Biografía Enrico Fermi

Enrico Fermi
Fotografía: © CORBIS/Corbis via Getty Images

Enrico Fermi

Biografía

(1901–1954)
El físico Enrico Fermi construyó el prototipo de un reactor nuclear y trabajó en el Proyecto Manhattan para desarrollar la primera bomba atómica.

¿Quién fue Enrico Fermi?


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Las primeras investigaciones de Enrico Fermi versaron sobre la relatividad general y la mecánica cuántica, pero pronto se centró en el nuevo campo de la física nuclear. Ganó el Premio Nobel en 1938 por sus trabajos sobre radiactividad, lo que le permitió escapar de la Italia fascista y establecerse en Estados Unidos. Entonces construyó el primer reactor nuclear (Chicago Pile-1) y trabajó en el Proyecto Manhattan. Fermi murió en Chicago en 1954. El elemento 100, el fermio, lleva su nombre en su honor.

Vida temprana

Enrico Fermi nació en Roma, Italia, el 29 de septiembre de 1901, el tercer hijo de Alberto e Ida de Gattis Fermi. Ida era una mujer extraordinaria, formada como maestra, muy inteligente y una gran influencia en la educación de sus hijos.

Se dice que el intenso interés de Fermi por la física fue el resultado de una tragedia familiar. Cuando Enrico tenía 14 años, su querido hermano mayor, Giulio, murió repentinamente. Fermi quedó destrozado. Para consolarle, sus padres le animaron a estudiar. Se encontró con un par de libros de física escritos medio siglo antes y quedó totalmente cautivado. Durante su adolescencia, él y sus amigos llevaron a cabo experimentos de física por diversión, incluyendo la prueba de la densidad del suministro de agua de Roma.

En 1918, Fermi ganó una beca para la prestigiosa Universidad Scuola Normale Superiore de Pisa, Italia. Su ensayo de ingreso fue tan impresionante que Fermi fue rápidamente elevado al programa de doctorado, y se graduó con honores en 1922. En 1923, obtuvo una beca Rockefeller y pasó varios meses con el renombrado profesor de física Max Born en Gottingen, Alemania.

Carrera temprana en la física

Pronto, la carrera de físico de Fermi y su vida personal florecieron. En 1928 se casó con Laura Capon, hija de una respetada familia judía de Roma. Tuvieron un hijo, Giulio, y una hija llamada Nella. Profesionalmente, Fermi fue elegido profesor de física teórica en la Universidad de Roma.

En 1934, Fermi comenzó su trabajo más importante con el átomo, descubriendo que la transformación nuclear podía ocurrir en casi todos los elementos. Uno de los elementos' átomos que dividió fue el uranio. Este trabajo condujo al descubrimiento de la ralentización de los neutrones, lo que llevó a la fisión nuclear y a la producción de nuevos elementos más allá de la Tabla Periódica tradicional.

En 1938, Fermi fue galardonado con el Premio Nobel de Física "por su trabajo con la radiactividad artificial producida por neutrones, y por las reacciones nucleares provocadas por neutrones lentos" El honor fue un salvavidas para la familia Fermi. La Italia fascista acababa de instituir leyes antijudías. La ceremonia de entrega del premio en Estocolmo (Suecia) dio a la familia la oportunidad de salir de Italia y escapar a Estados Unidos.

Proyecto Manhattan y bomba atómica

Situado a salvo en Estados Unidos, en 1939, Fermi fue nombrado profesor de física en la Universidad de Columbia de Nueva York. Allí, Fermi descubrió que si se emitían neutrones de uranio en fisión, podían dividir otros átomos de uranio, desencadenando una reacción en cadena que liberaría enormes cantidades de energía. Sus experimentos condujeron a la primera reacción nuclear en cadena controlada en Chicago, el 2 de diciembre de 1942, bajo el estadio de atletismo de Chicago.

Por consiguiente, durante la Segunda Guerra Mundial, Fermi se convirtió en uno de los principales líderes del Proyecto Manhattan, centrado en el desarrollo de la bomba atómica. Para reforzar su compromiso con su nuevo país, Fermi y su esposa se convirtieron en ciudadanos estadounidenses en 1944.

Después de la guerra, Fermi fue nombrado miembro del Comité Asesor General de la Comisión de Energía Atómica. En octubre de 1949, la comisión se reunió para discutir el desarrollo de la bomba de hidrógeno. Sin embargo, Fermi se sintió horrorizado ante la perspectiva y más tarde fue coautor de un apéndice del informe de la comisión en el que se condenaba la bomba de hidrógeno con un lenguaje muy duro. Cuando el presidente Harry S. Truman ordenó el desarrollo de la bomba, ignorando las advertencias de Fermi y de otros, Fermi volvió a Los Álamos, Nuevo México, para ayudar con los cálculos, con la esperanza de demostrar que no era posible fabricar una superbomba.

Años finales y muerte

Fermi continuó su trabajo en el Instituto de Estudios Nucleares de la Universidad de Chicago, donde se dedicó a la física de altas energías y dirigió investigaciones sobre el origen de los rayos cósmicos y teorías sobre las fantásticas energías presentes en las partículas de los rayos cósmicos.

En 1954, a Fermi se le diagnosticó un cáncer de estómago incurable, y pasó los meses que le quedaban de vida en Chicago, sometiéndose a diversos procedimientos médicos. Murió mientras dormía el 28 de noviembre de 1954, en su casa de Chicago, Illinois.

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