Biografía Emmett Till

Emmett Till
Fotografía: Courtesy Library of Congress

Emmett Till

Biografía

(1941–1955)
El brutal secuestro y asesinato de Emmett Till, de 14 años, el 28 de agosto de 1955, galvanizó el incipiente movimiento por los derechos civiles.

¿Quién fue Emmett Till?


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Emmett Till nació en Chicago y creció en un barrio negro de clase media. Till estaba visitando a unos parientes en Money, Mississippi, en 1955, cuando el joven de catorce años fue acusado de silbar a Carolyn Bryant, una mujer blanca que era cajera en una tienda de comestibles.

Cuatro días más tarde, el marido de Bryant, Roy, y su hermanastro, J.W. Milam, secuestraron a Till, lo golpearon y le dispararon en la cabeza. Los hombres fueron juzgados por asesinato, pero un jurado compuesto exclusivamente por hombres blancos los absolvió.

El asesinato de Till y su funeral a cajón abierto impulsaron el emergente movimiento por los derechos civiles. Más de seis décadas después, en enero de 2017, Timothy Tyson, autor de La sangre de Emmett Till e investigador principal de la Universidad de Duke, reveló que en una entrevista de 2007 Carolyn le admitió que había mentido sobre los avances de Till hacia ella.

En 2018, el Departamento de Justicia dijo que había recibido “nueva información” sobre la muerte de Till&#x2019, y el FBI reabrió una investigación sobre su asesinato.

Madre y padre

Till era el único hijo de Louis y Mamie Till. La madre de Till era, según todos los indicios, una mujer extraordinaria. Desafiando las limitaciones sociales y la discriminación a la que se enfrentaba como mujer afroamericana que crecía en las décadas de 1920 y 1930, Mamie destacó tanto en lo académico como en lo profesional.

Fue la cuarta estudiante negra que se graduó en el Argo Community High School de los suburbios de Chicago, una escuela predominantemente blanca, y la primera estudiante negra que entró en el cuadro de honor de la escuela. Mientras criaba a Till como madre soltera, trabajaba muchas horas para las Fuerzas Aéreas como empleada encargada de los archivos confidenciales.

Till nunca conoció a su padre, soldado raso del Ejército de Estados Unidos durante la Segunda Guerra Mundial. Till nació en 1941; sus padres se separaron en 1942. Tres años más tarde, Mamie recibió la noticia del Ejército de que Louis había sido ejecutado por «mala conducta intencionada» mientras servía en Italia.

Infancia

Till, que recibía el apodo de Bobo, nació el 25 de julio de 1941 en Chicago. Creció en un próspero barrio negro de clase media del South Side de Chicago. El barrio era un paraíso para los negocios de propietarios negros, y las calles que recorría de niño estaban llenas de compañías de seguros, farmacias y salones de belleza de propietarios negros, así como de clubes nocturnos que atraían a artistas de la talla de Duke Ellington y Sarah Vaughan.

Los que mejor conocían a Till lo describen como un niño responsable, divertido y con un espíritu contagioso. Sufrió poliomielitis a la edad de 5 años. Consiguió recuperarse por completo, salvo por un ligero tartamudeo que le acompañó el resto de su vida.

Como su madre trabajaba a menudo más de 12 horas al día, Till asumió toda la responsabilidad doméstica desde una edad muy temprana. "Emmett tenía toda la responsabilidad de la casa" recordaba más tarde su madre. "Quiero decir que todo estaba realmente sobre sus hombros, y Emmett lo asumió. Me dijo que si yo trabajaba y ganaba dinero, él se encargaría de todo lo demás. Limpiaba y cocinaba bastante. Y hasta se encargó de la lavandería.

Till asistió a la escuela McCosh Grammar School, sólo para negros. Su compañero de clase y de la infancia, Richard Heard, recordó más tarde: «Emmett era un tipo divertido todo el tiempo. Tenía una maleta de chistes que le gustaba contar. Le encantaba hacer reír a la gente. Era un chico regordete; la mayoría de los chicos eran delgados, pero él no dejaba que eso se interpusiera en su camino. Hizo muchos amigos en McCosh.

En agosto de 1955, el tío abuelo de Till, Moses Wright, vino desde Mississippi a visitar a la familia en Chicago. Al final de su estancia, Wright planeaba llevar al primo de Till, Wheeler Parker, de vuelta a Mississippi para visitar a sus parientes en el sur, y cuando Till, que tenía sólo 14 años en ese momento, se enteró de estos planes, le rogó a su madre que le dejara ir.

Al principio, la madre de Till se opuso a la idea. Quería hacer un viaje por carretera a Omaha, Nebraska, y trató de convencer a su hijo de que la acompañara con la promesa de unas clases de conducción en carretera.

Pero Till quería desesperadamente pasar tiempo con sus primos en Mississippi, y en una decisión fatídica que tendría un grave impacto en sus vidas y en el curso de la historia de Estados Unidos, la madre de Till cedió y le dejó ir.

Muerte

El 28 de agosto de 1955, Till fue asesinado por ser acusado de ofender a una mujer blanca que trabajaba en la tienda de comestibles de su familia.

El 19 de agosto de 1955—el día antes de que Till saliera de su casa en Chicago con su tío y su primo rumbo a Mississippi—Mamie Till le dio a su hijo el anillo de sello de su difunto padre—, grabado con las iniciales —

Al día siguiente llevó a su hijo a la estación de la calle 63 en Chicago. Se despidieron con un beso y Till subió a un tren que iba hacia el sur, rumbo a Mississippi. Fue la última vez que se vieron.

Tres días después de llegar a Money, Mississippi — el 24 de agosto de 1955 — Till y un grupo de adolescentes entraron en Bryant's Grocery and Meat Market para comprar refrescos después de un largo día recogiendo algodón bajo el caluroso sol de la tarde.

Lo que ocurrió exactamente dentro de la tienda de comestibles esa tarde nunca se sabrá. Till compró chicle y, según relatos posteriores, se le acusó de silbar, coquetear o tocar la mano de la empleada blanca de la tienda y esposa del propietario, Carolyn Bryant.

Cuatro días después, aproximadamente a las 2:30 de la madrugada, Roy Bryant, marido de Carolyn, y su hermanastro J.W. Milam secuestraron a Till en casa de Moses Wright. Luego golpearon brutalmente al adolescente, lo arrastraron hasta la orilla del río Tallahatchie, le dispararon en la cabeza, lo ataron con alambre de espino a un gran ventilador de metal y empujaron su cuerpo mutilado al agua.

Moses Wright denunció la desaparición de Till a las autoridades locales, y tres días después, su cadáver fue sacado del río. El rostro de Till&apos estaba mutilado hasta quedar irreconocible, y Wright sólo consiguió identificarlo por el anillo que llevaba en el dedo, grabado con las iniciales de su padre—"L.T."

“Nunca se me ocurrió que Bobo fuera asesinado por silbar a una mujer blanca. ” — Simeon Wright, primo de Emmett Till'

“Parece que el estado de Mississippi ha decidido mantener la supremacía blanca asesinando niños. ” — Roy Wilkins, jefe de la NAACP

Funeral a cajón abierto

El cuerpo de Till&apos fue enviado a Chicago, donde su madre optó por celebrar un funeral a cajón abierto con el cuerpo de Till&apos expuesto durante cinco días. Miles de personas acudieron a la Iglesia de Dios Roberts Temple para ver las pruebas de este brutal crimen de odio.

La madre de Till dijo que, a pesar del enorme dolor que le causó ver el cadáver de su hijo expuesto, optó por un funeral con el ataúd abierto en un esfuerzo por «dejar que el mundo vea lo que ha sucedido, porque no hay manera de que yo pueda describir esto. Y necesitaba a alguien que me ayudara a contar cómo fue.

"Con su cuerpo empapado y desfigurado, la mayoría de la gente habría mantenido el ataúd cubierto. [Su madre] dejó que el cuerpo fuera expuesto. Más de 100.000 personas vieron su cuerpo tendido en ese ataúd aquí en Chicago. Aquella debió de ser la mayor manifestación por los derechos civiles de la historia de Estados Unidos." — Jesse Jackson

El féretro de Till&#x2019 está ahora expuesto en el Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana del Smithsonian&#x2019 en Washington, D.C.

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Fotos del cuerpo de Till&#x2019

En las semanas que transcurrieron entre el entierro de Till&#x2019 y el juicio por asesinato y secuestro de Roy Bryant y J. W. Milam, dos publicaciones negras, la revista Jet y el Chicago Defender, publicaron fotos gráficas del cadáver de Till&apos.

Para cuando comenzó el juicio de 1955 por el asesinato de Till&apos, su asesinato se había convertido en una fuente de indignación en todo el país.

Juicio por el asesinato

El juicio contra los asesinos de Till&apos comenzó el 19 de septiembre de 1955. Debido a que los negros y las mujeres tenían prohibido servir como jurados, Bryant y Milam fueron juzgados ante un jurado totalmente blanco y masculino.

En un acto de extraordinaria valentía, Moses Wright subió al estrado e identificó a Bryant y Milam como los secuestradores y asesinos de Till. En aquella época, era casi inaudito que los negros acusaran abiertamente a los blancos en los tribunales. Al hacerlo, Wright puso su propia vida en grave peligro.

A pesar de las abrumadoras pruebas de la culpabilidad de los acusados y de las peticiones generalizadas de justicia desde fuera de Mississippi, el 23 de septiembre, el panel de hombres blancos del jurado absolvió a Bryant y Milam de todos los cargos. Sus deliberaciones duraron apenas 67 minutos.

Asesinos

En enero de 1956, Roy Bryant, el marido de Carolyn, la acusadora de Till, y su hermanastro, J.W. Milam, admitieron haber cometido el asesinato de Till. Protegidos por las leyes de doble incriminación, contaron toda la historia de cómo secuestraron y mataron a Till a la revista Look por 4.000 dólares.

Milam y Roy Bryant murieron con la sangre de Emmett Till en sus manos," declaró posteriormente Simeon Wright, primo de Till y testigo presencial de su secuestro (estaba con Till la noche en que fue secuestrado por Milam y Bryant). "Y parece que todos los demás que estuvieron involucrados van a hacer lo mismo. Tuvieron la oportunidad de confesar. Morirán con la sangre de Emmett Till' en sus manos.

Impacto en los derechos civiles

"Pensé en Emmett Till, y no pude' volver [a la parte trasera del autobús]. " — Rosa Parks

Sólo un año después de la histórica decisión del Tribunal Supremo en el caso Brown contra el Consejo de Educación, que obligaba a poner fin a la segregación racial en las escuelas públicas, la muerte de Till supuso un importante catalizador para el movimiento por los derechos civiles en Estados Unidos.

Cien días después del asesinato de Till, Rosa Parks se negó a ceder su asiento en un autobús urbano de Alabama, lo que desencadenó el boicot de autobuses de Montgomery, que duró un año. Nueve años después, el Congreso aprobó la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohibía muchas formas de discriminación racial y segregación. En 1965, se aprobó la Ley de Derecho al Voto, que prohibía las prácticas de voto discriminatorias.

[El asesinato de Emmett Till fue] uno de los crímenes más brutales e inhumanos del siglo XX. — Martin Luther King Jr.

Aunque nunca dejó de sentir el dolor por la muerte de su hijo, Mamie Till (que falleció de insuficiencia cardíaca en 2003) también reconoció que lo sucedido a su hijo ayudó a abrir los ojos de los estadounidenses al odio racial que asolaba el país, y con ello contribuyó a desencadenar un movimiento masivo de protesta por la igualdad y la justicia racial.

La gente realmente no sabía que podían ocurrir cosas tan horribles,&quot dijo Mamie Till en una entrevista con Devery S. Anderson, autor de Emmett Till: The Murder That Shocked the World and Propelled the Civil Rights Movement, en diciembre de 1996. "Y el hecho de que le ocurriera a un niño, eso marca toda la diferencia del mundo.

Acusador

En una entrevista de 2007, la acusadora de Till, Carolyn Bryant Donham (que se había divorciado y vuelto a casar), admitió que había mentido sobre las insinuaciones de Till hacia ella.

Esa parte no es cierta, dijo a Timothy Tyson, investigador principal de la Universidad de Duke. La entrevista apareció en un artículo de Vanity Fair de 2017 al publicarse el libro de Tyson, La sangre de Emmett Till.

Bryant Donham también le dijo a Tyson: Nada de lo que hizo ese chico podría justificar lo que le ocurrió, y admitió que sentía una tierna pena por su madre.

En el verano de 2018, el Departamento de Justicia habría reabierto la investigación sobre la muerte de Till' con el "descubrimiento de nueva información". "

No estaba claro si el gobierno presentaría nuevos cargos, aunque los recientes esfuerzos federales para reexaminar los crímenes de motivación racial del pasado habían producido ocasionalmente resultados, incluida la condena en 2010 de un ex policía estatal de Alabama acusado de matar al activista Jimmie Lee Jackson en 1965.

La pintura y la Bienal del Whitney

Un cuadro del ataúd de Till&#x2019, realizado por la artista blanca Dana Schutz, despertó la polémica tras ser incluido en la Bienal del Whitney de 2017. El artista afroamericano Parker Bright se posicionó frente a la obra con una camiseta con las palabras “Black Death Spectacle” impresas en la espalda. Se le unieron otros manifestantes, entre ellos la artista negra de origen británico Hannah Black.

“El tema no es de Schutz’. La libertad de expresión de los blancos y la libertad creativa de los blancos se han fundado en la coacción de otros, y no son derechos naturales. El cuadro debe desaparecer», escribió Black en un mensaje de Facebook firmado por otros 30 artistas identificados como no blancos.

Documentales y películas

Décadas después de la muerte de Till, se han producido varios documentales y películas sobre su vida y muerte. Entre los más conocidos están el documental de investigación de la PBS de 2003 El asesinato de Emmett Till y el documental de 2005 La historia no contada de Emmett Louis Till, del cineasta de derechos civiles Keith A. Beauchamp.

Las próximas producciones incluyen Till, dirigida por la estrella de Anatomía de Grey Jesse Williams y basada en un guión de Beauchamp y Michael Reilly; El rostro de Emmett Till; y una miniserie de HBO producida por Jay-Z, Will Smith y Aaron Kaplan.

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