Biografía Dorothy Dandridge

Dorothy Dandridge
Fotografía: Allan Grant/The LIFE Picture Collection via Getty Images

Dorothy Dandridge

Biografía

(1922–1965)
La actriz y cantante Dorothy Dandridge fue la primera afroamericana en ser nominada al Oscar a la mejor actriz.

¿Quién es Dorothy Dandridge?


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La actriz y cantante Dorothy Dandridge tuvo un temprano éxito en el mundo del espectáculo actuando con su hermana, lo que le llevó a sus primeras apariciones en el cine. Tras su papel protagonista en el musical de 1954 Carmen Jones, se convirtió en la primera afroamericana en ser nominada al premio de la Academia a la mejor actriz. Dandridge tuvo dificultades para repetir ese éxito, y sus últimos años se vieron empañados por problemas personales y profesionales, hasta su muerte a los 42 años en 1965.

Vida temprana y mundo del espectáculo

Dorothy Jean Dandridge nació el 9 de noviembre de 1922 en Cleveland, Ohio. Su madre, la actriz Ruby Dandridge, dejó a su marido mientras estaba embarazada, por lo que Dorothy nunca conoció a su padre. Más tarde, sufrió a manos de la novia de su madre, Geneva Williams, una disciplinada con un lado cruel.

Alentada por su madre a entrar en el mundo del espectáculo a una edad temprana, Dandridge actuó con su hermana, Vivian, como un equipo de canto y baile llamado las Wonder Children. Las chicas actuaban por todo el sur, en iglesias negras y otros lugares.

Actuación de la hermana e introducción a Hollywood

Alrededor de 1930, Dandridge se trasladó a Los Ángeles, California, con su familia. Unos años más tarde, encontró el éxito con su nuevo grupo musical, las Dandridge Sisters, que incluía a su hermana Vivian y a su amiga Etta Jones. El grupo consiguió actuaciones en el famoso Cotton Club de Harlem y actuó con los mejores artistas, como la Jimmie Lunceford Orchestra y Cab Calloway. Como cantante afroamericana, Dandridge se enfrentó muy pronto a la segregación y el racismo de la industria del entretenimiento. Puede que se le permitiera subir al escenario, pero en algunos locales no podía comer en el restaurante ni utilizar ciertas instalaciones debido al color de su piel.

De adolescente, Dandridge comenzó a obtener pequeños papeles en varias películas. Apareció junto a su hermana en el clásico de los Hermanos Marx Un día en las carreras (1937), así como en Ir a un sitio (1938), con Louis Armstrong. Por su cuenta, bailó con Harold Nicholas, de los Nicholas Brothers, en el musical de Sonja Henie de 1941 Sun Valley Serenade. La rutina de claqué del dúo fue cortada de la versión de la película que se proyectó en el Sur.

Dandridge se casó con Harold Nicholas en 1942, pero su unión no fue nada feliz. Al parecer, a Nicholas le gustaba perseguir a otras mujeres, y Dandridge prácticamente se retiró de la actuación durante ese tiempo. Además, después de que Dandridge diera a luz a su hija Harolyn en 1943, descubrieron que la niña tenía daños cerebrales. Buscando una cura, Dandridge hizo que Harolyn recibiera costosos cuidados privados durante muchos años.

'Carmen Jones' y el estrellato

Después de su divorcio en 1951, Dandridge volvió al circuito de clubes nocturnos, esta vez como cantante solista de éxito. Tras una temporada en el club Mocambo de Hollywood con la banda de Desi Arnaz y un contrato de 14 semanas de duración en La Vie en Rose, se convirtió en una estrella internacional, actuando en lugares glamurosos de Londres, Río de Janeiro, San Francisco y Nueva York. Su primer papel en el cine fue en Bright Road (1953), en el que interpretaba a una joven maestra seria y dedicada junto a Harry Belafonte.

Su siguiente papel, como la protagonista del mismo nombre en Carmen Jones (1954), una adaptación cinematográfica de la ópera de Bizet Carmen que también coprotagonizaba Belafonte, la catapultó a las alturas del estrellato. Con su aspecto sensual y su estilo coqueto, Dandridge se convirtió en la primera afroamericana en obtener una nominación al Oscar a la mejor actriz. Aunque perdió frente a Grace Kelly (La chica del campo), Dandridge parecía estar en camino de alcanzar el nivel de fama y superestrellato del que disfrutaban contemporáneas blancas como Marilyn Monroe y Ava Gardner. En 1955, apareció en la portada de la revista Life y fue tratada como una visita de la realeza en el Festival de Cannes de ese año.

Roles posteriores y luchas personales

Sin embargo, en los años que siguieron a su éxito con Carmen Jones, Dandridge tuvo problemas para encontrar papeles cinematográficos que se ajustaran a su talento. Quería papeles protagonistas de peso, pero sus oportunidades se veían limitadas por su raza. Según The New York Times, Dandridge dijo en una ocasión: «Si yo fuera Betty Grable, podría conquistar el mundo». Belafonte también abordó esta cuestión, señalando que su antigua coprotagonista «era la persona adecuada en el lugar adecuado en el momento equivocado». Apareció en varios dramas con carga racial y sexual mal recibidos, como Island in the Sun (1957), también protagonizada por Belafonte y Joan Fontaine, y Tamango (1958), en la que interpreta a la amante del capitán de un barco esclavizado.

Entre las oportunidades perdidas de esta época, Dandridge rechazó el papel secundario de Tuptim en El rey y yo (1956), porque se negó a interpretar a una persona esclavizada. Se rumoreó que interpretaría a Billie Holliday en una versión cinematográfica de la autobiografía de la cantante de jazz, Lady Sings the Blues, pero nunca llegó a realizarse. Dandridge apareció en un papel más digno de su talento, junto a Sidney Poitier en la película ganadora del Oscar Porgy and Bess (1959).

Mientras rodaba Carmen Jones, Dandridge se involucró en un romance con el director de la película, Otto Preminger, que también dirigió Porgy and Bess. Su romance interracial, al igual que las relaciones de Dandridge con otros amantes blancos, fue mal visto, especialmente por otros miembros afroamericanos de la comunidad cinematográfica de Hollywood. De rebote, Dandridge se casó con su segundo marido, Jack Denison, en 1959, aunque resultó ser otra relación problemática. Denison era abusivo y manejaba mal su dinero, y Dandridge perdió gran parte de sus ahorros por una inversión en el fallido restaurante de su marido. Se separaron en 1962.

Mientras su carrera cinematográfica y su matrimonio se tambaleaban, Dandridge empezó a beber en exceso y a tomar antidepresivos. La amenaza de bancarrota y los persistentes problemas con Hacienda la obligaron a retomar su carrera en los clubes nocturnos, pero sólo encontró una fracción de su éxito anterior. Relegada a salones de segunda categoría y a producciones teatrales, la situación financiera de Dandridge fue empeorando. En 1963, ya no podía permitirse pagar los cuidados médicos de su hija las 24 horas del día, y Harolyn fue ingresada en una institución estatal. El 8 de septiembre de 1965, Dandridge fue encontrada muerta en su casa de Hollywood a la edad de 42 años. Inicialmente se informó de que era el resultado de una embolia, los hallazgos adicionales apuntaron a una sobredosis de un antidepresivo. En el momento de su muerte, Dandridge tenía poco más de 2 dólares en su cuenta bancaria.

La singular y trágica historia de Dandridge fue objeto de un renovado interés a finales de la década de 1990, que comenzó en 1997 con la publicación de una biografía, Dorothy Dandridge, de Donald Bogle, y una retrospectiva de dos semanas en el Film Forum de Nueva York. En el año 2000, la estrella de cine Halle Berry ganó los premios Globo de Oro y Emmy por su interpretación de la innovadora actriz en el aclamado telefilme Introducing Dorothy Dandridge.

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