Biografía Franz Boas

Franz Boas

Franz Boas

Biografía

(1858–1942)
Franz Boas fue un antropólogo de origen alemán que fundó la escuela relativista y centrada en la cultura de la antropología estadounidense que dominó el pensamiento del siglo XX.

Sinopsis


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Nacido el 9 de julio de 1858 en Minden (Alemania), el primer trabajo de campo antropológico de Franz Boas fue entre los esquimales de Baffinland (Canadá), a partir de 1883. Más tarde se opuso a las teorías contemporáneas sobre la distinción racial entre los seres humanos. Su trabajo culminó con su teoría del relativismo, que desacreditó la creencia imperante de que la civilización occidental es superior a las sociedades más simples.

Vida temprana y nacimiento de una carrera

Franz Boas nació en Minden, en la zona de Westfalia (Alemania), en 1858. Desde los cinco años se interesó por las ciencias naturales, como la botánica, la zoología y la geología. Mientras estudiaba en el Gymnasium de Minden, arraigó su interés por la historia de la cultura. Tras pasar por las universidades de Heidelberg, Bonn y Kiel, en 1881 se doctoró en física, con especialización en geografía, en la Universidad de Kiel.

Tras un breve paso por el ejército, Boas continuó sus estudios en Berlín. Poco después, en 1883, inició una expedición científica de un año de duración—la primera—a la isla de Baffin, en el norte de Canadá. Fascinado por la cultura inuit, Boas recopiló datos etnográficos no relacionados directamente con el proyecto que tenía entre manos, y así comenzó su interés y estudio de toda la vida por la forma de vida de las personas. A su regreso a Alemania, Boas ocupó puestos en el Real Museo Etnológico de Berlín y en la Universidad de Berlín, donde enseñó geografía. En el museo conoció a los miembros de la nación Nuxalk de la Columbia Británica, lo que desencadenó una relación de por vida con las Primeras Naciones del noroeste del Pacífico.

Se traslada a los Estados Unidos

En 1886, de regreso a Alemania tras una de sus muchas visitas a las tribus de la Columbia Británica, Boas se detuvo en la ciudad de Nueva York y decidió vivir allí, aceptando un puesto como editor de la revista Science y su primer puesto de profesor en la recién fundada Universidad Clark, en Worcester, Massachusetts. También en esta época, en el marco de la Feria Mundial de Chicago, Boas participó en un proyecto para dar a conocer las culturas de los nativos americanos al público en general. Pronto comenzó a formular teorías sobre el relativismo antropológico, que describió así: "La civilización no es algo absoluto, sino que … es relativa, y … nuestras ideas y concepciones son verdaderas sólo hasta donde llega nuestra civilización."

En 1896, Boas comenzó a dar clases en la Universidad de Columbia, y tres años más tarde, se convirtió en el primer profesor de antropología de la misma. Nueve años después, creó el departamento de antropología de Columbia, el primero de Estados Unidos. También en 1896, Boas fue nombrado conservador adjunto de etnología y somatología en el Museo Americano de Historia Natural, cargo que ocuparía hasta 1905, cuando dimitió para centrarse en la educación e investigación antropológica.

Extending Cultural Research and Education

Boas fue un investigador innovador y productivo, que contribuyó a la antropología física estadística, la lingüística y la etnología india americana. A finales de siglo, era la figura más influyente en el campo de la antropología. Su creciente reputación en la antropología se vio igualada por su enorme influencia como profesor e investigador en las cuatro subdisciplinas de la antropología (antropología física, lingüística, antropología cultural y arqueología; su trabajo se extendió también al folclore y al arte). Su primer estudiante de doctorado fue Alfred Kroeber, también un gran pionero de la antropología estadounidense, que llegó a cofundar el departamento de antropología de la Universidad de California, en Berkeley, lo que contribuyó a difundir las teorías de Boas de costa a costa.

En 1911, Boas publicó La mente del hombre primitivo, una serie de conferencias sobre cultura y raza. En ellas, Boas profundizaba en sus reflexiones sobre el relativismo cultural, desacreditando las ideas entonces vigentes que sugerían la superioridad de la civilización occidental sobre las sociedades menos desarrolladas basándose en criterios raciales. En la década de 1920, quienes se oponían a las nuevas restricciones a la inmigración en Estados Unidos basadas en supuestas diferencias raciales se referían a menudo al libro de Boas. En el otro extremo del espectro, en la década de 1930 su libro fue quemado por los nazis y su doctorado de la Universidad alemana de Kiel fue anulado.

Años posteriores, legado e influencia

Boas amplió y actualizó La mente del hombre primitivo en 1937, y publicó Raza, lenguaje y cultura en 1940. Tras su jubilación, en 1936, Boas respondió al constante ascenso de los nazis en Alemania y a las ideas de Hitler sobre una «raza superior» cristalizando sus ideas sobre el racismo en artículos publicados en revistas científicas de divulgación, algunos de los cuales fueron recopilados tras su muerte en Raza y sociedad democrática (1945). También dio muchas conferencias en un intento de educar al público sobre la naturaleza de la raza y los peligros de la ideología nazi.

Para Boas, la antropología era un campo de estudio holístico y ecléctico, por lo que para evaluar las teorías sobre las diferencias culturales, uno debe estar familiarizado con la biología, las interrelaciones de los seres humanos y su entorno y criterios específicos como la migración humana, la nutrición, las costumbres de crianza y las enfermedades, por nombrar algunos.

Sin embargo, lo que hizo que las teorías de Boas fueran realmente revolucionarias fue que, si bien los antropólogos han creído generalmente que los humanos constituyen una única especie, pocos estudiosos de su época creían que las diferentes razas dentro de la especie mostraban la misma capacidad para alcanzar el desarrollo cultural. Gracias a la influencia de Boas, los antropólogos y otros científicos sociales empezaron a ver que las diferencias entre las razas no se debían a factores fisiológicos, sino a acontecimientos y circunstancias históricas, y que la propia raza era una construcción cultural.

Al final, Boas contribuyó a las cuatro ramas de la antropología, en estudios que iban desde la clasificación racial hasta la lingüística. Influyó en una gran variedad de estudiosos e investigadores que le siguieron, desde Margaret Mead hasta W.E.B. Du Bois, y fue pionero en el estudio de la antropología en todo Estados Unidos, tanto antes de su muerte en 1942 como desde entonces.

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