Biografía Eli Whitney

Eli Whitney

Eli Whitney

Biografía

(1765–1825)
Eli Whitney fue un inventor estadounidense que creó la desmotadora de algodón e impulsó el modo de producción de «piezas intercambiables».

¿Quién fue Eli Whitney?


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Eli Whitney estudió en Yale antes de inventar la desmotadora de algodón, un dispositivo que agilizaba enormemente el proceso de extracción de la fibra de las semillas de algodón. La patente de su dispositivo fue ampliamente pirateada, por lo que Whitney luchó por obtener alguna recompensa por su invento. Posteriormente, fue pionero en los sistemas de producción de piezas intercambiables.

Vida temprana

Eli Whitney nació el 8 de diciembre de 1765 en Westboro, Massachusetts. Creció en una granja, pero tenía afinidad por el trabajo con máquinas y la tecnología. De joven, durante la Guerra de la Independencia, se convirtió en un experto en la fabricación de clavos con un dispositivo de su invención. Más tarde fabricó bastones y alfileres de sombrero para señoras, reconociendo la oportunidad cuando se presentaba.

Creación de la ginebra de algodón

En 1789, Whitney comenzó a asistir al Yale College y se graduó en 1792, con algunas deliberaciones sobre la posibilidad de convertirse en abogado. Al graduarse, Whitney fue contratado como tutor en Carolina del Sur. De camino a su nuevo puesto en barco, conoció a Catherine Greene, la viuda de un general de la Guerra de la Independencia. Una vez que Whitney se enteró de que su sueldo de tutor se iba a reducir a la mitad, rechazó el trabajo y aceptó la oferta de Greene de estudiar derecho en su plantación de Mulberry Grove. Allí conoció a Phineas Miller, otro ex alumno de Yale, que era el prometido de Greene y administrador de su finca.

Greene pronto se enteró de la falta de un cultivo rentable en la zona inmediata, con el mercado del tabaco en declive. Aunque el algodón de semilla verde estaba ampliamente disponible, se necesitaban horas de trabajo manual para limpiar adecuadamente la semilla y extraer la fibra. Con el apoyo de Greene, Whitney trabajó durante el invierno para idear una máquina capaz de limpiar el algodón de forma rápida y eficaz mediante un sistema de ganchos, alambres y un cepillo giratorio.

Cuando Whitney hizo una demostración de su nueva desmotadora de algodón (“desmotadora” es la abreviatura de motor) a algunos colegas— el dispositivo producía más algodón en una hora que el que podían producir varios trabajadores en un día— la reacción fue inmediata. Los plantadores locales se lanzaron a la plantación generalizada de algodón de semilla verde, poniendo inmediatamente a prueba los modos de producción existentes.

Patente pirateada y esclavitud

Whitney y Miller patentaron la desmotadora en 1794, con el objetivo de producir e instalar desmotadoras en todo el Sur y cobrar a los agricultores dos quintos de los beneficios resultantes. Sin embargo, su dispositivo fue ampliamente pirateado y los agricultores crearon su propia versión de la desmotadora. Whitney pasó años en batallas legales y a finales de siglo accedió a conceder licencias para las desmotadoras a un precio asequible. Los plantadores del sur acabaron cosechando enormes ganancias financieras con el invento, mientras que Whitney no obtuvo casi ningún beneficio neto, incluso después de recibir acuerdos monetarios de varios estados.

A mediados del siglo XIX, la producción de algodón en el Sur había aumentado de forma estratosférica con respecto al siglo anterior, produciéndose más de un millón de fardos de algodón en 1840. Como se necesitaba gente para recoger la cosecha, la codicia alimentó una cultura esclavista que ahogaba la industria y deshumanizaba, con alrededor de un tercio de la población sureña de Estados Unidos esclavizada en 1860.

Piezas intercambiables

Durante sus dificultades para recibir compensación por la desmotadora de algodón, la siguiente gran aventura de Whitney consistiría en la producción de armas y en defender el sistema de piezas intercambiables. Con una posible guerra con Francia en el horizonte, el gobierno recurrió a contratistas privados para el suministro de armas de fuego. Whitney prometió fabricar 10.000 rifles en un plazo de dos años, y el gobierno aceptó su oferta en 1798.

En aquella época, los mosquetes eran generalmente ensamblados en su totalidad por artesanos individuales, y cada arma tenía su propio diseño. Al establecerse en Connecticut, Whitney ideó máquinas fresadoras que permitían a los obreros cortar el metal según un patrón y producir una parte concreta y específica de un arma. Al unirlas, cada parte, aunque se fabricara por separado, se convertía en un modelo de trabajo.

Whitney todavía se enfrentaba a muchos retos con este nuevo sistema. Tras los primeros años de producción, sólo pudo producir una parte del pedido prometido. Tardó 10 años en completar la fabricación de 10.000 armas. Sin embargo, a pesar del retraso, Whitney pronto recibió otro pedido de 15.000 mosquetes, que pudo suministrar en dos años.

Hay constancia de que a otros inventores se les ocurrió la idea de las piezas intercambiables, y hay cierto escepticismo sobre lo realmente intercambiable que era cada pieza de mosquete que salía de los primeros molineros de Whitney. No obstante, a Whitney se le atribuye el mérito de haber presionado al Congreso para que apoyara la producción de armas y de haber contribuido a propagar un sistema de fabricación que’ha influido en las líneas de montaje modernas. Sus actividades le han llevado a menudo a ser llamado «el padre de la tecnología americana».

Whitney también construyó un grupo de residencias para trabajadores que llegaría a ser conocido como Whitneyville, Connecticut. Instituyó una serie de directrices éticas destinadas a promover unas relaciones armoniosas entre empleados y empleadores, con raíces en las creencias puritanas. Las directrices que presentó serían ignoradas más tarde, cuando la industrialización adoptó una actitud más dura hacia el bienestar de los trabajadores.

Vida personal y muerte

En 1817, Whitney se casó con Henrietta Edwards. La pareja tendría varios hijos, y Eli Whitney Jr. seguiría trabajando en el negocio de fabricación de su padre cuando fuera adulto. El mayor de los Whitney murió el 8 de enero de 1825 en New Haven, Connecticut.

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