Biografía Elizabeth Holmes

Elizabeth Holmes
Fotografía: David Orrell/CNBC/NBCU Fotografía Bank via Getty Images

Elizabeth Holmes

Biografía

(1984–)
Elizabeth Holmes es la fundadora y ex directora general de Theranos, una empresa de tecnología sanitaria que comercializaba una nueva modalidad de análisis de sangre. Tras las acusaciones contra la tecnología y las prácticas comerciales de la empresa, la valoración de Theranos se desplomó, y Holmes y un antiguo director de operaciones fueron acusados de fraude federal en junio de 2018.

¿Quién es Elizabeth Holmes?


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Elizabeth Holmes fue la fundadora y ex directora general de Theranos, una empresa de tecnología sanitaria con sede en Silicon Valley que comercializaba una tecnología de análisis de sangre más barata y no invasiva. Tras ver cómo la valoración de la empresa se disparaba a más de 9.000 millones de dólares, surgieron una serie de informes que apuntaban a que la tecnología de Holmes’ era defectuosa y que muchas de las 7,5 millones de pruebas que realizaba podían ser inexactas. En junio de 2018, Holmes y el ex director de operaciones de Theranos, Ramesh “Sunny” Balwani fueron acusados de 11 cargos federales, incluyendo fraude electrónico y conspiración para cometer fraude electrónico.

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Vida temprana y educación

Nacida el 3 de febrero de 1984 en Washington, D.C., Holmes era hija de Noel, un antiguo miembro del comité del Capitolio, y de Christian, que trabajó para una serie de agencias gubernamentales, incluida la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID). La familia se trasladó de Washington D.C. a Houston (Texas) cuando Holmes era joven.

Holmes comenzó su carrera empresarial muy pronto, cuando su interés adolescente por la programación informática la llevó a iniciar un negocio de venta de software de traducción de códigos a universidades chinas. También comenzó a estudiar chino mandarín a una edad temprana, lo que le permitió asistir a una serie de clases de nivel universitario mientras aún estaba en la escuela secundaria. En 2002 comenzó a asistir a la Universidad de Stanford, en California, donde estudió ingeniería química y trabajó junto a Channing Robertson, un decano que se convertiría en uno de los primeros miembros del consejo de administración de Theranos.

Fundación de Theranos

La inspiración para su empresa surgió durante unas prácticas de verano en el Instituto del Genoma de Singapur, en 2002, donde trabajó en la investigación y las pruebas del Síndrome Respiratorio Agudo Severo, o SARS. Su plan inicial, por el que recibió una patente estadounidense en 2003, consistía en un sistema de administración de fármacos, que permitiera comprobar su eficacia y ajustar la dosis según fuera necesario, todo ello en un pequeño parche.

Holmes dejó Stanford en 2004, a los 19 años, y utilizando el dinero de la matrícula universitaria como capital inicial, fundó una empresa llamada “Real-Time Cures.” Durante los años siguientes, Holmes cambió su enfoque para crear una nueva forma de análisis de sangre, afirmando que se basaba en su propio terror a las agujas. La empresa recibió el nombre de Theranos, una amalgama de las palabras «terapia» y «diagnóstico». Uno de los primeros inversores fue el inversor de capital riesgo Tim Draper, padre de un amigo de la infancia y fundador de Draper Fisher Jurvetson. Uno de ellos eliminaba la necesidad de recoger muestras de sangre con las agujas tradicionales, y en su lugar utilizaba un palillo que recogía cantidades minúsculas de sangre en un pequeño tubo llamado «nanotainer»; otro era una máquina de laboratorio capaz de realizar docenas de pruebas con la misma y minúscula cantidad de sangre, para detectar todo tipo de enfermedades, desde la diabetes hasta el cáncer o las enfermedades cardíacas. Theranos también impulsó una nueva legislación en varios estados que permitiría administrar los análisis sin necesidad de una nota del médico.

Ambas tecnologías habrían revolucionado el sector de los análisis de sangre, un negocio anual de 75.000 millones de dólares. Theranos ofrecía estos análisis de sangre a un coste significativamente inferior al de los laboratorios de análisis tradicionales y los hospitales; mientras que algunos análisis convencionales podían costar cientos de dólares, Theranos’ los ofrecía por menos de 5 dólares, y ofrecía resultados más rápidos.

Aunque la empresa se negó a divulgar sus métodos y su tecnología (incluso a los inversores), alegando que su naturaleza patentada la hacía vulnerable a posibles competidores, firmó varios acuerdos lucrativos, entre ellos uno con la empresa Walgreens, por el que se introdujeron laboratorios Theranos en casi 50 establecimientos de la cadena, con planes de expansión para miles más. La empresa también afirmó tener una asociación con el Departamento de Defensa de los Estados Unidos y con gigantes farmacéuticos como Pfizer y GlaxoSmithKline, aunque esas afirmaciones se desmintieron posteriormente. Un acuerdo de 350 millones de dólares con Safeway fracasó al surgir las acusaciones contra la empresa.

Perfil mediático y acusaciones de «voz falsa»

Holmes se convirtió en una figura mediática muy popular y apareció en decenas de perfiles de periódicos y revistas. Vestido completamente de negro, incluyendo un cuello de tortuga falso, Holmes era comparado frecuentemente con el visionario gurú de la tecnología de Apple, Steve Jobs, una comparación que Holmes cultivaba. Holmes trabajaba siete días a la semana y afirmaba no haber tomado nunca vacaciones, rasgo que fomentaba mucho en sus empleados. Uno de sus rasgos más notables, su voz grave, fue objeto de escrutinio, y varios medios de comunicación señalaron que la bajaba a propósito, posiblemente como medio para ganarse el respeto en el mundo dominado por los hombres de Silicon Valley.

Relación con Sunny Balwani

Holmes conoció a Ramesh “Sunny” Balwani mientras estudiaba en China cuando era adolescente. Balwani, un ingeniero de software sin experiencia en el ámbito de la salud o la medicina, se convirtió en el presidente y director de operaciones de Theranos, gestionando su actividad diaria. Holmes y Balwani mantenían una relación sentimental, aunque la mantuvieron en secreto ante los inversores y la mayoría de los empleados.

Balwani fue obligado a abandonar Theranos en 2016, y su relación con Holmes terminó. Ambos se vieron implicados en el caso de la Comisión de Valores y Bolsa de marzo de 2018 (que acusó a Theranos de perpetrar un “fraude masivo”) y en la acusación federal de junio de 2018 por cargos de escuchas telefónicas. Balwani ha negado estos cargos y, a diferencia de Holmes, no ha llegado a un acuerdo con la SEC (Holmes pagó una multa de 500.000 dólares de la SEC, pero no admitió su culpabilidad).

Desenmascaramiento de Theranos

El supuesto fraude comenzó a desenmascararse en el otoño de 2015, cuando una serie de artículos en el Wall Street Journal y otros medios de comunicación revelaron graves problemas con la empresa. Entre las revelaciones bomba: Que muchas de sus muestras de sangre se analizaban con maquinaria de diagnóstico estándar (adquirida a otra empresa), en lugar de con la denominada máquina emblemática Edison, que Holmes afirmaba haber perfeccionado; que el pequeño porcentaje de pruebas que se realizaban con las máquinas Edison arrojaban a veces resultados muy inexactos; y que la empresa había sobrestimado enormemente sus previsiones de ingresos anuales para atraer a los inversores.

También salieron a la luz varios exempleados, que sacaron a la luz el estricto hermetismo de la empresa. Afirmaron que Holmes y Balwani conocían los defectos de la tecnología y que las máquinas Edison y las pruebas no estaban preparadas para su uso público generalizado, pero obligaron a los empleados a falsificar los datos de las pruebas y a realizar demostraciones falsas de las máquinas para posibles inversores. Varios empleados también fueron amenazados por los abogados de Theranos.

Investigaciones y cargos legales contra Theranos

Tanto la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) como los Centros de Servicios de Medicare & Medicaid (CMS), un regulador de la industria de la salud, iniciaron investigaciones. En octubre de 2015, la FDA declaró que el vial de nanotainer de Theranos era un dispositivo médico no autorizado, y en enero de 2016, los CMS cerraron el laboratorio de Theranos en Newark (California), alegando un peligro inmediato para la salud y la seguridad de los pacientes. A finales de año, Theranos había cerrado sus centros de bienestar y los inversores perdieron millones de dólares, y varios demandaron la restitución, incluido Walgreens.

A principios de 2018, Theranos llegó a un acuerdo con los CMS, pagando una multa de 35.000 dólares y devolviendo más de 4,5 millones de dólares a los clientes de las pruebas en Arizona. Como parte del acuerdo, se prohibió a la empresa trabajar en la industria de los análisis de sangre durante dos años. El acuerdo con la SEC, por el que Holmes pagó una multa de 500.000 dólares, también le prohibió ocupar un puesto de liderazgo en cualquier empresa que cotizara en bolsa durante 10 años.

Holmes continuó negando estas acusaciones, pero el 15 de junio de 2018, ella y Sunny Balwani fueron acusados por la Oficina del Fiscal de Estados Unidos de 11 cargos federales, nueve cargos de fraude electrónico y dos cargos de conspiración para cometer fraude electrónico. Los cargos conllevan una sentencia máxima de 20 años de prisión, una multa de 250.000 dólares, más la restitución de cada cargo.

El 5 de septiembre de 2018, se informó de que Theranos se disolvería después de intentar pagar a los acreedores con el dinero en efectivo que le quedaba. "Ahora estamos fuera de tiempo" El CEO David Taylor envió un correo electrónico a los accionistas.

En febrero de 2020, un juez federal que supervisa el caso penal contra Holmes y Balwani desestimó parcialmente un cargo de conspiración para cometer fraude electrónico y tres cargos de fraude electrónico, sobre la base de que el gobierno no alegó que el dúo tenía una intención específica de defraudar a los médicos y los pacientes que estaban totalmente cubiertos por el seguro.

Retratos de los medios de comunicación

Una mirada expansiva a Holmes y sus engaños de la compañía ' vino en el best-seller de 2018 Bad Blood: Secretos y mentiras en una startup de Silicon Valley, de John Carreyrou, quien dio a conocer la historia por primera vez para el Wall Street Journal. Sus derechos cinematográficos se vendieron incluso antes de que se publicara el libro, con The Big Short's Adam McKay a bordo para dirigir y Jennifer Lawrence adjunta para protagonizar como Holmes.

HBO siguió el ejemplo con el estreno en marzo de 2019 del documental The Inventor: Out for Blood in Silicon Valley, del ganador del Oscar Alex Gibney.

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