Biografía Ella Fitzgerald

Ella Fitzgerald
Fotografía: Anthony Bruno/Michael Ochs Archives/Getty Images

Ella Fitzgerald

Biografía

(1917–1996)
Ella Fitzgerald, conocida como la «Primera Dama de la Canción» y «Lady Ella», fue una vocalista de jazz y canción estadounidense inmensamente popular que interpretó gran parte del Gran Cancionero Americano.

¿Quién era Ella Fitzgerald?


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Ella Fitzgerald se dedicó a cantar tras una infancia problemática y debutó en el Teatro Apollo en 1934. Descubierta en un concurso de aficionados, se convirtió en la mejor cantante de jazz durante décadas. En 1958, Fitzgerald hizo historia al ser la primera mujer afroamericana en ganar un premio Grammy. Debido en gran medida a su calidad vocal, con una entonación lúcida y una amplia gama, la cantante llegaría a ganar 13 Grammys en total y a vender más de 40 millones de álbumes. Sus cancioneros en varios volúmenes, editados por Verve Records, son uno de los tesoros discográficos de Estados Unidos.

Años tempranos

Nacida el 25 de abril de 1917, en Newport News, Virginia, la cantante Fitzgerald fue el producto de un matrimonio de hecho entre William Fitzgerald y Temperance "Tempie" Williams Fitzgerald. Fitzgerald vivió una infancia problemática que comenzó con la separación de sus padres poco después de su nacimiento.

Con su madre, Fitzgerald se trasladó a Yonkers, Nueva York. Allí vivieron con el novio de su madre, Joseph Da Silva. La familia creció en 1923 con la llegada de la hermanastra de Fitzgerald, Frances. Con dificultades económicas, la joven Fitzgerald ayudó a su familia trabajando como mensajera "haciendo números" y actuando como vigilante de un burdel. Su primera aspiración profesional fue convertirse en bailarina.

Tras la muerte de su madre en 1932, Fitzgerald acabó mudándose con una tía. Comenzó a faltar a la escuela. Fitzgerald fue enviada a un reformatorio especial, pero no permaneció allí mucho tiempo.

En 1934, Fitzgerald intentaba salir adelante por su cuenta y vivía en la calle. Todavía albergaba el sueño de convertirse en una artista, y se presentó a un concurso de aficionados en el Teatro Apollo de Harlem.

En el concurso, cantó el tema de Hoagy Carmichael "Judy" así como "The Object of My Affection", entusiasmando al público. Fitzgerald ganó el primer premio de 25 dólares del concurso.

Los inicios de su carrera

Esa inesperada actuación en el Apollo ayudó a poner en marcha la carrera de Fitzgerald. Pronto conoció al director de la banda y baterista Chick Webb y finalmente se unió a su grupo como cantante.

Fitzgerald grabó «Love and Kisses» con Webb en 1935 y se encontró tocando regularmente en uno de los clubes más populares de Harlem, el Savoy. Fitzgerald también consiguió su primer número 1, en 1938, con la canción «A-Tisket, A-Tasket», de la que fue coautora. Ese mismo año, Fitzgerald grabó su segundo éxito, "I Found My Yellow Basket."Además de su trabajo con Webb, Fitzgerald actuó y grabó con la Orquesta de Benny Goodman. También tuvo su propio proyecto paralelo, conocido como Ella Fitzgerald and Her Savoy Eight.

Tras la muerte de Webb en 1939, Fitzgerald se convirtió en la líder de la banda, que pasó a llamarse Ella Fitzgerald and Her Famous Orchestra. (Algunas fuentes se refieren al grupo como Ella Fitzgerald and Her Famous Band).

Por esta época, Fitzgerald estuvo brevemente casada con Ben Kornegay, un traficante de drogas y estafador convicto. Se casaron en 1941, pero pronto anularon su unión.

Estrella emergente

Al salir por su cuenta, Fitzgerald consiguió un contrato con Decca Records. Grabó algunas canciones de éxito con los Ink Spots y Louis Jordan a principios de la década de 1940.

Fitzgerald también debutó en el cine como Ruby en la comedia del oeste de 1942 Ride 'Em Cowboy con Bud Abbott y Lou Costello. Su carrera empezó a despuntar realmente en 1946 cuando empezó a trabajar con Norman Granz, el futuro fundador de Verve Records.

A mediados de los años 40, Granz había puesto en marcha Jazz at the Philharmonic, una serie de conciertos y discos en directo con la mayoría de los grandes intérpretes del género. Fitzgerald también contrató a Granz para que se convirtiera en su mánager.

Por aquel entonces, Fitzgerald se fue de gira con Dizzy Gillespie y su banda. Comenzó a cambiar su estilo de canto, incorporando el canto scat durante sus actuaciones.

Fitzgerald también se enamoró del bajista de Gillespie, Ray Brown. La pareja se casó en 1947 y adoptaron a un niño nacido de la hermanastra de Fitzgerald, al que llamaron Raymond "Ray" Brown Jr. El matrimonio terminó en 1952.

Primera Dama de la Canción

Los años 50 y 60 fueron una época de gran éxito comercial y de crítica para Fitzgerald, y se ganó el apodo de "Primera Dama de la Canción" por su gran popularidad y su incomparable talento vocal. Su habilidad única para imitar sonidos instrumentales ayudó a popularizar la improvisación vocal del scatting, que se convirtió en su técnica característica.

En 1956, Fitzgerald comenzó a grabar para la recién creada Verve. Hizo algunos de sus álbumes más populares para el sello, empezando con Ella Fitzgerald Sings the Cole Porter Song Book de 1956.

En la primera edición de los premios Grammy, en 1958, Fitzgerald recogió sus dos primeros Grammys e hizo historia como la primera mujer afroamericana en ganar el premio a la mejor interpretación individual de jazz y a la mejor interpretación vocal femenina por los dos proyectos de cancionero Ella Fitzgerald Sings the Duke Ellington Song Book y Ella Fitzgerald Sings the Irving Berlin Song Book, respectivamente. (Trabajó directamente con Ellington en el primer álbum.)

Un alma verdaderamente colaboradora, Fitzgerald produjo grandes grabaciones con artistas como Louis Armstrong y Count Basie. También actuó varias veces con Frank Sinatra a lo largo de los años.

En 1960, Fitzgerald irrumpió en las listas de éxitos del pop con su interpretación de «Mack the Knife». Una serie de conciertos especialmente memorables de esta época fue un compromiso de dos semanas en la ciudad de Nueva York en 1974 con Sinatra y Basie.

Los últimos años y la muerte

En la década de 1980, Fitzgerald experimentó graves problemas de salud. Fue operada del corazón en 1986 y sufría de diabetes. La enfermedad la dejó ciega y le amputaron las dos piernas en 1994.

Su última grabación fue en 1989 y su última actuación en público fue en 1991 en el Carnegie Hall de Nueva York. Fitzgerald murió el 15 de junio de 1996 en su casa de Beverly Hills.

En total, Fitzgerald grabó más de 200 álbumes y unas 2.000 canciones en su vida. Sus ventas totales de discos superaron los 40 millones. Entre sus numerosos reconocimientos se incluyen 13 premios Grammy, el premio NAACP Image Award for Lifetime Achievement y la Medalla Presidencial de la Libertad.

Aunque algunos críticos se quejaron de que su estilo y su voz carecían de la profundidad de algunos de sus homólogos más blueseros, su éxito y el respeto que cosechó de los nombres más importantes de la industria musical demostraron que Fitzgerald estaba en una clase propia.

Mel Torme la describió como «la Gran Sacerdotisa de la Canción» y Pearl Bailey la llamó «la mejor cantante de todas», según el sitio web oficial de Fitzgerald. Y Bing Crosby dijo una vez: "Hombre, mujer o niño, Ella es la más grande de todas"

Desde su fallecimiento, Fitzgerald ha sido honrada y recordada de muchas maneras. El Servicio Postal de Estados Unidos honró a la difunta cantante con un sello conmemorativo que celebraba el 90º aniversario de su nacimiento.

Ese mismo año, el álbum de homenaje We All Love Ella: Celebrating the First Lady of Song presentó a artistas como Gladys Knight, Etta James y Queen Latifah interpretando algunos de los clásicos de Fitzgerald.

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