrison y los Beatles grabaron un éxito en el top 20 del Reino Unido, "Love Me Do." A principios del año siguiente, se produjo otro éxito, "Please Please Me," seguido de un álbum con el mismo nombre. La Beatlemanía estaba en pleno apogeo en Inglaterra, y a principios de 1964, con la publicación de su álbum en Estados Unidos y una gira americana, también había cruzado el Atlántico.

'El Beatle tranquilo'

A menudo se le llama el "Beatle tranquilo" Harrison quedó en un segundo plano frente a McCartney, Lennon y, hasta cierto punto, Starr. Sin embargo, podía ser ingenioso e incluso atrevido. En medio de una gira americana, preguntaron a los miembros del grupo cómo dormían por la noche con el pelo largo. "¿Cómo se duerme con los brazos y las piernas todavía pegados?" respondió Harrison.

Desde el principio, los Beatles fueron una banda y una marca impulsada por Lennon-McCartney. Pero aunque los dos asumían gran parte de las responsabilidades de composición del grupo, Harrison había mostrado un temprano interés en contribuir con su propio trabajo. En el verano de 1963, dirigió su primera canción, «Don't Bother Me», que se incluyó en el segundo álbum del grupo, «With the Beatles». A partir de ahí, las canciones de Harrison fueron un elemento básico de todos los discos de los Beatles. De hecho, algunas de las canciones más memorables del grupo, como While My Guitar Gently Weeps y Something— esta última fue grabada por más de 150 artistas, incluido Frank Sinatra— fueron escritas por Harrison.

Pero su influencia en el grupo y en la música pop en general se extendió más allá de los singles. En 1965, durante el rodaje de la segunda película de los Beatles, Ayuda, Harrison se interesó por algunos de los instrumentos orientales y sus arreglos musicales que se utilizaban en la película, y pronto desarrolló un profundo interés por la música india. Harrison aprendió por sí mismo a tocar el sitar, presentando el instrumento a muchos oídos occidentales en la canción de Lennon, "Norwegian Wood." También cultivó una estrecha relación con el renombrado intérprete de sitar Ravi Shankar. Pronto otros grupos de rock, como los Rolling Stones, empezaron a incorporar el sitar en sus trabajos. También podría decirse que la experimentación de Harrison con diferentes tipos de instrumentación ayudó a allanar el camino para álbumes pioneros de los Beatles como Revolver y Sgt. Pepper's Lonely Hearts Club Band.

Con el tiempo, el interés de Harrison por la música india se convirtió en un anhelo por aprender más sobre las prácticas espirituales orientales. En 1968, dirigió a los Beatles en un viaje al norte de la India para estudiar la meditación trascendental con Maharishi Mahesh Yogi. (El viaje se interrumpió después de que surgieran acusaciones de que el Maharishi, un célibe declarado, se había involucrado en conductas sexuales inapropiadas.)

El fin de los Beatles

Después de haber crecido espiritual y musicalmente desde los inicios del grupo, Harrison, que sentía la necesidad de incluir más material suyo en los discos de los Beatles, estaba claramente incómodo por el dominio del grupo Lennon-McCartney. Durante las sesiones de grabación de Let It Be en 1969, Harrison abandonó el grupo durante varias semanas antes de que se le convenciera de volver con la promesa de que la banda utilizaría más canciones suyas en sus discos.

Pero las tensiones en el grupo eran claramente altas. Lennon y McCartney habían dejado de componer juntos años antes, y ellos también sentían el anhelo de ir en una dirección diferente. En enero de 1970, el grupo grabó la canción de Harrison 'I Me Mine. Fue la última canción que el legendario grupo grabaría junto. Tres meses después, McCartney anunció públicamente que dejaba la banda, y los Beatles estaban oficialmente acabados.

Carrera en solitario

Todo ello resultó ser una gran ayuda para Harrison. Inmediatamente reunió una banda de estudio formada por Starr, el guitarrista Eric Clapton, el teclista Billy Preston y otros para grabar todas las canciones que nunca habían entrado en el catálogo de los Beatles. El resultado fue el álbum de tres discos de 1970, All Things Must Pass. Aunque una de sus canciones principales, My Sweet Lord, fue considerada más tarde demasiado similar en estilo al anterior éxito de los Chiffons, He's So Fine, lo que obligó al guitarrista a desembolsar casi 600.000 dólares, el álbum en su conjunto sigue siendo el disco más aclamado de Harrison.

Poco después de la publicación del álbum, Harrison hizo gala de sus inclinaciones caritativas y de su continua pasión por Oriente cuando organizó una serie de innovadores conciertos benéficos celebrados en el Madison Square Garden de Nueva York para recaudar fondos para los refugiados de Bangladesh. Conocidos como Conciertos para Bangladesh, los espectáculos, en los que participaron Bob Dylan, Starr, Clapton, Leon Russell, Badfinger y Shankar, llegaron a recaudar unos 15 millones de dólares para UNICEF. También produjeron un álbum ganador de un premio Grammy y sentaron las bases para futuros espectáculos benéficos como Live Aid y Farm Aid.

Pero no todo en la vida post-Beatles fue fácil para Harrison. En 1974, su matrimonio con Pattie Boyd, con quien se había casado ocho años antes, terminó cuando ella le dejó por Clapton. Su trabajo en el estudio también tuvo problemas. Living in the Material World (1973), Extra Texture (1975) y Thirty-Three & 1/3 (1976) no cumplieron las expectativas de ventas.

Tras la publicación de este último álbum, Harrison se tomó un breve descanso de la música, cerrando su sello discográfico, Dark Horse, que había producido trabajos para otras bandas, y creó su propia productora cinematográfica, HandMade Films. El grupo produjo la película de los Monty Python La vida de Brian y el clásico de culto Withnail y yo y llegó a estrenar otras 25 películas antes de que Harrison vendiera su participación en la empresa en 1994.

La vida después de los Beatles

En 1978, Harrison, recién casado con Olivia Arias y padre de un hijo pequeño, Dhani, volvió al estudio para grabar su octavo álbum en solitario, George Harrison, que se publicó al año siguiente. Le siguió dos años más tarde Somewhere in England, en el que todavía se estaba trabajando cuando Lennon fue asesinado el 8 de diciembre de 1980. El disco incluyó finalmente el tema de homenaje a Lennon, All Those Years Ago, una canción que incorporaba contribuciones de McCartney y Starr.

Aunque la canción fue un éxito, el álbum, su predecesor y su sucesor, Gone Troppo (1982), no lo fueron. Para Harrison, la falta de atractivo comercial y las constantes batallas con los ejecutivos de la música resultaron agotadoras, y provocaron otro parón en el estudio.

Pero una especie de regreso llegó en 1987, con el lanzamiento de su álbum Cloud Nine. El disco contenía un par de éxitos y llevó a Harrison a unirse a Jeff Lynne, Roy Orbison, Tom Petty y Dylan para formar lo que se denominó un «supergrupo»: los Traveling Wilburys. Animado por el éxito comercial de los dos álbumes de estudio de los Wilburys, Harrison se lanzó a la carretera en 1992, embarcándose en su primera gira en solitario en 18 años.

Poco después, Harrison se reunió con Starr y McCartney para la creación de un exhaustivo lanzamiento en tres partes de The Beatles Anthology, que incluía tomas alternativas, temas raros y una maqueta inédita de Lennon. Grabada originalmente por Lennon en 1977, la maqueta, titulada "Free as a Bird," fue completada en el estudio por los tres Beatles supervivientes. La canción se convirtió en el 34º sencillo del grupo en el Top 10.

A partir de ahí, sin embargo, Harrison se convirtió en una persona hogareña, manteniéndose ocupado con la jardinería y sus coches en su amplia y restaurada finca en Henley-on-Thames, en el sur de Oxfordshire, Inglaterra.

Muerte y legado

Aún así, los años siguientes no estuvieron completamente libres de estrés. En 1998, Harrison, fumador durante mucho tiempo, fue tratado con éxito de un cáncer de garganta. Un año más tarde, su vida volvió a estar en peligro cuando un desquiciado fan de los Beatles de 33 años consiguió burlar el intrincado sistema de seguridad y los detalles de Harrison y entró en su casa, atacando al músico y a su mujer, Olivia, con un cuchillo. Harrison fue atendido por un colapso pulmonar y heridas leves de arma blanca. Olivia sufrió varios cortes y contusiones.

En mayo de 2001, el cáncer de Harrison volvió a aparecer. Le operaron del pulmón, pero los médicos pronto descubrieron que el cáncer se había extendido al cerebro. Ese otoño viajó a Estados Unidos para recibir tratamiento y finalmente aterrizó en el Centro Médico de la UCLA en Los Ángeles. Murió el 29 de noviembre de 2001, en casa de un amigo en Los Ángeles, con su mujer y su hijo a su lado.

Por supuesto, la obra de Harrison sigue viva. Los discos de los Beatles y los álbumes en solitario de Harrison siguen vendiéndose (en junio de 2009 EMI publicó Let It Roll: Songs by George Harrison, una antología de 19 canciones de los mejores trabajos en solitario del guitarrista, y poco después de su muerte, el teclista Jools Holland publicó un CD con un tema escrito por Harrison y su hijo, Dhani.

Además, a finales de 2002, el último álbum de estudio de Harrison, Brainwashed, una colección de canciones en las que estaba trabajando en el momento de su muerte, fue terminado por su hijo y publicado. Y en septiembre de 2007, el cineasta Martin Scorsese anunció que dirigiría una película sobre la vida de Harrison. Titulada George Harrison: Living in the Material World, el documental se estrenó en octubre de 2011.

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