Biografía Etta James

Etta James
Fotografía: Gilles Petard/Redferns

Etta James

Biografía

(1938–2012)
Etta James es una cantante ganadora de un premio Grammy conocida por canciones de éxito como «I’d Rather Go Blind» y «At Last».

¿Quién era Etta James?


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Etta James fue un prodigio del gospel. En 1954 se trasladó a Los Ángeles para grabar «The Wallflower». En 1960 su carrera empezó a despuntar gracias a canciones como «I'd Rather Go Blind» y «At Last». A pesar de sus continuos problemas con las drogas, fue nominada a los premios Grammy por su álbum homónimo de 1973. En 2006, publicó el álbum All the Way. James murió en Riverside, California, el 20 de enero de 2012, y sigue siendo considerada una de las cantantes más dinámicas de la música.

Vida temprana

James nació como Jamesetta Hawkins el 25 de enero de 1938, en Los Ángeles, California, de una madre de 14 años, Dorothy Hawkins, que alentó la carrera de su hija como cantante. James diría más tarde: «Mi madre siempre me decía que, aunque una canción se haya hecho mil veces, puedes aportar algo propio. Me gustaría pensar que yo lo hice.

James nunca conoció a su padre.

A la edad de 5 años, James era conocida como un prodigio del gospel, ganando fama al cantar en el coro de su iglesia y en la radio. A los 12 años se trasladó al norte, a San Francisco, donde formó un trío y pronto trabajó para el director de orquesta Johnny Otis. Cuatro años más tarde, en 1954, se trasladó a Los Ángeles para grabar "The Wallflower" (un título más suave para el entonces arriesgado "Roll with Me Henry") con la banda de Otis. Fue ese año cuando la joven cantante se convirtió en Etta James (una versión abreviada de su nombre de pila) y su grupo vocal fue apodado "the Peaches" (también apodo de Etta'). Poco después, James lanzó su carrera en solitario con éxitos como «Good Rockin Daddy» en 1955. En las listas de éxitos se incluyen dúos con su entonces novio Harvey Fuqua, la desgarradora balada «All I Could Do Was Cry», «At Last» y «Trust in Me». Sabía cómo hacer vibrar una casa, y lo hizo con temas cargados de gospel como "Something's Got a Hold On Me" en 1962, "In The Basement" en 1966 y "I'd Rather Go Blind" en 1968.

James continuó trabajando con Chess a lo largo de los años sesenta y principios de los setenta. Lamentablemente, la adicción a la heroína afectó a su vida personal y profesional, pero a pesar de sus continuos problemas con las drogas persistió en la realización de nuevos álbumes. En 1967, James grabó con la banda de la casa Muscle Shoals en los estudios Fame, y la colaboración dio como resultado el triunfante álbum Tell Mama.

El trabajo de James obtuvo una atención positiva por parte de la crítica y de los fans, y su álbum de 1973 Etta James obtuvo una nominación al Grammy, en parte por su creativa combinación de sonidos rock y funk. Tras finalizar su contrato con Chess en 1977, James firmó con Warner Brothers Records. Su aparición en la ceremonia de apertura de los Juegos Olímpicos de Los Ángeles en 1984 le proporcionó un nuevo perfil público. Los siguientes álbumes, como Deep In The Night y Seven Year Itch, recibieron un gran reconocimiento por parte de la crítica.

James fue incluida en el Salón de la Fama del Rock and Roll en 1993, antes de firmar un nuevo contrato discográfico con Private Records.

Carrera posterior

Con sugerentes payasadas en el escenario y una actitud descarada, James siguió actuando y grabando hasta bien entrada la década de 1990. Siempre conmovedora, su extraordinaria voz se exhibió con gran efecto en sus últimos lanzamientos privados, incluyendo Blue Gardenia, que llegó a la cima de la lista de jazz de Billboard. En 2003, James se sometió a una operación de bypass gástrico y perdió más de 90 kilos. La drástica pérdida de peso repercutió en su voz, como declaró ese año a la revista Ebony. Puedo cantar más bajo, más alto y más fuerte, explicó James.

Ese mismo año, James publicó Let's Roll, que ganó el premio Grammy al mejor álbum de blues contemporáneo. Sus hijos, Donto y Sametto James, actuaron como productores en la grabación, junto con Josh Sklair. Este equipo se reagrupó para su siguiente trabajo, Blues to the Bone (2004), que le reportó a James su tercer premio Grammy — esta vez al mejor álbum de blues tradicional.

En 2006, James publicó el álbum All the Way, que incluía versiones de canciones de Prince, Marvin Gaye y James Brown. Al año siguiente participó en un álbum de homenaje a la gran del jazz Ella Fitzgerald, llamado We Love Ella.

Controversia con Beyoncé

La historia de los primeros días de Chess Records fue llevada a la gran pantalla como Cadillac Records en 2008, con la cantante Beyoncè Knowles interpretando a James en la película. Knowles también grabó su propia versión de la canción emblemática de James, At Last, para la banda sonora.

Aunque James apoyó públicamente la película, al parecer se enfadó cuando Knowles cantó la canción en el baile de investidura del presidente Barack Obama en enero de 2009. Al parecer, James dijo a los asistentes a un concierto en Seattle en febrero que Knowles «no tenía nada que hacer… cantando mi canción, que he cantado siempre». A pesar de la atención de los medios de comunicación sobre sus comentarios, James no se inmutó por el incidente y continuó con su apretada agenda de actuaciones.

Los últimos años y la muerte

Al entrar en los 70 años, James empezó a tener problemas de salud. Fue hospitalizada en 2010 por una infección en la sangre, además de otras dolencias. Más tarde se supo que la legendaria cantante sufría demencia y que estaba recibiendo tratamiento para la leucemia. Sus problemas médicos salieron a la luz en los documentos judiciales presentados por su marido, Artis Mills. Mills trató de hacerse con el control de un millón de dólares del dinero de James, pero fue desafiado por sus dos hijos, Donto y Sametto. Las dos partes llegaron más tarde a un acuerdo.

James lanzó su último álbum de estudio, The Dreamer, en noviembre de 2011, que recibió buenas críticas. Unas semanas más tarde, el médico de James&apos anunció que la cantante tenía una enfermedad terminal"Está en la fase final de la leucemia. También se le ha diagnosticado demencia y hepatitis C," dijo la doctora Elaine James (no relacionada con la cantante) a un periódico local. Los hijos de James' también reconocieron que la salud de Etta' estaba decayendo y recibía cuidados en su casa de Riverside, California.

James murió en su casa de Riverside, California, el 20 de enero de 2012. En la actualidad, sigue siendo considerada una de las cantantes más dinámicas de la música.

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