Biografía Ernie Davis

Ernie Davis

Ernie Davis

Biografía

(1939–1963)
Ernie Davis se convirtió en el primer afroamericano en ganar el Trofeo Heisman antes de que su vida se viera truncada por la leucemia a los 23 años.

¿Quién era Ernie Davis?


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Ernie Davis, tres veces All-American halfback y ganador del Trofeo Heisman en 1961, condujo a la Universidad de Syracuse al campeonato nacional como jugador de segundo año y fue incluido en el Salón de la Fama del Fútbol Universitario en 1979. Fue el primer afroamericano en ganar el Trofeo Heisman y en ser elegido primero en el draft de la NFL, pero nunca jugó un partido profesional y murió a los 23 años tras contraer leucemia.

Vida temprana

Davis nació el 14 de diciembre de 1939 en New Salem, Pensilvania. Davis nunca conoció a su padre, que murió poco después de su nacimiento, y fue entregado al cuidado de sus abuelos maternos cuando tenía 14 meses. El dinero era escaso en su hogar de Uniontown, Pennsylvania, y Davis sufría un grave problema de tartamudez, pero a pesar de ello recibió los cuidados adecuados, y más tarde atribuyó a esos difíciles primeros años la instalación en él de las virtudes de la disciplina y la familia.

Davis se fue a vivir con su madre y su padrastro a Elmira, Nueva York, cuando tenía 12 años, y pronto demostró ser un prodigio del atletismo. Jugó al béisbol, al baloncesto y al fútbol americano en la Academia Libre de Elmira, ganando los honores de la escuela secundaria en estos dos últimos deportes. Davis llevó al equipo de baloncesto de la escuela a 52 victorias consecutivas, y algunos pensaron que sus dotes naturales eran más adecuadas para la madera. Sin embargo, el primer amor de Davis fue el fútbol. Fue reclutado por algunos de los mejores programas de fútbol universitario, pero se dejó convencer por Jim Brown, el gran jugador de la NFL, que convenció a Davis de que la Universidad de Syracuse, el alma mater de Brown, sería un lugar acogedor para un joven atleta negro.

Pista rápida al estrellato

Davis no jugó durante su primera temporada en Syracuse, como era la norma en aquella época, aunque dominó los entrenamientos con su velocidad y potencia. En su segundo año, acumuló 686 yardas en 98 acarreos y 10 touchdowns, lo que le valió el apodo de «El Expreso de Elmira» y la primera de sus tres selecciones para el All-America. Aunque sufrió un tirón en los isquiotibiales poco antes de la Cotton Bowl en el día de Año Nuevo de 1960, Davis anotó dos touchdowns para ayudar a vencer a la Universidad de Texas, 23-14, consolidando una campaña invicta y el campeonato nacional para los Orangemen.

Davis acumuló 877 yardas de carrera con unas extraordinarias 7,8 yardas por acarreo durante la temporada de 1960, y siguió con otras 823 yardas de carrera en 1961 para ganar el Trofeo Heisman como el mejor jugador de la nación. Davis culminó su carrera universitaria con 140 yardas de carrera en una actuación de MVP en el Liberty Bowl de 1961 y terminó con 2.386 yardas de carrera totales con 6,6 yardas por acarreo y 35 touchdowns, todos ellos récords escolares.

Los honores y logros de Davis en el campo de juego sólo fueron igualados por la adversidad que enfrentó fuera del campo; como atleta negro que jugaba muchos partidos en el Sur, fue víctima del racismo en varias ocasiones. Uno de los incidentes más publicitados ocurrió después de que Davis fuera elegido MVP de la Cotton Bowl en 1960, cuando se le informó de que podía aceptar su premio en el banquete posterior al partido, pero que tendría que abandonar inmediatamente las instalaciones segregadas. Aunque la tradición popular sostiene que todo el equipo acordó boicotear el banquete, al menos un compañero de equipo ha insistido en que la idea fue rechazada por los directivos de Syracuse.

Un hombre de primeras veces, Davis fue el primer afroamericano en ganar el Trofeo Heisman, el primero en unirse a la prestigiosa fraternidad Sigma Alpha Mu (una fraternidad reconocida a nivel nacional que inicialmente era sólo judía) y, en 1962, el primer jugador afroamericano en ser elegido primero en el draft de la NFL.

Muerte trágica

Aunque los detalles son algo discutidos, el contrato de Davis fue considerado el más lucrativo jamás ofrecido a un novato de la NFL. Sus compañeros de equipo y sus seguidores esperaban ver a Davis, de 1,90 metros, compartiendo el backfield con Brown, rompiendo innumerables récords y llevando a los Cleveland Browns a una década de temporadas victoriosas.

Sin embargo, esas temporadas nunca llegarían, ya que a Davis se le diagnosticó leucemia monocítica aguda durante los preparativos para el All Star Game universitario de 1962. El tratamiento comenzó inmediatamente, y Davis era optimista de que se recuperaría de su enfermedad. Cuando el cáncer remitió ese otoño, parecía sólo cuestión de tiempo que debutara como profesional, pero el entrenador de Cleveland, Paul Brown, temió por la salud de Davis y lo mantuvo al margen. La enfermedad resultó ser incurable, y Davis murió el 18 de mayo de 1963, sin haber jugado nunca un partido de fútbol profesional.

Tanto la Cámara de Representantes como el Senado lo elogiaron, y su velatorio se celebró en The Neighborhood House en Elmira, Nueva York, donde más de 10.000 personas presentaron sus respetos.

Los elogios de JFK

El carácter de Davis y sus logros deportivos llamaron la atención de John F. Kennedy, que había seguido su carrera universitaria. Finalmente tuvieron la oportunidad de estrechar la mano y hablar cuando Davis estuvo en Nueva York para aceptar el Trofeo Heisman en diciembre de 1961, un encuentro que emocionó a la joven estrella del fútbol.

En 1963, cuando se enteró de que Davis sería honrado por su escuela secundaria con un día de fiesta escolar, el presidente envió un telegrama que decía: "Pocas veces un atleta ha sido más merecedor de tal homenaje. Su alto nivel de rendimiento en el campo y fuera de él refleja las mejores cualidades de competición, deportividad y ciudadanía. La nación te ha otorgado sus más altos premios por tus logros deportivos. Es un privilegio para mí dirigirme a vosotros esta noche como un americano excepcional, y como un digno ejemplo de nuestra juventud. Os saludo.

Legado

Aunque nunca jugó un partido con los Browns, el número 45 de Davis fue retirado por el equipo poco después de su muerte. Fue elegido para el Salón de la Fama del Fútbol Universitario en 1979, y en 2005 el equipo de fútbol de Syracuse retiró el número 44, que había sido usado por los halfbacks estrella Davis, Brown y Floyd Little.

Hoy en día, Davis es recordado por su deportividad, la gracia con la que manejó la intolerancia racial de su tiempo, y su coraje al enfrentar una enfermedad que finalmente se cobró su vida.

Película

La película de 2008 de Universal Pictures El Expreso: La historia de Ernie Davis, basada en el libro de no ficción Ernie Davis: El Expreso de Elmira, de Robert C. Gallagher, ayudó a mantener vivo el recuerdo de Davis al dar a conocer su historia a nuevas generaciones de aficionados.

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Biografía de Ernie Davis

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