Biografía Garrett Morgan

Garrett Morgan

Garrett Morgan

Biografía

(1877–1963)
Garrett Morgan abrió un camino para los inventores afroamericanos con sus patentes, incluyendo las de un producto para alisar el cabello, un dispositivo de respiración, una máquina de coser renovada y una señal de tráfico mejorada.

¿Quién era Garrett Morgan?


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Con sólo una educación primaria, Garrett Morgan comenzó su carrera como mecánico de máquinas de coser. Llegó a patentar varios inventos, como una máquina de coser y una señal de tráfico mejoradas, un producto para alisar el pelo y un dispositivo respiratorio que más tarde serviría de modelo para las máscaras antigás de la Primera Guerra Mundial. El inventor murió el 27 de julio de 1963 en Cleveland, Ohio.

Vida temprana

Nacido en París, Kentucky, el 4 de marzo de 1877, Garrett Morgan fue el séptimo de 11 hijos. Su madre, Elizabeth Reed, era de ascendencia india y africana, e hija de un ministro bautista. Su padre, Sydney, un antiguo esclavo liberado en 1863, era hijo de John Hunt Morgan, un coronel confederado. La herencia mestiza de Morgan desempeñaría un papel en sus negocios de adulto.

Cuando Morgan estaba en la mitad de su adolescencia, se trasladó a Cincinnati, Ohio, para buscar trabajo, y lo encontró como manitas de un rico terrateniente. Aunque sólo cursó estudios primarios, Morgan pudo pagarse más clases con un profesor particular. Pero los trabajos en varias fábricas de máquinas de coser no tardaron en cautivar su imaginación y determinar su futuro. Aprendiendo el funcionamiento interno de las máquinas y cómo arreglarlas, Morgan obtuvo una patente para una máquina de coser mejorada y abrió su propio negocio de reparaciones.

El negocio de Morgan fue un éxito, y le permitió casarse con una mujer bávara llamada Mary Anne Hassek, y establecerse en Cleveland. (Él y su esposa tendrían tres hijos durante su matrimonio.)

G.A. Morgan Hair Refining Company

Siguiendo el impulso de su éxito empresarial, la máquina de coser patentada por Morgan pronto allanaría el camino hacia su libertad financiera, aunque de una forma poco ortodoxa: En 1909, Morgan estaba trabajando con máquinas de coser en su recién inaugurada sastrería — un negocio que había abierto con su esposa Mary, que tenía experiencia como costurera — cuando se encontró con una tela de lana que había sido chamuscada por una aguja de máquina de coser. Era un problema común en aquella época, ya que las agujas de las máquinas de coser funcionaban a gran velocidad. Con la esperanza de aliviar el problema, Morgan experimentó con una solución química en un esfuerzo por reducir la fricción creada por la aguja y, posteriormente, notó que los pelos de la tela estaban más rectos.

Después de probar su solución con buen resultado en el pelaje de un perro vecino, Morgan finalmente probó el brebaje en sí mismo. Cuando funcionó, no tardó en crear la G.A. Morgan Hair Refining Company y vender la crema a los afroamericanos. La empresa tuvo un éxito increíble, aportando a Morgan seguridad financiera y permitiéndole dedicarse a otros intereses.

Inventos: Dispositivo de respiración

En 1914, Morgan patentó un dispositivo de respiración, o "capucha de seguridad" que proporcionaba a sus usuarios una experiencia de respiración más segura en presencia de humo, gases y otros contaminantes. Morgan se esforzó por comercializar el dispositivo, especialmente entre los departamentos de bomberos, demostrando a menudo personalmente su fiabilidad en los incendios. El dispositivo de respiración de Morgan se convirtió en el prototipo y precursor de las máscaras antigás utilizadas durante la Primera Guerra Mundial, que protegían a los soldados de los gases tóxicos utilizados en la guerra. El invento le valió el primer premio en la Segunda Exposición Internacional de Seguridad y Sanidad de Nueva York.

Hubo cierta resistencia a los dispositivos de Morgan entre los compradores, especialmente en el Sur, donde la tensión racial seguía siendo palpable a pesar de los avances en los derechos de los afroamericanos. En un esfuerzo por contrarrestar la resistencia a sus productos, Morgan contrató a un actor blanco para que se hiciera pasar por «el inventor» durante las presentaciones de su dispositivo de respiración; Morgan se hacía pasar por el compañero del inventor, disfrazado de nativo americano llamado «Gran Jefe Mason» y, con su capucha, entraba en zonas que de otro modo no serían seguras para respirar. La táctica tuvo éxito; las ventas del dispositivo fueron rápidas, especialmente entre los bomberos y los trabajadores de rescate.

Explosión del túnel de Cleveland

En 1916, la ciudad de Cleveland estaba perforando un nuevo túnel bajo el lago Erie para el suministro de agua dulce. Los trabajadores dieron con una bolsa de gas natural, lo que provocó una enorme explosión y atrapó a los trabajadores bajo tierra en medio de humos nocivos y polvo asfixiantes. Cuando Morgan se enteró de la explosión, él y su hermano se pusieron dispositivos de respiración, se dirigieron al túnel y entraron lo más rápido posible. Los hermanos consiguieron salvar dos vidas y recuperar cuatro cadáveres antes de que se suspendieran las labores de rescate.

A pesar de sus heroicos esfuerzos, la publicidad que Morgan obtuvo del incidente perjudicó las ventas; el público era ahora plenamente consciente de que Morgan era afroamericano, y muchos se negaron a comprar sus productos. Además, ni el inventor ni su hermano fueron reconocidos por sus esfuerzos heroicos en el lago Erie, posiblemente otro efecto de la discriminación racial. Morgan fue nominado para la Medalla Carnegie por sus esfuerzos, pero finalmente no fue elegido para recibir el premio. Además, algunos informes de la explosión nombraron a otros como los rescatadores.

Invenciones posteriores: Semáforo

Aunque la falta de reconocimiento público del papel de Morgan y su hermano en la explosión de Cleveland fue sin duda descorazonadora, Morgan era un inventor y observador voraz que se centró en solucionar problemas y pronto se dedicó a todo tipo de cosas, desde sombreros hasta cierres de cinturones y piezas de automóviles.

El primer hombre negro de Cleveland en poseer un coche, Morgan trabajó en sus habilidades mecánicas y desarrolló un embrague de transmisión por fricción. Luego, en 1923, creó un nuevo tipo de señal de tráfico, una con una luz de aviso para alertar a los conductores de que debían detenerse, después de presenciar un accidente de carruaje en una intersección especialmente problemática de la ciudad. Morgan no tardó en adquirir patentes para su señal de tráfico—una versión rudimentaria del moderno semáforo de tres vías—en Estados Unidos, Gran Bretaña y Canadá, pero finalmente vendió los derechos a General Electric por 40.000 dólares.

Activismo social

Al margen de su carrera como inventor, Morgan apoyó diligentemente a la comunidad afroamericana durante toda su vida. Fue miembro de la recién creada Asociación Nacional para el Progreso de las Personas de Color, participó activamente en la Asociación de Hombres de Color de Cleveland, hizo donaciones a universidades para negros y abrió un club de campo exclusivamente para negros. Además, en 1920, fundó el periódico afroamericano Cleveland Call (posteriormente denominado Call and Post).

Muerte y legado

Morgan comenzó a desarrollar un glaucoma en 1943 y perdió la mayor parte de su vista como resultado. El consumado inventor murió en Cleveland, Ohio, el 27 de julio de 1963, poco antes de la celebración del centenario de la Proclamación de la Emancipación, un acontecimiento que había estado esperando. Justo antes de su muerte, Morgan fue honrado por el gobierno de Estados Unidos por su invención de señales de tráfico, y finalmente se le devolvió su lugar en la historia como héroe del rescate del lago Erie.

Morgan mejoró y salvó innumerables vidas en todo el mundo, incluyendo las de bomberos, soldados y operadores de vehículos, con sus profundos inventos. Su trabajo proporcionó el modelo para muchos avances importantes que vinieron después y sigue inspirando y sirviendo de base para las investigaciones realizadas por los inventores e ingenieros de hoy en día.

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