Biografía Dorothy Johnson Vaughan

Dorothy Johnson Vaughan

Dorothy Johnson Vaughan

Biografía

(1910–2008)
Dorothy Johnson Vaughan trabajó como matemática en el Programa de Vehículos de Lanzamiento SCOUT que envió los primeros satélites estadounidenses al espacio.

¿Quién era Dorothy Johnson Vaughan?


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Dorothy Johnson Vaughan fue una profesora de matemáticas afroamericana que se convirtió en una de las principales ingenieras matemáticas en los primeros tiempos de la industria aeroespacial. Tras la desegregación de la industria de defensa estadounidense, Vaughan trabajó con los principales operadores e ingenieros informáticos, convirtiéndose en una experta en el lenguaje de programación FORTRAN en la NASA. Trabajó en el Programa de Vehículos de Lanzamiento SCOUT, que lanzaba satélites al espacio. Vaughan y otras mujeres matemáticas afroamericanas son el tema de una película de 2016 Figuras ocultas.

Vida temprana

Dorothy Johnson nació en Kansas City, Missouri, el 20 de septiembre de 1910. A los siete años, sus padres, Leonard y Anne Johnson, trasladaron a la familia a Morgantown, Virginia Occidental. Se graduó en la Beechurst High School en 1925 y, cuatro años después, se licenció en Ciencias por la Wilberforce University de Ohio. En 1932 se casó con Howard Vaughan.

Carrera en matemáticas

Durante los siguientes once años, Vaughan dividió su tiempo entre ser ama de casa y profesora de matemáticas en el instituto Robert Russa Moton de Farmville, Virginia. En 1943, la familia se trasladó a Newport News, Virginia, y Vaughan fue contratada como matemática en el Comité Consultivo Nacional de Aeronáutica (la agencia predecesora de la NASA) en lo que pensó que sería un trabajo temporal. Beneficiaria de la Orden Ejecutiva 8802 del Presidente Franklin D. Roosevelt, Vaughan formó parte del primer grupo de afroamericanos contratados como matemáticos y científicos. La orden ejecutiva prohibía la discriminación por motivos de raza, religión y origen étnico en la industria de la defensa.

Trabajar en condiciones de segregación

Sin embargo, incluso con la orden ejecutiva, las leyes estatales y locales exigían que los matemáticos «de color» trabajaran separados de sus homólogos blancos. Vaughan fue asignada a la unidad segregada «West Area Computing», donde se le exigía que utilizara comedores y baños separados. En la NACA, era responsable de realizar cálculos matemáticos para los ingenieros que realizaban experimentos aeronáuticos en túneles de viento sobre las variables que afectan a la resistencia y la sustentación de los aviones.

En 1949, Vaughan se convirtió en la primera supervisora negra de la NACA cuando fue ascendida a directora de los ordenadores del Área Oeste. Este grupo de trabajo estaba compuesto en su totalidad por mujeres matemáticas afroamericanas. El título le dio una visibilidad poco común y colaboró con otros conocidos operadores de ordenadores en varios proyectos. También se convirtió en una dedicada defensora de las empleadas que merecían ascensos o aumentos de sueldo, a menudo apoyando también a las mujeres blancas.

Trabajo con la NASA y el Programa Espacial

Vaughan dirigió el programa de Computación del Área Oeste durante una década. Luego, en 1958, cuando la NACA estaba haciendo la transición a la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA), la agencia abolió el entorno de trabajo segregado. Vaughan se unió a la nueva División de Análisis y Computación, convirtiéndose en un experto programador de FORTRAN, y trabajó en el Programa de Vehículos de Lanzamiento SCOUT (Prueba de Utilidad Orbital Controlada Sólida), uno de los vehículos de lanzamiento más exitosos y fiables del país, utilizado para lanzar un satélite de 385 libras a una órbita de 500 millas.

Vaughan buscó, pero nunca recibió, otro puesto directivo en la NASA. Se retiró en 1971. Durante la última década de su carrera, Vaughan trabajó estrechamente con sus compañeras matemáticas de la NASA Katherine G. Johnson y Mary Jackson en el lanzamiento del astronauta John Glenn en órbita, lo que devolvió la confianza al programa espacial estadounidense. Vaughan murió el 10 de noviembre de 2008. Su legado y la historia de las otras mujeres de West Computing siguen vivos en la película de 2016 Figuras ocultas.

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