Biografía Florence Nightingale

Florence Nightingale
Fotografía: London Stereoscopic Company/Getty Images

Florence Nightingale

Biografía

(1820–1910)
Florence Nightingale fue una figura pionera de la enfermería que influyó enormemente en las políticas de los siglos XIX y XX en torno a la atención médica adecuada. Era conocida por sus rondas nocturnas para ayudar a los heridos, lo que le valió la imagen de la «Dama de la Lámpara».

¿Quién fue Florence Nightingale?


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Florence Nightingale, que pertenecía a una familia adinerada, desafió las expectativas de la época y se dedicó a lo que consideraba su vocación divina: la enfermería. Durante la guerra de Crimea, ella y un equipo de enfermeras mejoraron las condiciones insalubres de un hospital de la base británica, reduciendo en gran medida el número de muertes. Sus escritos impulsaron una reforma sanitaria mundial y en 1860 creó el Hospital St. Thomas y la Escuela de Formación de Enfermeras Nightingale. Héroe venerado de su tiempo, murió el 13 de agosto de 1910 en Londres.

Antecedentes y vida temprana

Nightingale nació el 12 de mayo de 1820 en Florencia, Italia, ciudad que inspiró su nombre. La menor de dos hijas, Nightingale formaba parte de un clan británico acomodado que pertenecía a los círculos sociales de élite. Su madre, Frances Nightingale, procedía de una familia de comerciantes y se enorgullecía de relacionarse con gente de prestigio. A pesar de los intereses de su madre, la propia Nightingale era supuestamente torpe en situaciones sociales y prefería evitar ser el centro de atención siempre que fuera posible. Su padre era William Edward Nightingale (que había cambiado su apellido original, «Shore»), un acaudalado terrateniente que se asoció a dos fincas, una en Lea Hurst, Derbyshire, y otra en Embly, Hampshire. Nightingale recibió una educación clásica, que incluía estudios de matemáticas junto con alemán, francés e italiano.

Desde muy joven, Nightingale se dedicó a la filantropía, atendiendo a los enfermos y a los pobres del pueblo vecino a la finca de su familia. Nightingale acabó llegando a la conclusión de que la enfermería era su vocación; creía que la vocación era su propósito divino.

Cuando Nightingale se dirigió a sus padres y les habló de sus ambiciones de convertirse en enfermera, no les hizo ninguna gracia y le prohibieron seguir una formación adecuada. Durante la época victoriana, en la que las mujeres inglesas casi no tenían derechos de propiedad, se esperaba que una joven de la talla social de Nightingale se casara con un hombre con recursos para asegurar su posición de clase— no que aceptara un trabajo que las clases sociales altas consideraban de baja categoría.

En 1849, Nightingale rechazó una propuesta de matrimonio de un caballero «adecuado», Richard Monckton Milnes, que la había perseguido durante años. Explicó sus razones para rechazarlo, diciendo que aunque él la estimulaba intelectual y románticamente, su «naturaleza moral y activa» requería algo más que una vida doméstica. (Un biógrafo ha sugerido que el rechazo al matrimonio con Milnes no fue en realidad una negativa rotunda). Decidida a perseguir su verdadera vocación a pesar de las objeciones de sus padres, Nightingale acabó matriculándose como estudiante de enfermería en 1850 en la Institución de Diaconisas Protestantes de Kaiserswerth, Alemania.

Guerra Criminal

A principios de la década de 1850, Nightingale regresó a Londres, donde aceptó un puesto de enfermera en un hospital de Harley Street para institutrices enfermas. Su desempeño allí impresionó tanto a su empleador que Nightingale fue ascendida a superintendente. Nightingale también trabajó como voluntaria en el Hospital de Middlesex en esa época, donde se enfrentaba a un brote de cólera y a las condiciones insalubres que propiciaban la rápida propagación de la enfermedad. Nightingale se propuso mejorar las prácticas de higiene, reduciendo significativamente la tasa de mortalidad en el hospital.

En octubre de 1853, estalló la Guerra de Crimea. Las fuerzas aliadas británicas y francesas estaban en guerra contra el Imperio Ruso por el control del territorio otomano. Miles de soldados británicos fueron enviados al Mar Negro, donde los suministros disminuyeron rápidamente. En 1854, nada menos que 18.000 soldados habían sido ingresados en hospitales militares.

En aquel momento, no había mujeres enfermeras destinadas a los hospitales de Crimea. Después de la Batalla de Alma, Inglaterra estaba en plena efervescencia por el abandono de sus soldados enfermos y heridos, que no sólo carecían de la suficiente atención médica debido a que los hospitales estaban terriblemente faltos de personal, sino que además languidecían en unas condiciones insalubres espantosas.

Enfermera pionera

A finales de 1854, Nightingale recibió una carta del Secretario de Guerra, Sidney Herbert, pidiéndole que organizara un cuerpo de enfermeras para atender a los soldados enfermos y caídos en Crimea. Tras recibir el control total de la operación, reunió rápidamente un equipo de casi tres docenas de enfermeras de diversas órdenes religiosas y se embarcó con ellas hacia Crimea pocos días después.

Aunque se les había advertido de las horribles condiciones del lugar, nada podría haber preparado a Nightingale y a sus enfermeras para lo que vieron cuando llegaron a Scutari, el hospital base británico en Constantinopla. El hospital estaba situado sobre un gran pozo negro que contaminaba el agua y el propio edificio. Los pacientes yacían sobre sus propios excrementos en camillas esparcidas por los pasillos. Los roedores y los bichos corrían a su lado. Los suministros más básicos, como las vendas y el jabón, eran cada vez más escasos a medida que aumentaba el número de enfermos y heridos. Incluso había que racionar el agua. Más soldados morían por enfermedades infecciosas como la fiebre tifoidea y el cólera que por las heridas sufridas en la batalla.

La sensata Nightingale se puso rápidamente manos a la obra. Consiguió cientos de cepillos para fregar y pidió a los pacientes menos enfermos que fregaran el interior del hospital desde el suelo hasta el techo. La propia Nightingale pasaba cada minuto que estaba despierta atendiendo a los soldados. Por las tardes, recorría los oscuros pasillos con una lámpara mientras hacía sus rondas, atendiendo a un paciente tras otro. Los soldados, que se sentían conmovidos y reconfortados por su infinita compasión, empezaron a llamarla «la Dama de la Lámpara»; otros simplemente la llamaban «el Ángel de Crimea»; su trabajo redujo la tasa de mortalidad del hospital en dos tercios.

Además de mejorar enormemente las condiciones sanitarias del hospital, Nightingale instituyó una "cocina para inválidos" en la que se preparaba comida apetitosa para los pacientes con necesidades dietéticas especiales. También estableció una lavandería para que los pacientes tuvieran ropa de cama limpia, así como un aula y una biblioteca para la estimulación intelectual y el entretenimiento.

Reconocimiento y aprecio

Nightingale permaneció en Scutari durante un año y medio. Se marchó en el verano de 1856, una vez resuelto el conflicto de Crimea, y regresó a la casa de su infancia en Lea Hurst. Para su sorpresa, se encontró con una bienvenida de héroe, que la humilde enfermera hizo lo posible por evitar. El año anterior, la reina Victoria había recompensado la labor de Nightingale entregándole un broche grabado que llegó a conocerse como la «Joya de Nightingale» y concediéndole un premio de 250.000 dólares del gobierno británico. En 1860, financió la creación del Hospital St. Thomas' y dentro de él, la Escuela de Formación de Enfermeras Nightingale. Nightingale se convirtió en una figura de admiración pública. Se escribieron y dedicaron poemas, canciones y obras de teatro en su honor. Las jóvenes aspiraban a ser como ella. Deseosas de seguir su ejemplo, incluso las mujeres de las clases altas adineradas empezaron a inscribirse en la escuela de formación. Gracias a Nightingale, la enfermería ya no estaba mal vista por las clases altas; de hecho, había llegado a considerarse una vocación honorable.

Basándose en sus observaciones durante la guerra de Crimea, Nightingale escribió Notas sobre asuntos que afectan a la salud, la eficiencia y la administración hospitalaria del ejército británico, un informe masivo publicado en 1858 en el que analizaba su experiencia y proponía reformas para otros hospitales militares. Su investigación provocaría una reestructuración total del departamento administrativo de la Oficina de Guerra, incluyendo la creación de una Comisión Real para la Salud del Ejército en 1857. Nightingale también destacó por sus habilidades estadísticas, creando gráficos circulares de coxcomb sobre la mortalidad de los pacientes en Scutari que influirían en la dirección de la epidemiología médica.

Vida posterior

Mientras estaba en Scutari, Nightingale contrajo la infección bacteriana brucelosis, también conocida como fiebre de Crimea, y nunca se recuperó del todo. A los 38 años, estaba confinada en casa y postrada en la cama de forma rutinaria, y así sería durante el resto de su vida. Con la misma determinación y dedicación de siempre para mejorar la atención sanitaria y aliviar el sufrimiento de los pacientes, Nightingale continuó su trabajo desde su cama.

Residiendo en Mayfair, siguió siendo una autoridad y defensora de la reforma sanitaria, entrevistando a políticos y recibiendo a visitantes distinguidos desde su cama. En 1859, publicó Notas sobre los hospitales, que se centraba en cómo gestionar adecuadamente los hospitales civiles.

Durante la Guerra Civil de Estados Unidos, fue consultada con frecuencia sobre cómo gestionar mejor los hospitales de campaña. Nightingale también fue una autoridad en cuestiones de saneamiento público en la India, tanto para los militares como para los civiles, aunque ella misma nunca había estado en la India.

En 1907, el rey Eduardo le concedió la Orden del Mérito, y al año siguiente recibió la Libertad de la Ciudad de Londres, convirtiéndose en la primera mujer en recibir este honor. En mayo de 1910, recibió un mensaje de celebración del rey Jorge con motivo de su 90º cumpleaños.

Muerte y legado

En agosto de 1910, Nightingale cayó enferma, pero pareció recuperarse y, al parecer, estaba de buen humor. Una semana después, en la tarde del viernes 12 de agosto de 1910, desarrolló una serie de síntomas preocupantes. Murió inesperadamente alrededor de las 2 de la tarde del día siguiente, el sábado 13 de agosto, en su casa de Londres.

Característicamente, había expresado su deseo de que su funeral fuera un asunto tranquilo y modesto, a pesar del deseo del público de honrar a Nightingale— que dedicó incansablemente su vida a la prevención de enfermedades y a garantizar un tratamiento seguro y compasivo para los pobres y los que sufren. Respetando sus últimos deseos, sus familiares rechazaron un funeral nacional. La «Dama de la Lámpara» fue enterrada en la parcela de su familia en la iglesia de Santa Margarita, East Wellow, en Hampshire, Inglaterra.

El Museo Florence Nightingale, que se encuentra en el emplazamiento de la Escuela de Formación de Enfermeras Nightingale original, alberga más de 2.000 objetos que conmemoran la vida y la carrera del «Ángel de Crimea».

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