Biografía Florence Ballard

Florence Ballard
Fotografía: Michael Ochs Archives/Getty Images

Florence Ballard

Biografía

(1943–1976)
La cantante Florence Ballard formó The Supremes en 1961 con sus amigas de la infancia Mary Wilson y Diana Ross. Cantó en 16 éxitos del Top 40.

¿Quién era Florence Ballard?


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La cantante Florence Ballard se hizo famosa en los años 60 como miembro de The Supremes, grupo que formó con sus amigas de la infancia Mary Wilson y Diana Ross. Cantó en 16 éxitos del Top 40, pero dejó el grupo en 1967 tras una disputa con Motown Records. Murió el 22 de febrero de 1976 en Detroit, Michigan, con sólo 32 años.

Vida temprana y carrera

Florence Ballard nació en Detroit, Michigan, el 30 de junio de 1943. La novena de un hogar con muchos hijos, Ballard y su numerosa familia se trasladaron con frecuencia a diferentes proyectos de viviendas públicas antes de establecerse finalmente en los proyectos Brewster-Douglass en 1958. Ballard participó en el coro de la iglesia desde una edad temprana. Conocida cariñosamente como "Blondie" por su pelo castaño y su herencia racial mixta, Ballard se hizo amiga de una chica del barrio llamada Mary Wilson tras competir con ella en varios concursos de talentos locales.

Milton Jenkins, de The Primes (un grupo de canto que más tarde se convertiría en The Temptations), estaba reclutando chicas para una audición de un cuarteto femenino cuando quedó impresionado por el estilo de canto de Ballard' en un concurso de talentos. Después de superarse a sí misma en la audición, Ballard recibió el encargo de Jenkins de encontrar otras integrantes para formar el nuevo grupo hermano de The Primes, The Primettes. Ballard invitó inmediatamente a su buena amiga Mary Wilson, que a su vez reclutó a otra amiga del barrio, Diane Earle, más tarde conocida como Diana Ross. Betty McGlown pronto completó el cuarteto. (McGlown dejaría el grupo en 1962 y fue sustituida por Barbara Martin. Cuando Martin también abandonó el grupo, Ballard, Wilson y Ross decidieron que seguiría siendo un trío.)

Sufrió un gran trauma

En el verano de 1960, una Ballard de 17 años sufrió un trágico incidente que moldearía de forma permanente su personalidad y cambiaría su visión de la vida, que antes era feliz, por la desconfianza y el miedo a los extraños. Tras salir de una fiesta de calcetines en el Graystone Ballroom de Detroit una cálida noche de verano, Ballard se separó de su hermano Billy y aceptó que la llevara a casa un joven que creía reconocer, un jugador de baloncesto del instituto local. En lugar de llevarla a casa, Ballard fue llevada al norte de Detroit a un aparcamiento vacío donde el hombre la violó a punta de cuchillo.

Durante las siguientes semanas, Ballard se aisló del público, escondiéndose incluso de sus desconcertados compañeros de banda que no sabían nada del horrible suceso que había ocurrido. Finalmente, Ballard contó a sus compañeras de grupo lo que le había ocurrido. Aunque las chicas se mostraron comprensivas, seguían confundidas por el nuevo comportamiento de Ballard; siempre había sido un personaje testarudo e imperturbable, pero ahora había un cambio aparente en su persona. Wilson atribuiría más tarde la personalidad de Ballard como adulta y su posterior comportamiento autodestructivo a la agresión que sufrió cuando era adolescente.

Firma con Motown Records

Las Primettes nunca designaron oficialmente a nadie como vocalista principal, por lo que a menudo el grupo se limitaba a cantar al unísono o a intercambiar los papeles entre el trío como cantante principal. Después de un par de años actuando en fiestas de jubilados, el grupo firmó con Motown Records como The Supremes, un nombre elegido por Ballard, el 15 de enero de 1961. Ballard cantó la voz principal en el éxito "Buttered Popcorn" cuando sólo tenía 17 años. Su voz era tan potente en el tema que los ingenieros del estudio le pidieron que se mantuviera a 5 metros del micrófono mientras cantaba. Durante este periodo, Ballard también sustituyó a Wanda Young de las Marvelettes, que estaba de baja por maternidad. (Gladys Horton, cantante principal de The Marvelettes, buscó el consejo de Ballard antes de grabar el famoso "Please Mr. Postman.")

Aunque Ballard tenía una voz enorme y conmovedora, nunca volvió a cantar como cantante principal en otro sencillo de 45 para el grupo. En 1963, el líder de la Motown, Berry Gordy, nombró a Ross cantante principal de The Supremes. Sin embargo, Ballard cantó partes principales a lo largo de su carrera con las Supremes en varios temas de álbumes. Las más famosas fueron las segundas estrofas de "It Makes No Difference Now" de The Supremes Sing Country Western And Pop y "Ain't That Good News" de We Remember Sam Cooke, además de las canciones navideñas "Silent Night" y "O Holy Night.

Abandonando The Supremes

Durante los siguientes años, la relación entre Ballard y Gordy se volvió cada vez más tensa, ya que el todopoderoso jefe de la Motown pretendía convertir a Ross en la estrella de The Supremes. Cuando Gordy rebautizó el grupo con el nombre de Diana Ross and The Supremes en 1967, Ballard empezó a tomar represalias saltándose las apariciones públicas y las sesiones de estudio programadas. Su última actuación con el legendario trío tuvo lugar en Las Vegas en junio de 1967, y Gordy contrató a la vocalista Cindy Birdsong como sustituta. En agosto de ese mismo año, el Detroit Free Press informó de que se tomaba una licencia de The Supremes para recuperarse del "agotamiento";; En realidad, Gordy la había echado del grupo.

Ballard se casó con un chófer de la Motown llamado Thomas Chapman en febrero de 1968 y rápidamente lo contrató como su nuevo mánager tras su salida de la discográfica. Ballard lanzó los singles "It Doesn't Matter How I Say It (It's What I Say That Matters)" y "Love Ain't Love" en ABC Records, pero los singles no llegaron a las listas. El álbum de Ballard para ABC fue archivado y su carrera musical entró en una espiral descendente. Ballard también tuvo problemas financieros tras contratar a un presunto malversador como su abogado de negocios; más tarde le demandó por el dinero que le debía tras descubrir que había estado desviando la parte superior de sus ganancias. Para colmo de males, en el nuevo contrato de Ballard con la ABC se estipulaba que no podía mencionar su anterior pertenencia a The Supremes para fines promocionales ni comercializar ninguno de sus álbumes.

En octubre de 1968, Ballard dio a luz a las gemelas Michelle y Nicole Chapman. Tuvo una tercera hija, Lisa, en 1971. Sin embargo, los problemas en su vida personal continuaron, ya que Thomas abandonó a Ballard a finales de ese año, lo que provocó la ejecución hipotecaria de su casa. Los problemas financieros de Ballard se agravaron porque se negó a volver a los escenarios. Con tres niñas pequeñas en casa y sin ingresos, finalmente tuvo que solicitar asistencia social.

Muerte

La cadena de mala suerte de Ballard comenzó a cambiar en 1975, cuando la oficina de su antiguo abogado resolvió una disputa de seguros con ella. El acuerdo le permitió comprar una pequeña casa para ella y sus tres hijos. Ballard también se reconcilió con su marido, del que estaba separada. Impulsada por un resurgimiento de energía, comenzó a actuar de nuevo con el grupo de rock femenino The Deadly Nightshade. Tras su regreso al mundo de la música, Ballard fue contratada para varias entrevistas en televisión y en revistas, y comenzó a explorar formas de reavivar su carrera.

Justo cuando la vida de Ballard parecía estar por fin en un punto de inflexión, llegó la tragedia. El 21 de febrero de 1976, ingresó en el Mt. Carmel Mercy Hospital de Detroit. Murió al día siguiente a causa de un coágulo de sangre en una de sus arterias coronarias, según los examinadores. Sólo tenía 32 años.

A lo largo de los años han surgido dudas sobre la causa de la muerte de Ballard, y su hermana Maxine Ballard Jenkins ha alegado que hubo juego sucio. La corta vida de Ballard fue testigo de más de una decepción y tristeza. Pero su contribución a la música, especialmente como miembro de The Supremes, alegró a los fans de todo el mundo. Ballard cantó en 16 éxitos diferentes del Top 40; ella, Ross y Wilson deslumbraron al mundo con su talento y estilo, convirtiéndose en modelos a seguir para millones de personas.

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